Em crianças, mesmo níveis baixos de chumbo podem causar danos duradouros

A exposição ao chumbo é mais comum do que você pensa.

A recente tempestade de fogo sobre a exposição ao chumbo da água potável em Flint, Michigan, é um lembrete do risco permanente representado pelo chumbo ambiental. Embora todos possamos concordar que é inaceitável que as crianças sejam expostas a níveis perigosamente altos de chumbo, há menos consciência do que isso significa.

Flint é apenas uma das muitas cidades do país onde a exposição ao chumbo é um problema sério. Para cidades com passado industrial e muito material da habitação pré-1978, como Cleveland, onde trabalhamos, os riscos para as crianças de hoje são motivo de constante preocupação. Nos últimos anos, nós e nossos colegas examinamos a incidência e os efeitos da exposição ao chumbo em crianças pequenas em Cleveland e seus subúrbios.

Embora a tinta com chumbo tenha sido proibida no 1978, muitas casas antigas ainda a têm. Thester11 via Wikimedia Commons, CC BY

O chumbo é uma neurotoxina conhecida que é associado a déficits cognitivos em crianças - mesmo em baixos níveis de exposição. De fato, os relatórios indicam que a maior parte do dano pode ocorrer em níveis de exposição bem abaixo dos padrões atuais por preocupação. Embora o chumbo não seja mais usado nas tintas domésticas e tenha sido removido da gasolina, ainda há muito por aí. A lixiviação de chumbo em canos de água, poeira e lascas de tinta e solo continua a ser uma ameaça séria para as crianças.


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As crianças que vivem em bairros de baixa renda, crianças de cor e crianças cujas famílias vivem em casas de aluguel são estatisticamente com o maior risco de exposição ao chumbo. Isso significa que as crianças com maior risco de exposição ao chumbo também enfrentam desproporcionalmente os efeitos da pobreza, comunidades com poucos recursos e trauma.

Os efeitos do chumbo nunca desaparecem

Muitas vezes, a atenção é focada no número de crianças que têm um resultado elevado no teste de chumbo em um determinado ano. Essa é uma métrica importante, mas pode mascarar o papel cumulativo da exposição ao chumbo no desenvolvimento infantil.

Por exemplo, em Condado de Cuyahoga, onde quase todas as crianças 25,000 são testadas a cada ano, vimos o número de crianças com um nível elevado de chumbo no sangue (acima de microgramas 5 por decilitro) cair de 35 por cento em 2004 para 9 por cento em 2013. Essa é uma tendência muito encorajadora, mostrando sucesso nos esforços de saúde pública.

Apesar de o número de crianças com altos índices de chumbo parecer estar diminuindo, é importante pensar na parcela geral de crianças que já tiveram um teste de chumbo positivo. Essas crianças carregam esses efeitos à medida que envelhecem.

Em uma análise recente não publicada, usando dados integrados de várias fontes, descobrimos que o percentual completo de 35 de crianças em uma amostra de salas de aula pré-escolares tinha um nível elevado de chumbo no sangue em algum momento de suas vidas.

As opções de tratamento para crianças com níveis elevados de chumbo no sangue incluem abordagens alimentares e lidam com os efeitos do chumbo, gerenciando exposições sensoriais. Em exposições maiores, terapia quelante - em que um composto sintético é injetado na corrente sanguínea que se liga aos metais pesados ​​- pode ser usado. Embora tenha sido demonstrado que a quelação reduz significativamente os níveis de chumbo no sangue a curto prazo, há evidências de uma recuperação nos níveis de chumbo após a conclusão da terapia. Além disso, os níveis de chumbo no sangue não capturam completamente a retenção de chumbo nos ossos e tecidos profundos.

Crianças com exposição ao chumbo começam atrás de crianças não expostas. Imagem das crianças via www.shutterstock.com.

Consequências a longo prazo

As crianças expostas ao chumbo têm um risco elevado de atrasos na aprendizagem e problemas acadêmicos. Também descobrimos que os alunos com exposição confirmada ao chumbo na primeira infância têm escores mais baixos de prontidão no jardim de infância.

Ao rastrear as experiências de crianças em nossa comunidade, descobrimos que crianças expostas ao chumbo que ingressam na pré-escola de alta qualidade começam o ano significativamente atrás de seus pares não expostos.

Em nossa pesquisa em andamento, descobrimos que, em medidas padronizadas, essas crianças pontuam 10-30 por cento abaixo de seus pares em habilidades como identificar letras, números e formas. Mais preocupante é a realidade de que, embora essas crianças apresentem um progresso significativo durante a pré-escola, elas ainda terminem o ano, em média, abaixo do ponto em que seus pares não expostos iniciam o ano pré-escolar.

É provável que essa disparidade cresça à medida que as crianças envelhecem, a menos que sejam feitos esforços especiais para resolvê-la. Os resultados de Detroit mostram que essas crianças são muito mais propensas a experimentar desafios acadêmicos à medida que envelhecem.

E parece que não é preciso muita pista para causar danos. Outra pesquisa mostrou que os níveis sanguíneos bem abaixo do padrão atual de intervenção também podem causar efeitos negativos na prontidão escolar para crianças pequenas.

Não existe um nível seguro conhecido de exposição ao chumbo

Até alguns anos atrás, o padrão federal de ação era microgramas 10 por decilitro de sangue, e no 2012 era reduzido pela metade em reconhecimento de evidências mostrando um limiar mais baixo de preocupação.

Mas a verdade é que não existe um nível seguro de chumbo no sangue para crianças, e Academia Americana de Pediatria e o Centros para Controle e Prevenção de Doenças já disseram isso.

A comunidade de pesquisa médica documentou impactos negativos em crianças com níveis ainda mais baixos de exposição ao chumbo do que o atual padrão de microgramas 5 por decilitros. Com essa visão, podemos considerar todas as crianças com um teste de chumbo diferente de zero confirmado como em risco.

Com base em nossa análise de dados de leads no nosso condado, calculamos que, se esse padrão fosse adotado nos EUA, nossa taxa de exposição ao chumbo para crianças menores de 6 em um único ano aumentaria de 9 por cento para 3-4 vezes essa taxa.

Além de garantir que todas as estruturas de moradias sejam certificadas como protegidas contra chumbo, pais e cuidadores devem ser a primeira linha de defesa para manter as crianças afastadas dessa exposição. Testar os níveis sanguíneos de chumbo em crianças é simplesmente tarde demais.

Isso é semelhante ao TSA em busca de armas letais depois que os passageiros embarcaram no voo e o plano decolou. Uma vez que o chumbo está na corrente sanguínea, o dano é real e duradouro para essas crianças, e as opções de resposta são muito menos e menos eficazes.

Cercas

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Sobre o autor

Robert L. Fischer, co-diretor do Centro de Pobreza Urbana e Desenvolvimento da Comunidade, Case Western Reserve University

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