O chumbo tóxico pode permanecer no corpo por anos após a exposição

O chumbo pode permanecer nos ossos.

A crise da água em Flint, Michigan, destacou o quão prejudicial é a contaminação por chumbo. O que você pode não perceber, no entanto, é que a exposição ao chumbo é um problema nos EUA.

Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças estimativas que mais de quatro milhões de famílias com crianças nos EUA estão expostas a níveis elevados de chumbo. Pelo menos meio milhão de crianças têm níveis de chumbo no sangue acima de cinco microgramas por decilitro, o limiar que leva a uma resposta de saúde pública.

O chumbo costumava ser comumente usado na gasolina, tintas domésticas e até corantes de pigmentos em relva artificial até o final do século passado. E embora hoje o chumbo não seja mais usado nesses produtos, ainda existe muito por aí. O chumbo não se decompõe em casa ou no meio ambiente, e o resultado é que ainda precisamos nos preocupar com o envenenamento por chumbo hoje.

Como pesquisador universitário que se concentra na saúde das crianças, passei os últimos anos da 30 tentando entender como acontece a exposição a toxinas ambientais e como evitá-la.


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Então, onde e como as pessoas entram em contato com o chumbo e o que isso faz com seus corpos?

O chumbo na água é mais facilmente absorvido pelo organismo. Torneira via www.shutterstock.com.

Chumbo em água é facilmente absorvida pelo organismo

O chumbo é um dos materiais mais antigos utilizados na construção de sistemas de encanamento. De fato, a palavra “encanamento” tem origem na palavra latina para chumbo, “Plumbium”. Enquanto o Congresso proibiu o uso de tubos de chumbo no 1986, com a aprovação da Lei da Água Potável Segura, a crise em Flint ilustra que tubos de chumbo ainda estão por aí.

Embora o chumbo no solo e na poeira doméstica represente fontes significativas de exposição, beber água contaminada pode representar o maior risco. A água é prontamente absorvida pelo intestino, resultando rapidamente em níveis elevados de chumbo na corrente sanguínea. O trato gastrointestinal de uma criança absorve o chumbo mais completamente do que o de um adulto.

A Agência de Proteção Ambiental dos EUA (EPA) estabelece um nível para as fontes de água potável de 15 partes por bilhão (ppb) como exigindo notificação imediata dos consumidores.

Se você já viu um grande caminhão-tanque de gasolina na estrada, o 15 ppb corresponderia às gotas de produto químico 15 diluídas em todo esse caminhão. Essa é a pouca exposição do 15 ppb. Mesmo essas pequenas quantidades de chumbo na água, com o tempo, podem afetar o comportamento das pessoas e prejudicar o desenvolvimento intelectual.

Uma vez que o chumbo está no corpo, ele também pode ser armazenado no osso por anos. Mesmo após a exposição parar, o chumbo pode voltar à corrente sanguínea e continuar a danificar o cérebro e outros órgãos nos próximos anos.

O chumbo é uma toxina

Sabe-se que o chumbo causa problemas com a formação de sangue, função renal, coração, reprodução, sintomas gastrointestinais, danos nos nervos periféricos (formigamento nas mãos e nos pés) e até morte. Os efeitos sobre muitos destes órgãos pode ser permanente, e como todas as toxinas, a dose é crítica. Quanto maior a exposição e quanto mais tempo continuar, maior o dano.

Numerosos estudos de pesquisa, alguns dos primeiros 1940s, mostraram que chumbo afeta o desenvolvimento da inteligência de uma criança. Mesmo níveis minúsculos podem diminuir o QI medido de uma criança.

A exposição ao chumbo pode afetar o desenvolvimento cognitivo em crianças. A imagem do cérebro infantil pode ser acessada em www.shutterstock.com.

No cérebro, o chumbo pode interromper a função das mitocôndrias nos neurônios, impedindo o funcionamento adequado das células. Também pode afetar a liberação de neurotransmissores, que é como os neurônios se comunicam entre si e alterar a estrutura dos vasos sanguíneos no cérebro. Juntos, esse dano pode levar à redução do QI, dificuldades de aprendizado, diminuição do crescimento, hiperatividade e maus controles de impulso e até deficiência auditiva. É por isso que a exposição ao chumbo em crianças é especialmente preocupante.

Nutrição deficiente pode fazer com que o corpo absorva mais chumbo

Boa nutrição é fundamental. Imagem infantil via www.shutterstock.com.

Reconhece-se que a má nutrição pode aumentar a captação de chumbo no organismo. Por exemplo, o cálcio, que é um mineral essencial para o crescimento ósseo em crianças e para a função celular, pode diminuir a absorção de chumbo. Se um indivíduo tiver cálcio inadequado em sua dieta, seu corpo absorverá mais chumbo. Além disso, como o chumbo pode substituir o ferro na formação de glóbulos vermelhos, a deficiência de ferro também leva à absorção de mais chumbo no sangue.

A dieta rica em minerais benéficos, particularmente ferro e cálcio, podem reduzir, mas não eliminar, a absorção de chumbo de fontes ambientais.

No entanto, pessoas com baixa renda podem ter problemas para comprar comida suficiente ou obter uma dieta equilibrada, roubando-lhes a proteção que a boa nutrição fornece. Flint é uma comunidade economicamente desfavorecida, tornando a exposição ao chumbo uma preocupação ainda maior.

Tratar envenenamento por chumbo

As causas dos danos causados ​​pelo chumbo não podem ser revertidas, mas existem tratamentos médicos para reduzir a quantidade de chumbo no corpo. O mais comum é um processo chamado quelação - um paciente ingere um produto químico que se liga ao chumbo, permitindo que ele seja excretado do corpo.

Quelação, no entanto, não é sem seus riscos. O produto químico não apenas aumenta a remoção do chumbo, mas também de minerais essenciais como o cálcio. Em crianças, o uso da terapia quelante deve ser cuidadosamente monitorado para evitar complicações graves que podem incluir danos permanentes nos rins ou até a morte. O tratamento costuma ser reservado apenas para as crianças com níveis muito altos de chumbo.

A tinta com chumbo foi proibida no 1978. Imagem de pintura descascada via www.shutterstock.com.

Regulamentos controlada novas adições de chumbo para o ambiente

Como o chumbo causa danos irreversíveis, é especialmente importante garantir que as pessoas não sejam expostas ao chumbo.

A exposição ao chumbo nos EUA foi minimizada por duas ações do governo. No 1973, a Agência de Proteção Ambiental decidiu começar a eliminar gradualmente o chumbo como um aditivo à gasolina. A eliminação foi concluída no 1996.

Curiosamente, isso não foi feito por razões de saúde, mas para permitir que os conversores catalíticos necessários para os carros atendessem aos novos padrões de poluição do ar. No entanto, a eliminação gradual reduziu drasticamente a quantidade de chumbo depositada no chão, onde as crianças poderiam ser expostas e ingeridas enquanto brincavam.

Então, na 1977, a Comissão de Segurança de Produtos de Consumo proibiu o uso de tinta de chumbo de propriedades residenciais e residências. Esta ação foi baseada exclusivamente em preocupações com a saúde.

Juntas, essas ações reduziram bastante o chumbo no ambiente, com um benefício adicional de reduzir os níveis de chumbo no sangue em crianças.

Mas a abundância de chumbo ainda está lá fora

Mas ainda há muita liderança por aí. E aqueles que são pobres ou vivem na sombra de locais industriais abandonados são muitas vezes em maior risco.

Grande parte do estoque de moradias nos EUA, especialmente nas cidades do leste, data de antes da proibição da tinta com chumbo. Muitos lares, particularmente em comunidades pobres, ainda conter chumbo, e se as superfícies da tinta não forem bem mantidas, a tinta pode descamar e formar poeira que pode ser inalada e ingerida. Outro problema é que indivíduos não treinados podem tentar remover a tinta, o que pode piorar o problema ao gerar grandes quantidades de poeira no processo.

Níveis elevados de chumbo podem ser encontrados em muitas comunidades, geralmente associadas a operações de fundição de metais. Instalações que fabricam ou reciclam baterias de automóveis também podem ser um problema. Após o fechamento das empresas, esses locais (chamados Brownfields porque geralmente não são limpos) criam perigos persistentes a longo prazo para as crianças dessas comunidades.

Não é por acaso que esses sites irremediáveis ​​geralmente estão localizados em comunidades de cor economicamente desfavorecidas. Somente por meio de ações comunitárias e governamentais, os locais podem ser identificados e limpos. Isso levará muitas décadas, mas evitará riscos futuros para a saúde nas próximas gerações.

Cercas

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Sobre o autor

Stuart Shalat, Professor e Diretor da Divisão de Saúde Ambiental da Escola de Saúde Pública da Universidade Estadual da Geórgia

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