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Por que somos ruins em entender grandes números

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 O cérebro humano não foi feito para entender grandes números. OsakaWayne Studios / Moment via Getty Images

Desde abril de 2022, houve quase 1 milhão de mortes confirmadas por COVID-19 nos EUA Para a maioria das pessoas, visualizar como é um milhão de qualquer coisa é uma tarefa impossível. O cérebro humano simplesmente não foi feito para compreender números tão grandes.

Somos dois neurocientistas que estudam os processos de aprendizagem e cognição numérica – como as pessoas usam e entendem os números. Embora ainda haja muito a descobrir sobre as habilidades matemáticas do cérebro humano, uma coisa é certa: as pessoas são terrível no processamento de grandes números.

Durante o pico da onda omicron, mais de 3,000 residentes dos EUA morreram por dia – uma taxa mais rápida do que em qualquer outro grande país de alta renda. Uma taxa de 3,000 mortes por dia já é um número incompreensível; 1 milhão é incompreensivelmente maior. A pesquisa moderna em neurociência pode esclarecer as limitações do cérebro na forma como lida com grandes números – limitações que provavelmente influenciaram a forma como o público americano percebe e responde às mortes relacionadas ao COVID.

O cérebro é feito para comparar, não para contar

Os seres humanos processam números usando redes de neurônios interconectados em todo o cérebro. Muitos desses caminhos envolvem a córtex parietal – uma região do cérebro localizada logo acima das orelhas. É responsável por processar todos os diferentes tipos de quantidades ou magnitudes, incluindo tempo, velocidade e distânciae fornece uma base para outras habilidades numéricas.

Embora os símbolos escritos e as palavras faladas que os humanos usam para representar números sejam uma invenção cultural, entender as quantidades em si não é. Humanos – assim como muitos animais, incluindo peixe, pássaros e macacos – mostram habilidades numéricas rudimentares logo após o nascimento. Bebês, adultos e até ratos encontram mais fácil distinguir entre números relativamente pequenos que os maiores. A diferença entre 2 e 5 é muito mais fácil de visualizar do que a diferença entre 62 e 65, apesar de ambos os conjuntos de números diferirem por apenas 3.

O cérebro é otimizado para reconhecer pequenas quantidades porque números menores são o que as pessoas tendem a interagir mais diariamente. A pesquisa mostrou que, quando apresentados a diferentes números de pontos, ambos crianças e adultos pode reconhecer intuitiva e rapidamente quantidades menores que três ou quatro. Além disso, as pessoas precisam contar e, à medida que os números aumentam, a compreensão intuitiva é substituída por conceitos abstratos de números grandes e individuais.

Esse viés em relação a números menores ocorre até mesmo no dia a dia no supermercado. Quando os pesquisadores pediram aos compradores em uma fila de caixa para estimar o custo total de sua compra, as pessoas nomearam de forma confiável um preço mais baixo do que o valor real. E essa distorção aumentava com o preço – quanto mais caras as compras, maior a diferença entre os valores estimados e reais.


Uma vez que você chega a grandes números, como milhões e bilhões, o cérebro começa a pensar nesses valores como categorias em vez de números reais. J Baikoff via Youtube.

Ruim em grandes números

Como qualquer coisa maior que 5 é uma quantidade muito grande para ser reconhecida intuitivamente, segue-se que o cérebro deve confiar em diferentes métodos de pensamento quando confrontado com números muito maiores.


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Uma teoria proeminente propõe que o cérebro se baseia em um método inexato pelo qual representa quantidades aproximadas através de uma espécie de linha numérica mental. Essa linha, imaginada em nossa mente, organiza números pequenos a grandes da esquerda para a direita (embora essa orientação dependa de convenção cultural). As pessoas tendem a cometer erros consistentes ao usar essa linha numérica interna, geralmente subestimar quantidades extremamente grandes e superestimar quantidades relativamente menores. Por exemplo, pesquisas mostraram que estudantes universitários de cursos de geologia e biologia geralmente subestimam o tempo entre o aparecimento da primeira vida na Terra e os dinossauros – que são bilhões de anos – mas superestimam quanto tempo os dinossauros realmente viveram na Terra – milhões de anos.

Pesquisas adicionais sobre como as pessoas estimam o valor de grandes números mostram que muitas pessoas coloque o número 1 milhão no meio do caminho entre 1,000 e 1 bilhão em uma reta numérica. Na realidade, um milhão é 1,000 vezes mais próximo de 1,000 do que 1 bilhão. Essa gafe de linha numérica pode representar visualmente como as pessoas use palavras como “mil” e “bilhões” como marcadores de categoria que representam “grandes” e “maiores” em vez de valores distintos.

Ao lidar com números fora da experiência cotidiana, valores precisos significam menos.

Mortes 1,000,000

Os números são uma maneira útil, clara e eficiente de resumir os malefícios da pandemia, mas a verdade é que o cérebro simplesmente não consegue entender o que significa a morte de um milhão de pessoas. Ao abstrair as mortes em números impossivelmente grandes, as pessoas se tornam vítimas das limitações da mente. Ao fazer isso, é fácil esquecer que cada aumento numérico representa toda a experiência vivida por outro ser humano.

Essa pandemia está cheia de números difíceis de entender. O eficiência de filtragem de várias máscaras faciais, precisão de diferentes testes COVID-19, números de casos em todo o estado e taxas de mortalidade em todo o mundo são todos conceitos complicados muito além das habilidades intuitivas de processamento de números do cérebro. No entanto, esses números – e como são apresentados – importa imensamente.

Se o cérebro fosse construído para entender esses tipos de números, talvez tivéssemos feito diferentes decisões individuais ou tomadas diferentes ações coletivas. Em vez disso, agora lamentamos o milhão de pessoas por trás do número.A Conversação

Sobre os Autores

Lindsey Hasak, Doutorando em Ciências do Desenvolvimento e Psicológicas, Universidade de Stanford e Elizabeth Y. Toomarian, Diretor, Brainwave Learning Center, Synapse School & Research Associate, Universidade de Stanford

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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