Enquanto o debate grassa sobre os herbicidas à base de glifosato, os agricultores os estão pulverizando em todo o mundo

imagem Recipientes do herbicida glifosato em uma loja de suprimentos agrícolas no nordeste da Tailândia em 2019. Foto AP / Sakchai Lalit

À medida que a América do Norte entra em sua temporada de pico de cultivo de verão, os jardineiros estão plantando e capinando, e os jardineiros estão cortando os parques e campos de jogos. Muitos estão usando o popular herbicida Roundup, amplamente disponível em lojas como Home Depot e Target.

Nos últimos dois anos, três júris dos EUA premiaram veredictos multimilionários aos demandantes que afirmaram que o glifosato, o ingrediente ativo do Roundup, lhes deu linfoma não-Hodgkin, um câncer do sistema imunológico. Bayer, uma empresa química alemã, comprou o inventor do Roundup, Monsanto, em 2018 e herdou cerca de 125,000 ações judiciais pendentes, das quais solucionou quase 30,000. A empresa agora está considerando encerrar as vendas no varejo dos EUA de Roundup para reduzir o risco de novas ações judiciais de usuários residenciais, que têm sido os principal fonte de reclamações legais.

Como estudiosos que estudam comércio global, sistemas alimentares e seus efeitos no meio ambiente, vemos uma história maior: o glifosato genérico é onipresente em todo o mundo. Os fazendeiros usam em a maioria dos campos agrícolas do mundo. Os humanos borrifam glifosato suficiente para cobrir cada acre de terras agrícolas do mundo com meio quilo disso todo ano.

O glifosato agora está aparecendo em humanos, incluindo no leite materno, mas os cientistas estão ainda debatendo seus efeitos na saúde. No entanto, uma coisa é clara: por ser um herbicida eficaz e muito barato, ele se difundiu.

A pesquisa sobre os possíveis efeitos do glifosato na saúde humana é inconclusiva, mas a preocupação está aumentando com seu uso pesado em todo o mundo.

Como o glifosato se tornou global

Quando o glifosato foi comercializado sob a marca Roundup em 1974, era amplamente considerado seguro. Cientistas da Monsanto afirmaram que não prejudicar as pessoas ou outros organismos não-alvo e não persistiu em solo e água. Revisões científicas determinaram que não acumulou em tecido animal.

Glifosato morto mais espécies de ervas daninhas alvo do que qualquer outro herbicida antes ou depois. Os agricultores começaram a pulverizar nos campos para se preparar para o próximo ciclo de cultivo.

Na década de 1990, a Monsanto começou a embalar o glifosato com safras que foram geneticamente modificadas para serem resistentes a ele, incluindo milho, soja, algodão e canola. Agricultores que usaram estes “Pronto para Roundup”As sementes poderiam aplicar um único herbicida para controlar ervas daninhas durante a estação de cultivo, economizando tempo e simplificando as decisões de produção. Roundup tornou-se o herbicida mais vendido e mais lucrativo nunca para aparecer no mercado global.

No final da década de 1990, quando as últimas patentes do glifosato expiraram, a indústria de pesticidas genéricos começou a oferecer versões de baixo custo. Na Argentina, por exemplo, os preços caíram de $ 40 por litro na década de 1980 a $ 3 em 2000.

Em meados da década de 1990, a China começou a fabricar pesticidas. Fracos regulamentos ambientais, de segurança e saúde e políticas energéticas de promoção inicialmente tornaram o glifosato chinês muito barato.

A China ainda domina a indústria de pesticidas - exportou 46% de todos os herbicidas em todo o mundo em 2018 - mas agora outros países estão entrando no negócio, incluindo Malásia e Índia. Os pesticidas costumavam fluir da Europa e da América do Norte para as nações em desenvolvimento, mas agora os países em desenvolvimento exportam muitos pesticidas para as nações ricas. Mais fábricas de pesticidas em mais lugares resultam em excesso de oferta e preços ainda mais baixos, com implicações críticas para a saúde humana e o meio ambiente.

Controvérsias de saúde

Graças à fabricação globalizada e barata, o glifosato se tornou onipresente nas fazendas do mundo todo - e nos corpos humanos. Os pesquisadores detectaram na urina de crianças em aldeias remotas no Laos, leite materno de novas mamães no Brasile bebês em Nova York e Seattle.

A questão de saber se o glifosato causa câncer em humanos tem sido calorosamente debatida. Em 2015, a Agência Internacional de Pesquisa sobre o Câncer, uma agência da Organização Mundial da Saúde, classificou-o como um provável cancerígeno humano com base em evidências "limitadas" de câncer em humanos a partir de exposições reais do mundo real e evidências "suficientes" de câncer em animais experimentais.

Também há dúvidas sobre as possíveis ligações entre o glifosato e outros problemas de saúde humana. Um estudo de 2019 descobriu que as crianças cujas mães tiveram exposição pré-natal ao glifosato tiveram um risco significativamente maior de transtorno do espectro do autismo do que uma população de controle.

Estudos descobriram que o glifosato causa danos ao fígado e rins em ratos e altera os microbiomas intestinais das abelhas. Camundongos expostos a ela mostraram aumento de doenças, obesidade e anormalidades no nascimento três gerações após a exposição. Embora o glifosato se decompõe no meio ambiente de forma relativamente rápida, ele está presente em sistemas aquáticos em um volume grande o suficiente para ser detectado em amostras de sangue de peixes-boi da Flórida.

No entanto, a Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos e a Autoridade Europeia de Segurança Alimentar afirmam que é improvável que o glifosato cause câncer em humanos e não ameaça a saúde humana quando usado de acordo com as instruções do fabricante.

Um desafio para reguladores

Na década de 1990 e no início de 2000, a comunidade mundial adotou vários acordos inovadores para restringir ou monitorar vendas e uso de pesticidas perigosos. Esses acordos - o Estocolmo e Rotterdam convenções - compostos alvo que são agudamente tóxicos ou persistem no meio ambiente e se acumulam em animais, incluindo humanos. O glifosato não parece atender a esses critérios, mas os humanos podem estar mais expostos a ele por causa de sua onipresença no solo e na água e na comida.

Hoje, um punhado de países, incluindo Luxemburgo e México, proibiram ou restringiram o uso de glifosato, citando preocupações com a saúde. Na maioria dos países, entretanto, permanece legal com poucas restrições.

É improvável que os cientistas cheguem a um consenso em breve sobre os impactos do glifosato na saúde e no meio ambiente. Mas isso também se aplica a outros pesticidas.

Por exemplo, DDT - que é ainda usado em países em desenvolvimento para controlar os mosquitos que espalham a malária e outras doenças - era proibido nos EUA em 1972 pelos seus efeitos na vida selvagem e potenciais danos aos seres humanos. Mas não se pensava que causasse câncer em humanos até 2015, quando os cientistas analisaram dados de mulheres cujas mães foram expostas ao DDT durante a gravidez na década de 1960, e descobriram que essas mulheres eram mais de quatro vezes mais probabilidade de desenvolver câncer de mama do que outros que não foram expostos. Este estudo foi publicado 65 anos após o primeiro depoimento no Congresso sobre os impactos do DDT na saúde humana.

Em 1946, as autoridades de saúde que acreditavam incorretamente que a poliomielite era transmitida por insetos ordenaram a nebulização generalizada com DDT em San Antonio, Texas, décadas antes de os efeitos ambientais e de saúde do pesticida serem compreendidos.

A ciência pode levar muito tempo para chegar a resultados conclusivos. Dada a extensão do uso do glifosato atualmente, esperamos que, se for definitivamente considerado prejudicial à saúde humana, seus efeitos serão generalizados, difíceis de isolar e extremamente desafiadores para regular.

E encontrar uma bala de prata barata para substituí-la com segurança pode ser difícil. Muitos substitutos no mercado hoje são mais agudamente tóxico. No entanto, há necessidade de opções melhores, porque as ervas daninhas são desenvolvendo resistência ao glifosato.

Em nossa opinião, as crescentes preocupações sobre a eficácia do glifosato e possíveis impactos na saúde devem acelerar as pesquisas sobre soluções alternativas ao controle químico de ervas daninhas. Sem mais apoio público para esses esforços, os agricultores recorrerão a herbicidas mais tóxicos. O glifosato parece barato agora, mas seus custos reais podem acabar sendo muito mais altos.

Sobre o autor

Marion Werner, Professora Associada de Geografia, University at Buffalo

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Este artigo foi publicado originalmente no The Conversation

 

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