O cientista mais influente que você nunca ouviu falar

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Auto-retrato de Alexander von Humboldt.

Alexander von Humboldt procurou ver e entender tudo. Quando ele desenhou seu auto-retrato, com a idade 45, Humboldt havia se orientado em todos os ramos da ciência, passado mais de cinco anos em uma jornada científica de uma milha da 6,000 pela América do Sul, sendo pioneiro em novos métodos para a exibição gráfica de informações. um recorde mundial de alpinismo que durou anos 30 e se estabeleceu como um dos cientistas mais famosos do mundo, tendo ajudado a definir muitas das ciências naturais de hoje.

Nascido em Berlim 250 anos atrás, em setembro, 14, 1769, Humboldt às vezes é chamado o último homem renascentista - ele encarnava tudo o que se sabia sobre o mundo em seus dias. Ele passou as últimas três décadas de sua vida escrevendo "Kosmos", uma tentativa de fornecer um relato científico de todos os aspectos da natureza. Embora inacabado no momento de sua morte em 1859, os quatro volumes completos são um dos trabalhos mais ambiciosos da ciência já publicados, transmitindo uma extraordinária amplitude de entendimento.

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Um mapa 1823 usando a inovação de linhas isotérmicas da Humboldt, que conecta pontos com a mesma temperatura em média.

Ao longo de sua vida, Humboldt procurou as interconexões do mundo. Hoje, o conhecimento pode parecer irremediavelmente fragmentado. As ciências e as humanidades falam línguas diferentes, as disciplinas científicas frequentemente parecem incomensuráveis ​​e a própria universidade parece mais uma multiversidade. Nesse cenário, Humboldt representa a aspiração pela ordem abrangente; se apenas olharmos profundamente o suficiente, podemos localizar uma intrincada harmonia subjacente.

Ao refletir sobre essa ambição em "Kosmos", Humboldt escreveu:

"O principal impulso pelo qual fui orientado foi o esforço sério para compreender os fenômenos dos objetos físicos em sua conexão geral e representar a natureza como um grande todo, movido e animado por forças internas".

Para entender toda a ordem natural, Humboldt teve de se dedicar a "ramos especiais de estudo", sem os quais "todas as tentativas de fornecer uma visão geral e geral do universo não passariam de uma ilusão vã".


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Um manuscrito 1817 Humboldt mostrando uma distribuição geográfica das plantas. Museu APS

A crença de Humboldt na unidade do cosmos também teve implicações de longo alcance para a compreensão da humanidade. Ele rejeitou o que via como divisões obsoletas e perniciosas do mundo em Velho e Novo. Através de seus mapas geológicos, meteorológicos e botânicos, ele mostrou que partes distantes do globo podem ser mais parecidas do que seus vizinhos imediatos. Não surpreende que, quando Humboldt examinou a humanidade, ele ficou mais impressionado com os pontos em comum do que com as diferenças. De fato, ele foi um fervoroso defensor da liberdade de todos os povos.

Quando Humboldt obteve autorização espanhola para suas explorações, ele o fez por razões muito diferentes das dos europeus que haviam visitado as mesmas terras desconhecidas pela primeira vez. Ao contrário deles, ele não estava interessado principalmente em explorar a terra e seus povos nativos para seu próprio ganho pessoal. Ele viu a América do Sul não como um espólio para ser transportado de volta para a Europa, mas como uma porta para a descoberta esperando para ser aberta. Por meio dele, ele revelaria relações inéditas entre lugares distantes e as espécies que os habitam.

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Humboldt e seu colega Aimé Bonpland em frente ao vulcão Chimborazo, no Equador.

Outro legado humboldtiano é o apetite por exploração e aventura. Na visão de Humboldt, o estudante do mundo precisa entrar nele, encontrando diretamente suas múltiplas vistas. De fato, Humboldt incentivou os cientistas a transformar o mundo em laboratório, empregando todos os sentidos e instrumentos à disposição da ciência para observá-lo, medi-lo e catalogá-lo.

Humboldt comunicou esse senso de aventura em seus escritos. Atualmente, os cientistas escrevem com voz passiva, como se figuras desinteressadas ou até sem corpo realizassem o trabalho da ciência. Humboldt nos lembra, no entanto, que o pesquisador é um dos ingredientes mais cruciais da ciência. A curiosidade é tanto a centelha que torna possível a investigação quanto a fonte da excitação que a sustenta. Além disso, omitir o investigador pode abrir a porta a formas de irresponsabilidade e desumanidade que Humboldt lamentou.

O cientista mais influente que você nunca ouviu falar Humboldt alguns anos antes de sua morte.

Além do apoio financeiro e da tutela de outros cientistas, incluindo o geólogo Louis Agassiz e pai da química orgânica Justus von Liebig, o maior presente de Humboldt pode ser seu poder duradouro de inspirar. Sobre ele, o libertador Simon Bolivar escreveu: “O verdadeiro descobridor da América do Sul foi Humboldt, pois seu trabalho foi mais útil para o nosso povo do que o de todos os conquistadores.” E Charles Darwin, que descreveu Humboldt como “o maior viajante científico que já viveu ”, disseram seus escritos“ despertou em mim um zelo ardente para acrescentar até a mais humilde contribuição à estrutura nobre da ciência natural ”.

Da influência de Humboldt na América, Emerson escreveu: "Ele é uma daquelas maravilhas do mundo que aparecem de tempos em tempos, como se nos mostrassem as possibilidades da mente humana". Humboldt até influenciou poderosamente a poesia de Walt Whitman, que manteve uma cópia de "Kosmos" em sua mesa para se inspirar enquanto escrevia "Leaves of Grass". Tais exemplos testemunham o poder do espírito de Humboldt, que até hoje inspira gerações de pesquisadores a se aventurar no mundo para descobrir suas conexões subjacentes .

Sobre o autor

Richard Gunderman, Professor de Chanceler de Medicina, Artes Liberais e Filantropia, Universidade de Indiana

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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