Este sensor químico de dois centavos pode dizer se a comida é segura para comer

Cientistas do Imperial College London desenvolveram um microchip barato que pode dizer aos consumidores se os alimentos são frescos.

Firat Güder admite, embora um pouco decepcionado. Ele muitas vezes deixa iogurte fechado em seu escritório à temperatura ambiente por várias semanas antes de comer. Até agora, ele escapou de todos os efeitos negativos. "Eles ainda são bons para comer", disse ele. “Eu não fiquei doente deles ainda. Claro, eu não sugiro que outras pessoas façam isso.

Güder, professor assistente no departamento de bioengenharia do Imperial College London, sabe que talvez tenha tido sorte. Como muitos consumidores, ele pensa em segurança alimentar, mas tenta manter sua perspectiva sobre os riscos. "Eu jogo fora itens, mas costumo usar as datas de 'usar' como ponto de referência", disse ele. "Eu não confio apenas neles."

Ele está se referindo às datas muitas vezes desconcertantes estampadas nos rótulos dos alimentos, que, na realidade, têm pouco a ver com segurança - e representam pouco perigo se ignoradas, exceto no caso de fórmulas infantis - segundo ao Departamento de Agricultura dos EUA. "Vender por" informa à loja quanto tempo - por motivos de estoque - exibir o produto. “Use by” é a última data em que o alimento estará no auge, semelhante ao “melhor por”, a última data para sabor e qualidade ideais. Em resposta à confusão do consumidor, o governo criou uma lista detalhada de quanto tempo os alimentos podem ser considerados frescos. No entanto, as datas na embalagem confundem as pessoas e muitas vezes levam muitos consumidores a atirar alimentos ainda seguros e saudáveis ​​para comer.

Güder acha que ele surgiu com uma ideia que ajudará a resolver esse problema. Ele inventou um sensor barato que pode ser incorporado em um smartphone e preso a uma embalagem de comida em casa ou na loja para detectar se a comida ainda está fresca. O sensor, que custa cerca de dois centavos para ser feito, identifica gases de deterioração - amônia e trimetilamina, por exemplo - e está vinculado a tags de “comunicação de campo próximo (NFC)”, microchips que os smartphones podem ler com facilidade.


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"Tags NFC estão incluídas em cartões de pagamento sem contato, como cartões de débito", disse ele. "Se você pode usar seu telefone com o Google ou o Apple Pay, ele será capaz de ler as tags." pesquisa nos sensores recentemente apareceu na revista Sensores ACS.

O sensor só é ativado quando a amônia está ausente, indicando que a comida é fresca. Fonte: Imperial College London

O sensor pode ajudar as pessoas a evitar o consumo de alimentos contaminados por bactérias, o que pode representar um perigo se for mal cozinhado ou manipulado incorretamente. Nem sempre é possível dizer ao olhar ou cheirar quando a comida está mal. Nos Estados Unidos, por exemplo, um em cada seis Americanos anualmente adoece depois de comer alimentos contaminados, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças.

Além de proteger as pessoas contra doenças, os sensores também podem ser importantes na luta contra as mudanças climáticas. Alguns 30 a cento 40 dos alimentos produzidos nos Estados Unidos é desperdiçado, de acordo com o USDA. A maior parte do descarte de alimentos acaba em aterros sanitários, onde emite quantidades copiosas de metano à medida que se decompõe, um gás de efeito estufa muitas vezes mais potente do que o dióxido de carbono - e um dos principais impulsionadores da mudança climática. Além disso, resíduos significam que os agricultores estão dedicando terra e água escassas à produção de alimentos que acabarão sendo poluídos.

"O desperdício de alimentos é um problema em todo o mundo", disse Güder. “Essencialmente, quando não estamos consumindo os alimentos que estamos produzindo e simplesmente jogando fora, precisamos produzir alimentos extras. A produção de alimentos tem uma grande pegada ambiental, tanto em termos de emissões de carbono quanto de poluição plástica, já que a maioria dos alimentos embalados é embalada em plástico. Se usarmos nossos recursos alimentares com mais cuidado, podemos reduzir a pegada ambiental da produção de alimentos ”.

Os cientistas construíram os sensores, chamados “sensores elétricos de gás baseados em papel”, ou PEGS, imprimindo eletrodos de carbono em papel de celulose e acreditam que, em última instância, podem ser produzidos em massa de forma barata por meio de processos de impressão mais sofisticados. O objetivo é adaptar a tecnologia para detectar substâncias químicas nocivas usadas na agricultura, poluição do ar e doenças que podem ser diagnosticadas através de substâncias químicas presentes na respiração de uma pessoa. O PEGS é “uma tecnologia de detecção de gás de uso geral que pode ser explorada em outras aplicações”, disse Güder.

Seção transversal do sensor de alimentos. Fonte: Imperial College London

Até agora, os pesquisadores testaram apenas os sensores de frango e peixe embalados, mas Güder previu que eles poderiam ser usados ​​para testar outros alimentos e poderiam estar amplamente disponíveis dentro de três anos. Os consumidores poderão testar os pacotes nas lojas e também em casa, disse ele. "A razão pela qual nos concentramos em produtos de carne é porque eles são de alto valor com uma grande pegada ambiental", disse ele. “Espero que os sensores funcionem muito bem com outros itens ricos em proteínas. Quanto a saladas e frutas, ainda não as investigamos ”.

Sensores existentes de alimentos atualmente são caros e sensíveis a outros gases que não os que indicam deterioração, acrescentou. PEGS são baratos e precisos. Ele e seus colegas esperam criar uma variedade de PEGs que reajam a produtos químicos adicionais e mudem a umidade, disse ele.

Os consumidores não serão os únicos vencedores. As próprias lojas ganharão reduzindo os custos desnecessários de jogar fora alimentos suspeitos e - esperançosamente - passar essas economias para os compradores, disse ele. "Há muitas maneiras pelas quais as lojas podem se beneficiar dessa tecnologia", disse ele. “Por exemplo, alguns varejistas gostariam de ajustar dinamicamente o preço dos alimentos para vender todos os seus produtos [para reduzir] os resíduos. Essa tecnologia pode, eventualmente, ajudá-los a prolongar a validade ou impedir que vendam produtos vencidos ”.

Sobre o autor

Marlene Cimons escreve para Nexus Media, uma agência de notícias sindicalizada cobrindo clima, energia, política, arte e cultura.

Este artigo foi publicado originalmente em NexusMedia

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