Por que recipientes reutilizáveis ​​nem sempre são melhores para o meio ambiente

recipientes reutilizáveis
A pegada ambiental de contêineres reutilizáveis ​​pode não ser tão leve quanto pensamos. Marco Verch / Flickr, CC BY-SA

Estamos enfrentando uma crise de resíduos, com em aterros em todo o mundo em plena capacidade e montanhas de resíduos “reciclados” despejado nos países em desenvolvimento. A embalagem de alimentos é a principal fonte desse desperdício, dando origem a uma indústria de embalagens reutilizáveis ​​de alimentos e bebidas “ecologicamente corretas”, projetada para valer a pena. £ 21.3 bilhões em todo o mundo em 2027: bem mais do que o dobro de seu valor em 2019 de £ 9.6 bilhões.

Mas, embora possa parecer que reutilizar o mesmo contêiner é melhor do que comprar um novo de uso único a cada vez, nossa pesquisa mostra que os contêineres reutilizáveis ​​podem ser piores para o meio ambiente do que os descartáveis.

Os recipientes reutilizáveis ​​devem ser mais resistentes e duráveis ​​para resistir ao uso várias vezes - e devem ser limpos após cada uso - para que consumam mais materiais e energia, aumentando sua pegada de carbono.

nossa pesquisa para entender quantas vezes você tem que reutilizar um contêiner para que ele seja a escolha mais ecológica, no contexto do indústria de alimentos takeaway.

Vimos três dos tipos mais amplamente usados ​​de recipientes para viagem descartáveis: alumínio, polipropileno (PP) e poliestireno extrudado (comumente conhecido como Styrofoam®, mas corretamente referido como EPS). Nós os comparamos com embalagens de alimentos reutilizáveis ​​de polipropileno comumente usadas, populares entre os consumidores ecologicamente corretos.

Tipos de recipientes para alimentos que investigamos

recipientes reutilizáveis ​​pesquisados
A: alumínio (uso único); B: Poliestireno extrudado (Styrofoam®; descartável); C: Polipropileno (uso único); D: Polipropileno (reutilizável).
Autor fornecida

Os resultados mostraram claramente que os recipientes de Styrofoam® são, de longe, a melhor opção para o meio ambiente entre os recipientes para alimentos de uso único. Isso se deve principalmente ao uso de apenas 7.8 g de matéria-prima, em comparação com os contêineres de PP de 31.8 g. Além disso, eles exigem menos eletricidade para produção em comparação com recipientes de alumínio.

Mesmo um contêiner reutilizável teria que ser reutilizado entre 16 e 208 vezes para que seu impacto ambiental fosse igual ao de um contêiner de Styrofoam® descartável.

Avaliamos 12 impactos ambientais em todo o ciclo de vida de um contêiner de alimentos. Isso incluiu a contribuição do contêiner para aquecimento global e para chuva ácida, sua toxicidade para humanos e ecossistemas naturais e seus efeitos no camada de ozônio.

Levando isso em consideração, você teria que reutilizar um contêiner 16 vezes para “neutralizar” o impacto na poluição do ar do uso do contêiner descartável - e 208 vezes para neutralizar o impacto do consumo de recursos.

Quando se trata de colocar em risco nossas paisagens, os recipientes reutilizáveis ​​são sempre uma opção pior - independentemente do número de vezes que são usados ​​- devido à eletricidade necessária para aquecer a água para lavá-los. Isso graças à emissão de substâncias como metais pesados ​​na geração de eletricidade, que são tóxico a muitos organismos baseados na terra.

Compensando danos por meio da reutilização

gráfico do número de compensações de uso
O número de utilizações de um contêiner reutilizável necessário para igualar os impactos de um contêiner de Styrofoam® descartável.
Autor fornecida

Resultados semelhantes aos nossos foram relatados para xícaras de café, com um estudo concluindo que leva entre 20 e 100 usos para um copo reutilizável para compensar suas maiores emissões de gases de efeito estufa em comparação com um copo descartável.

Alternativas

Uma crítica comum aos recipientes de Styrofoam® é que atualmente eles não são reciclados. Embora seja tecnicamente possível, a baixa densidade do Styrofoam® (contendo 95% de ar) significa que grandes quantidades precisam ser coletadas e comprimidas antes de serem enviadas para uma usina de reciclagem, tornando a reciclagem do Styrofoam® economicamente complicada.

No entanto, descobrimos que aumentar as taxas de reciclagem para os três tipos de recipientes para viagem descartáveis ​​para o nível de resíduos de embalagens de 2025 da UE alvo de reciclagem (75% para alumínio e 55% para plástico) reduziria seus impactos em 2% a 60%. Isso inclui uma queda anual nas emissões de carbono equivalente a tirar 55,000 carros das estradas.

Isso não significa que reutilizar recipientes seja sempre pior para o planeta. Precisamos apenas ser realistas sobre o número de reutilizações necessárias para fazer sentido ambientalmente. Mas a reutilização é um desafio considerável para uma indústria otimizada para consumo “em movimento”.

A menos que seja altamente conveniente ou eles recebam um incentivo (como dinheiro de volta), os clientes provavelmente não carregarão recipientes vazios até que possam devolvê-los ou reutilizá-los. Existem também problemas potenciais com responsabilidade para intoxicação alimentar e contaminação cruzada de alérgenos ao reutilizar recipientes.

Apesar disso, a reutilização tem se mostrado eficaz no setor de take-away, assim como em esquemas de caixas reutilizáveis ​​como RECÍRCULO na Suíça. No entanto, sistemas como este requerem um investimento considerável, especialmente para ajudar os clientes a devolverem os contêineres.

Um modelo mais promissor pode ser aquele em que o vendedor coleta diretamente as embalagens vazias do cliente para serem recarregadas com a mesma substância, no estilo antigo rodadas de entrega de leite. Modelos semelhantes, como Loop de Terracycle, visam reutilizar cada contêiner até 100 vezes.

A foto maior

Infelizmente, contêineres descartáveis ​​descartáveis ​​frequentemente acabam contaminando ambientes naturais. Quase a metade Parte do plástico que polui os oceanos do mundo vem de recipientes para viagem.

Mas, em vez de mudar de uso único, uma solução ambiental melhor pode ser encorajar as empresas de alimentos a investir em sistemas de reciclagem mais eficientes em todo o mundo.

A mensagem para viagem? As escolhas de embalagens individuais terão influência limitada, desde que todo o sistema precise de uma revisão completa. Por exemplo, um consumidor pode optar por um recipiente compostável, mas isso não adianta se sua área não tiver uma unidade de compostagem industrial.

É hora de mudarmos o design de embalagem de ser baseado em produto - focado em fornecer o máximo de recursos e funcionalidade - para centrado no usuário, com foco em melhorar a vida dos clientes, demonstrando empatia com seus desejos por um mundo mais limpo.

Isso significa unir materiais ambientalmente saudáveis ​​e de baixo impacto com uma infraestrutura de resíduos que valoriza como os humanos realmente se comporte e é projetado para ajudá-los a ter uma vida sustentável. Quando a conveniência e a sustentabilidade são buscadas juntas, todos ganham.A Conversação

Sobre os Autores

Alejandro Gallego Schmid, Palestrante sênior em economia circular e avaliação de sustentabilidade do ciclo de vida, Universidade de Manchester; Adisa Azapagic, Professor de Engenharia Química Ambiental, Universidade de Manchestere Joan Manuel F. Mendoza, Pesquisador em Economia Circular e Sustentabilidade Industrial, Fundação Ikerbasque

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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