Como pensar como um vírus para entender por que a pandemia ainda não acabou

Como pensar como um vírus para entender por que a pandemia ainda não acabou 
Para impedir a disseminação do COVID-19 pelo mundo, é importante entender o imperativo evolutivo que os vírus têm para espalhar seu material genético. Imagens Dazeley / Getty

Mate todos os humanos do planeta.

Esta é a primeira tarefa que dou aos alunos em minhas aulas de saúde pública, cheios de benfeitores apaixonados por salvar o mundo. O dever de casa deles é jogar um jogo chamado Plague, em que fingem ser patógenos empenhados em infectar todas as pessoas do globo antes que os humanos possam desenvolver uma cura ou uma vacina.

Por que esta tarefa? Porque como um professor de epidemiologia de doenças infecciosas, Tenho como objetivo ensinar os alunos a pensar como patógenos para que possam aprender como controlá-los.

Com COVID-19, pensar como um patógeno leva a uma conclusão inevitável: distribuir a vacina para todos no mundo o mais rápido possível não é apenas um imperativo ético, mas também egoísta.

Transmitir material genético é um objetivo fundamental

Enquanto muitos países ricos em breve oferecerá vacinas para todas as suas populações, pessoas em países mais pobres pode ter que esperar anos por suas fotos. Cerca de metade dos residentes nos EUA agora são pelo menos parcialmente vacinado. Muitos outros países ainda não chegaram a 1% cobertura vacinal.

Nesse ínterim, o SARS-CoV-2 aproveitará esta abertura.

Na realidade, os patógenos não querem matar todos os seus hospedeiros humanos, porque eles eventualmente não teriam onde morar. Seu objetivo é passar seu material genético para a próxima geração. Eles farão o que puderem para responder ao seu chamado evolutivo.

Uma lista de tarefas de vírus

É claro que os vírus e as bactérias não têm cérebro, então eles não “pensam” per se. Mas, como todas as formas de vida, essas criaturas vivas em particular estão tentando maximizar suas chances de reproduzir e fazer com que seus descendentes sobrevivam e se reproduzam.

Como uma única partícula de vírus, você tem dois itens principais na lista de tarefas pendentes. Primeiro, você precisa de um lugar para se propagar. Você precisa se reproduzir em grande número, para aumentar as chances de que um de seus filhos faça a coisa certa e lhe dê alguns netos. Como vírus, você é muito bom nisso. Não há necessidade de visitar o Tinder e encontrar a combinação perfeita, já que você reproduz assexuadamente. Em vez disso, você usa o maquinário celular do seu hospedeiro - o humano que você infecta - para se reproduzir.

Em segundo lugar, você precisa de uma maneira de ir de seu host atual para o próximo host que irá infectar, também conhecido como transmissão. Para isso, você precisa de um portal de saída - a maneira de sair de seu host atual - e de um portal de entrada - a maneira de entrar em seu próximo host. Você precisa de um hospedeiro suscetível. E você precisa encontrar uma maneira de viajar para seu próximo host.

Hospedeiros suscetíveis? Isso foi fácil para o SARS-CoV-2 quando ele apareceu pela primeira vez. Por ser um novo patógeno, toda a população global era suscetível. Nenhum ser humano tinha imunidade total a esse vírus específico da exposição anterior, porque ele não existia em populações humanas antes de 2019. Agora, com cada pessoa que é exposta ou vacinada, o número de hospedeiros suscetíveis diminui.

Para uma portal de saída, O SARS-CoV-2 tem algumas opções - principalmente expiração pela respiração, mas também por cocô e expulsão de outros fluidos corporais. Para um portal de entrada, ele tem inalação - o novo hospedeiro inspira - e, em menor grau, ingestão - o novo hospedeiro o consome oralmente.

Isso significa que a transmissão do vírus é relativamente fácil, envolvendo uma atividade que pessoas de todas as idades fazem o dia todo: respirar. Outros vírus requerem atividades ou condições mais específicas, como relação sexual ou compartilhamento de agulhas para HIV, ou ser picado por uma espécie específica de mosquito para zika.

SARS-CoV-2 é um vírus inteligente

O SARS-CoV-2 teve muitas coisas a seu favor, além de ter uma população global ingênua a ele. Várias outras características o tornam particularmente bem-sucedido.

Primeiro, embora mate, também pode causar leve ou infecções assintomáticas em outros. Quando os patógenos matam a maioria de seus hospedeiros, eles não têm tanto sucesso em se espalhar, porque os humanos mudam seu comportamento em resposta à ameaça percebida da doença.

Ebola é um exemplo perfeito. Os estudantes universitários teriam mais probabilidade de cancelar seus planos de férias de primavera para a Flórida em 2020 se esperassem que isso pudesse fazer com que eles sangrassem pelos olhos, como acontece em algumas pessoas infectadas com o vírus Ebola.

O SARS-CoV-2 também tem um longo período de incubação - o tempo entre a infecção de um novo hospedeiro e o início dos sintomas do hospedeiro. No entanto, pode ser transmitido antes dos sintomas ocorrerem, o que permite que se espalhe despercebido.

Mais transmissão, mais novas variantes

Se você está pensando como o patógeno SARS-CoV-2 agora, está procurando furiosamente por uma maneira de contornar as formulações de vacinas atuais. Quanto mais casos você causar, mais chances terá de novas variantes que podem romper as vacinas. Você não se importa se esses casos ocorrem em Montana ou Mumbai. É por isso que nenhum ser humano está a salvo da pandemia até que a transmissão seja controlada em todos os lugares.

Pensar como um patógeno requer pensar em uma escala de tempo evolutiva, que para um vírus é muito curta, às vezes o curso de uma única infecção humana. O SARS-CoV-2 e outros vírus têm poderes surpreendentes para se adaptar às mudanças nas condições.

Uma de suas estratégias de sobrevivência são os erros embutidos em sua maquinaria de reprodução que causam mutações. Ocasionalmente, ocorre uma mutação que melhora a capacidade de um vírus sobreviver e se espalhar.

Isso leva a novos variantes, como aqueles que vimos surgir recentemente. Até agora, vacinas disponíveis parece eficaz contra as variantes. Mas novas variantes podem reduzir a eficácia da vacina ou levar à necessidade de doses de reforço. O aumento da transmissibilidade das novas variantes já deve ter feito chances de alcançar imunidade de rebanho através da vacinação fora de alcance.

Nós assistimos com horror como o vírus destrói a Índia, e para alguns pode parecer uma ameaça distante. Mas cada novo caso oferece outra oportunidade para uma nova variante surgir e se espalhar pelo mundo.

Para superar o vírus, precisamos de tiros em todos os lugares

É por isso que o acesso global às vacinas não é apenas um imperativo moral, mas também a única maneira de enganar o vírus. Os EUA podem fazer muito agora para garantir o acesso global às vacinas, mesmo enquanto intensificamos a vacinação aqui.

Os EUA já fizeram compromissos substanciais para COVAX, uma colaboração global para acelerar o desenvolvimento e a fabricação de vacinas COVID-19 e garantir uma distribuição equitativa.

Os EUA poderiam canalizar fundos adicionais agora e pressionar outros países a fazer o mesmo. Financiamento compromissos com a COVAX podem ser vazios sem um plano simultâneo para distribuir rapidamente o estoque de vacina que os EUA acumularam enquanto corríamos para comprar as primeiras doses disponíveis.

Além da vacinação, os EUA e outros países com bons recursos podem ajudar a aumentar a disponibilidade de teste em todos os países. Esses países também podem fornecer assistência técnica e logística para melhorar os esforços de implantação de vacinas e trabalhar para coordenar e melhorar globalmente vigilância genômica assim, novas variantes são rapidamente identificadas.

Se tudo isso parece caro, pense nos custos econômicos esmagadores de voltar ao bloqueio. Não é hora de ser barato.

Para evitar prejudicar a eficácia dos milhões de tiros que vão para as armas nos países ricos, devemos acertar os braços das pessoas em todos os países.A Conversação

Sobre o autor

Karen Levy, Professor Associado de Ciências Ambientais e de Saúde Ocupacional, Universidade de Washington


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Cuidado 

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

 


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