Como a lei elisabetana uma vez protegeu os pobres e levou à prosperidade incomparável

inglês e desigualdade 6 4 Elizabeth I em procissão, por volta de 1600. Wikimedia Commons

Nos anos finais do reinado de Elizabeth I, a Inglaterra viu o surgimento do primeiro estado de bem-estar social efetivo do mundo. Foram estabelecidas leis que protegeram com sucesso as pessoas dos aumentos dos preços dos alimentos.

Mais de 400 anos depois, nos anos finais da Reinado de Elizabeth II, o Reino Unido mais uma vez enfrenta picos perigosos no custo de vida. Talvez o governo de hoje possa aprender algo com seus ancestrais legislativos.

Até o final do século XVI, era um dado em toda a Europa medieval que, quando os preços dos alimentos subissem, haveria um consequente aumento nas taxas de mortalidade, à medida que as pessoas morriam de fome e as doenças se espalhavam entre os desnutridos.

A Leis dos pobres elizabetanos de 1598 e 1601 virou a situação na Inglaterra de cabeça para baixo. Agora, quando a comida ficou muito cara, as paróquias locais foram obrigadas a dar dinheiro ou comida para aqueles que não tinham dinheiro para comer. Para o primeira vez na história, tornou-se ilegal deixar alguém passar fome.

As leis eram claras e simples e exigiam que cada uma das mais de 10,000 paróquias inglesas criasse um fundo de ajuda contínuo para apoiar os vulneráveis. Isso incluía os coxos, os doentes e os idosos, bem como os órfãos, as viúvas, as mães solteiras e seus filhos, e aqueles que não conseguiam encontrar trabalho. Os ocupantes da terra (proprietários ou seus inquilinos) tinham que pagar um imposto para o fundo na proporção do valor de sua propriedade.

Supervisionado por magistrados locais, a transparência do sistema não oferecia brechas para evitar o imposto. De fato, encorajou uma cultura florescente de doações de caridade que forneceu asilos, aprendizados e hospitais para os pobres da paróquia para aliviar a miséria.

Com essa proliferação de mini-estados de bem-estar localizados, a Inglaterra se tornou o primeiro país da Europa em mais de 150 anos a efetivamente colocar um fim da fome generalizada. E também permitiu que a Inglaterra desfrutasse posteriormente da taxa de urbanização mais rápida da Europa.

Entre 1600 e 1800, um grande número de jovens deixou as paróquias rurais para encontrar trabalho nas cidades, seguros de que seus pais seriam apoiados pela paróquia em momentos de necessidade – e que eles mesmos receberiam ajuda se as coisas não funcionassem Fora. Muito antes da chegada das primeiras máquinas a vapor, as Leis dos Pobres criaram uma força de trabalho urbana que permitiu que a revolução industrial decolasse.

Péssimo estado de coisas

Então, em 1834, tudo mudou. O custo deste nível de apoio social foi considerado muito alto e substituído por um novo sistema duro em que os homens e mulheres mais pobres eram separados uns dos outros e de seus filhos e recebiam apenas mingau em troca de tarefas tediosas em asilos degradantes. O medo do asilo foi projetado para forçar os pobres a preferir o trabalho – por quaisquer salários abismais que o mercado oferecesse.


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É esta versão das Leis dos Pobres que tende a ficar na memória popular, familiar dos livros de Charles Dickens, e obscurecendo as realizações do original elizabetano. Mas extenso recentemente pesquisa começou a destacar como a lei elisabetana mudou a história britânica – e nos fornece lições urgentes para o sistema de bem-estar de hoje e as pressões da crise do custo de vida.

Assim como as antigas Leis dos Pobres apoiaram um período extraordinário de prosperidade econômica, o mesmo aconteceu com o estado de bem-estar do Reino Unido após a Segunda Guerra Mundial. O investimento financiado por impostos na educação (secundária e superior) e o recém-criado NHS viram oportunidades ampliadas e padrões de vida decolarem, já que o Reino Unido desfrutou de mais de duas décadas de crescimento de produtividade mais rápido em sua história (1951-73). Nos anos 1600, a distribuição de alimentos foi legalmente aplicada na Inglaterra. Shutterstock/Yau Ming Low

Hoje, as pessoas falam regularmente em serem forçadas a escolher entre comer e aquecer à medida que os preços dos alimentos e da energia aumentam. No entanto, não há compensação correspondente para aqueles cujos salários e benefícios não se estendem o suficiente. Um único folheto quando milhões de famílias enfrentam tanto a pobreza de combustível quanto a de alimentos é apenas um esparadrapo temporário.

Até que haja um aumento permanente nos pagamentos da rede de segurança para aqueles que recebem crédito universal, os bancos de alimentos continuarão a proliferar e as crianças continuarão a ir à escola com fome. A ligação entre riqueza e tributação foi efetivamente usada pelos elisabetanos para começar a combater a desigualdade. Mas a economia globalizada de hoje facilita os lucros offshore e a crescente desigualdade.

Em meu novo livro, Depois do vírus: lições do passado para um futuro melhor Eu exploro as mudanças no senso de dever moral e o esforço coletivo cuidadosamente legislado que formou a base do passado – e mais recente – períodos de prosperidade do Reino Unido.

As Leis dos Pobres estavam longe de ser um sistema perfeito de bem-estar. Mas o fato de que proteger os mais pobres da sociedade já levou a um crescimento econômico generalizado é uma lição de história que não deve ser ignorada por nenhum governo durante uma crise de custo de vida.

Sobre o autorA Conversação

Simon Szreter, Professor de História e Políticas Públicas, Universidade de Cambridge

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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