Por que a velhice não é um fenômeno moderno

velhice nos tempos antigos 8 10

Se você passou da primeira infância, suas chances aumentaram de ver seus anos dourados. 

Todos os anos pergunto aos universitários do curso que leciono sobre o Peste Negra do século XIV imaginar que são fazendeiros ou freiras ou nobres na Idade Média. Como teriam sido suas vidas diante dessa terrível doença que matou milhões de pessoas em apenas alguns anos?

Deixando de lado como eles imaginam como seria enfrentar a peste, esses graduandos muitas vezes imaginam que durante o período medieval eles já seriam considerados de meia-idade ou idosos aos 20 anos. acho que logo estariam decrépitos e mortos.

Eles estão refletindo uma percepção errônea comum de que a vida longa em humanos é muito recente e que ninguém no passado viveu muito além dos 30 anos.

Mas isso não é verdade. Eu sou um bioarqueólogo, o que significa que eu estudar esqueletos humanos escavados em sítios arqueológicos compreender como era a vida no passado. Estou especialmente interessado em demografia – mortalidade (mortes), fecundidade (nascimentos) e migração – e como isso estava relacionado com condições de saúde e doenças tais como o Peste negra centenas ou milhares de anos atrás. Há evidências físicas de que muitas pessoas no passado viveram vidas longas – tanto quanto algumas pessoas vivem hoje.

Ossos registram a duração de uma vida

Um dos primeiros passos na pesquisa sobre demografia no passado é estimar a idade das pessoas quando morreram. Os bioarqueólogos fazem isso usando informações sobre como seus ossos e dentes mudam à medida que você envelhece.

Por exemplo, procuro mudanças para articulações na pelve que são comuns em idades mais avançadas. Observações dessas articulações em pessoas hoje cujas idades conhecemos nos permitem estimar idades para pessoas de sítios arqueológicos com articulações semelhantes.maxilar com dentes, um dente e uma visão microscópica de camadas dentro do cemento de um dente Um pesquisador pode contar as camadas dentro de um dente que foram adicionadas ao longo do tempo para determinar quantos anos uma pessoa viveu. Benoitbertrand1974/Wikimedia Commons, CC BY-SA

Outra maneira de estimar a idade é usar um microscópio para contar as adições anuais de um tecido mineralizado chamado cemento nos dentes. É semelhante a contar os anéis de uma árvore para ver quantos anos ela viveu. Usando abordagens como essas, muitos caso documentaram a existência de pessoas que viveram vidas longas no passado.

Por exemplo, examinando restos de esqueletos, o antropólogo Megan Bullock e colegas descobriram que na cidade de Cholula, México, entre 900 e 1531, a maioria das pessoas que chegou à idade adulta viveu depois dos 50 anos.

E, claro, há muitos exemplos de registros históricos de pessoas que viveram muito vida longa no passado. Por exemplo, o imperador romano Justiniano I do século VI supostamente morreu aos 83 anos.


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Análise do desenvolvimento dentário de um antigo anatomicamente moderno Homo sapiens indivíduo do Marrocos sugere que nossa espécie experimentou longa vida útil por pelo menos os últimos 160,000 anos.

Esclarecendo um mal-entendido matemático

Dada a evidência física e histórica de que muitas pessoas viveram vidas longas no passado, por que persiste a percepção errônea de que todos estavam mortos aos 30 ou 40 anos? Ela decorre da confusão sobre a diferença entre expectativa de vida individual e expectativa de vida.

Expectativa de vida é o número médio de anos de vida restantes para pessoas de uma determinada idade. Por exemplo, esperança de vida ao nascer (idade 0) é a duração média de vida dos recém-nascidos. A expectativa de vida aos 25 anos é quanto mais as pessoas vivem em média, já que sobreviveram até os 25 anos.

Na Inglaterra medieval, a expectativa de vida ao nascer para meninos nascidos de famílias que possuíam terras era uma mera 31.3 anos. Porém, expectativa de vida aos 25 anos para proprietários de terras na Inglaterra medieval foi de 25.7. Isso significa que as pessoas naquela época que comemoravam seu 25º aniversário podiam esperar viver até os 50.7 anos, em média – mais 25.7 anos. Embora os 50 anos possam não parecer velhos para os padrões de hoje, lembre-se de que isso é uma média, muitas pessoas teriam vivido muito mais, até os 70, 80 anos e até mais.

A expectativa de vida é uma estatística de nível populacional que reflete as condições e experiências de uma enorme variedade de pessoas com condições de saúde e comportamentos muito diferentes, alguns que morrem em idades muito jovens, alguns que vivem mais de 100 anos e muitos cuja vida vãos caem em algum lugar no meio. A expectativa de vida não é uma promessa (ou uma ameaça!) sobre o tempo de vida de uma única pessoa.

O que algumas pessoas não percebem é que a baixa expectativa de vida ao nascer para qualquer população geralmente reflete taxas muito altas de mortalidade infantil. Essa é uma medida de mortes no primeiro ano de vida. Dado que as expectativas de vida refletem as médias de uma população, um alto número de mortes em idades muito jovens distorce os cálculos da expectativa de vida ao nascer para idades mais jovens. Mas, normalmente, muitas pessoas nessas populações que passam dos anos vulneráveis ​​do bebê e da primeira infância podem esperar viver vidas relativamente longas.

Avanços saneamento moderno – que reduzem a propagação de doenças diarreicas que são uma das principais causas de morte de bebês – e vacinas pode aumentar muito a expectativa de vida.

Considere o efeito da mortalidade infantil nos padrões gerais de idade em duas populações contemporâneas com expectativas de vida ao nascer dramaticamente diferentes.

In Afeganistão, expectativa de vida ao nascer é baixa, pouco mais de 53 anos, e a mortalidade infantil é alta, com quase 105 mortes para cada 1,000 crianças nascidas.

In Cingapura, expectativa de vida ao nascer é muito maior, com mais de 86 anos, e a mortalidade infantil é muito baixa – menos de duas crianças morrem para cada 1,000 que nascem. Em ambos os países, as pessoas sobrevivem até idades muito avançadas. Mas no Afeganistão, porque muito mais pessoas morrem em idades muito jovens, proporcionalmente menos pessoas sobrevivem até a velhice.

Viver uma vida longa tem sido possível

É incorreto ver a vida longa como uma característica marcante e única da era “moderna”.

Saber que as pessoas muitas vezes tiveram vidas longas no passado pode ajudá-lo a se sentir mais conectado com o passado. Por exemplo, você pode imaginar famílias e reuniões multigeracionais, com avós na China Neolítica ou na Inglaterra Medieval balançando seus netos de joelhos e contando-lhes histórias sobre suas próprias infâncias décadas antes. Você pode ter mais em comum com pessoas que viveram há muito tempo do que imaginava.A Conversação

Sobre o autor

Sharon De Witte, Professor de Antropologia, University of South Carolina

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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