Por que a demência pode não ser tão grande quanto uma vez temida

Por que a demência pode não ser tão grande quanto uma vez temida

É uma verdade que o envelhecimento das populações resultará em um aumento grande e potencialmente incontrolável no número de idosos com demência.

Michael D. Hurd, um pesquisador sênior da RAND, e seus colegas estimaram que o atual encargo financeiro anual de atendimento à demência nos Estados Unidos é de cerca de US $ 200 bilhões. A extrapolação das taxas históricas de demência entre os idosos projeta aumentos intimidantes nos casos e custos da demência.

Dados epidemiológicos recentes, no entanto, indicam um quadro mais encorajador.

Os resultados da Função Cognitiva do Reino Unido e Estudos do Envelhecimento (CFAS) indicam uma 20-25 por cento declínio na prevalência específica por idade e incidência de demência ao longo da última geração. Dados do Framingham Heart Study dos EUA indicam um notável percentual de 40 declínio na incidência específica por idade demência nas últimas décadas.

Estes resultados são consistentes com dados de outros baseado na população caso. Investigadores do CFAS estimam que a incidência de demência em declínio pode levar a um patamar no número anual de novos casos de pessoas com demência.

Por que as melhorias? Como neurologista e especialista em políticas de saúde que estudaram a doença e as implicações em nosso sistema de saúde, descobrimos dois fatores principais nas taxas de declínio da demência. Se os fatores continuarem, o ônus da demência no futuro pode ser menor do que se pensava anteriormente.

Melhor tratamento, prevenção de doenças que levam à demência

Uma distinção médica convencional é entre dementias neurodegenerativas e demências vasculares. A demência neurodegenerativa, tal como a doença de Alzheimer, resulta da degeneração cerebral primária. As demências vasculares, no entanto, resultam de doença no sistema vascular.

Uma das duas razões pelas quais as demências podem não ser tão prevalentes no futuro é um melhor doença vascular fatores de risco. Doença vascular refere-se ao funcionamento anormal dos sistemas de veias e artérias do corpo, como endurecimento ou estreitamento das artérias. Fumar, colesterol alto e dieta pobre contribuem para essas condições.

Os cérebros dos pacientes mais dementes exibem combinações de patologias neurodegenerativas e lesão vascular. É provável que exista um efeito cumulativo e interativo dessas diferentes patologias.

Melhor controle dos fatores de risco para doenças vasculares, como abuso de tabaco, hipertensão e colesterol alto, levou a taxas decrescentes de doença cardíaca e acidente vascular cerebral. A incidência decrescente de demência é provavelmente uma conseqüência benéfica adicional.


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Um segundo fator causal plausível é o nível crescente de educação em nações de baixa e alta renda ao longo do século 20. Os níveis de ensino superior estão associados menor risco de demência.

Na série Coorte de Framingham, o declínio na incidência de demência foi observado apenas em indivíduos com pelo menos o ensino médio. O efeito educacional pode ter múltiplos mediadores.

Educação fazendo a diferença também

Níveis de ensino superior estão associados a rendas mais altas, melhor saúde geral e comportamentos mais saudáveis, incluindo melhor controle dos fatores de risco para doenças vasculares.

Ainda outro fator importante poderia ser o papel da educação na capacidade do cérebro de compensar a lesão. Tem sido sugerido que a educação pode melhorar os chamados “Reserva cognitiva” - capacidade cerebral para compensar as lesões. Embora a validade do conceito de reserva cognitiva seja difícil de demonstrar diretamente, evidências indiretas apóiam essa idéia atraente.

Quanta educação é necessária e quando a educação é mais eficaz é desconhecida. James Heckman, ganhador do Prêmio Nobel de Economia, argumenta de forma persuasiva que a educação infantil de alta qualidade tem múltiplos benefícios, incluindo melhores comportamentos de saúde e saúde na meia-idade.

O conceito de reserva cognitiva sugere que os benefícios da educação devem ser maiores quando o cérebro é mais plástico, sugerindo um benefício duradouro da educação infantil.

Obesidade, diabetes pode ameaçar os ganhos

Contra estas tendências encorajadoras está a crescente onda de obesidade e diabetes. Ambos os distúrbios são fatores de risco significativos para demência.
Intervenções médicas para reduzir as complicações do diabetes reduzem significativamente as principais complicações da doença vascular no diabetes, incluindo o acidente vascular cerebral. Isto sugere que os tratamentos apropriados para o diabetes podem atenuar os efeitos do aumento da prevalência do diabetes no risco de demência.

Em dados do Health & Retirement Study, um grande estudo representativo de base populacional de americanos mais velhos, um de nós (KML) encontrou taxas de demência em declínio específicas por idade, apesar taxas crescentes de diabetes e obesidade.

Grande parte da ênfase atual na pesquisa sobre demência desenvolvimento de terapias visa reduzir o impacto das patologias neurodegenerativas. As evidências epidemiológicas que indicam o declínio da incidência de demência e as taxas de prevalência indicam que temos algumas abordagens preventivas eficazes.

Esses resultados podem ser particularmente importantes para as nações em desenvolvimento.

Embora a demência seja geralmente considerada um grande problema de saúde pública em nações de alta renda, projeções recentes indicam que o maior impacto do aumento da prevalência de demência nações de baixa e média renda. Esses países têm uma expectativa de vida cada vez maior, estilos de vida cada vez mais ocidentalizados e sistemas de saúde despreparados para lidar com o ônus das doenças crônicas.

Eles são projetados para experimentar os maiores aumentos nas demências. Esses países podem se beneficiar mais de estratégias preventivas baseadas na melhoria da educação e na redução de fatores de risco vasculares.

Mesmo nos EUA, é improvável que maximizemos os benefícios de controlar os fatores de risco para doenças vasculares e disponibilizar educação de alta qualidade para todos. Fracções substanciais dos americanos não têm acesso a bons cuidados primários, e o desempenho de muitos sistemas escolares americanos é fraco. Investimentos relativamente modestos nesses domínios podem gerar benefícios consideráveis ​​no final da vida.

Sobre os autores

Roger L. Albin, Professor de Neurologia, Universidade de Michigan

Kenneth Langa, professor de medicina e política de saúde, Universidade de Michigan

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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