Cientistas estão criando culturas super nutritivas para ajudar a solucionar a fome global

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Um incrível Crianças 155m em todo o mundo estão cronicamente subnutridos, apesar de melhorias dramáticas nas últimas décadas. Em vista disso, os Objetivos de Desenvolvimento Sustentável da ONU incluem Fome Zero. Mas o que entendemos pela palavra fome?

Pode se referir à falta de alimentos ou a escassez generalizada de alimentos causada por guerras, secas, quebra de safra ou políticas governamentais. Mas, como pesquisadores, estamos particularmente interessados ​​em um tipo diferente de fome - um que seja menos visível, mas igualmente devastador.

Deficiências de micronutrientes, também conhecidas fome escondida, ocorre quando há uma falta de vitaminas e minerais essenciais na dieta de uma pessoa. Esta condição afeta mais de dois bilhões de pessoas globalmente, e pode contribuir para crescimento atrofiado, baixo desenvolvimento cognitivo, aumento do risco de infecções e complicações durante a gravidez e o parto. Os impactos mais amplos das deficiências de micronutrientes social e economicamente também estão bem estabelecidos.

Suplementação e fortificação de alimentos têm sido usados ​​em todo o mundo para aliviar as deficiências de micronutrientes. Ambas as estratégias possuem altos índices de custo / benefício. Mas, como exigem investimentos repetidos, sua sustentabilidade é limitada. Suplementos podem ser usados ​​para tratar deficiências múltiplas de micronutrientes, mas esta é uma abordagem de uso intensivo de recursos e não aborda a causa do problema - inadequação alimentar.

A fortificação de alimentos, por outro lado, melhora a qualidade nutricional dos alimentos em si. Aqui, micronutrientes são adicionados aos alimentos comumente consumidos no estágio de processamento. Essa estratégia pode ser implementada em nível populacional e não exige que os indivíduos modifiquem seus comportamentos alimentares.

No Reino Unido, por exemplo, a farinha foi fortificada com cálcio desde a Segunda Guerra Mundial, quando uma oferta reduzida de produtos lácteos foi antecipada. Hoje, muitos dos nossos alimentos são fortificados, incluindo pão, produtos à base de cereais e teores de gordura.

Nos países em desenvolvimento, a fortificação de alimentos ganhou força nos últimos anos através do trabalho de organizações como a Aliança Global para Melhor Nutrição (GANHO). Programas de fortificação de alimentos em larga escala aumentaram o conteúdo de micronutrientes de uma variedade de alimentos básicos em países com mais de 30. Por exemplo, o GAIN / UNICEF Parceria Universal de Iodização do Sal protegeu as pessoas 466m nos países 14 contra os efeitos debilitantes da deficiência de iodo - tais como deficiência mental e bócio, um inchaço no pescoço resultante de uma glândula tiróide aumentada.

Mas uma das principais desvantagens da fortificação de alimentos é que algumas das famílias mais pobres podem não ter acesso a alimentos comercialmente processados. E são essas comunidades rurais remotas - que cultivam e processam alimentos localmente - que são frequentemente as mais afetadas pela fome oculta.

Indo um passo adiante

Uma abordagem alternativa é adicionar micronutrientes no estágio de produção agrícola. Essa abordagem, conhecida como biofortificação, utiliza técnicas convencionais de melhoramento de plantas para melhorar a concentração de micronutrientes em culturas básicas. Isto é conseguido através do cruzamento de variedades padrão com seus parentes silvestres, ao longo de várias gerações.

Esta estratégia inovadora foi desenvolvida pela primeira vez nos 1990s e agora é pioneira de uma organização chamada HarvestPlus, que é apoiado pelo Departamento do Reino Unido para o Desenvolvimento Internacional. O HarvestPlus concentrou seus esforços no ferro, zinco e vitamina A - identificados como as três deficiências de micronutrientes mais prevalentes no mundo.

Culturas biofortificadas incluem: milho vitamina A, mandioca vitamina A, batata doce vitamina A, feijões ferro, milheto de ferro, arroz zinco e trigo zinco. Estas culturas foram introduzidas muitos países na África, Ásia e América Latina. E o HarvestPlus pretende alcançar pessoas com 100m com culturas biofortificadas pela 2020.

A biofortificação tem várias vantagens sobre a fortificação de alimentos. Após o investimento inicial para desenvolver a semente biofortificada, esta pode ser replicada e distribuída sem qualquer redução na concentração de micronutrientes. Isso torna altamente rentável e sustentável. Culturas biofortificadas também são frequentemente mais resistentes a pragas, doenças, temperaturas mais altas e secas - qualidades essenciais, já que muitos países se tornam cada vez mais suscetíveis às mudanças climáticas. E talvez mais importante para a nutrição, os cultivos biofortificados alcançam as pessoas mais pobres e vulneráveis ​​do mundo.

Cada nova cultura biofortificada requer desenvolvimento e avaliação meticulosos para garantir que a concentração de micronutrientes seja suficiente para causar um impacto significativo no estado nutricional e que os agricultores e consumidores adotem as novas variedades biofortificadas. Pesquisa tem mostrado altos níveis de aceitação do consumidor, especialmente quando campanhas de informação e conscientização foram implementadas.

Na University of Central Lancashire, em parceria com colaboradores internacionais, estamos atualmente investigando o impacto do trigo de zinco biofortificado em uma comunidade rural no noroeste do Paquistão - onde mais de 40% das mulheres são deficientes em zinco. A dieta é muito limitada nesta comunidade, mas a farinha de trigo é usada todos os dias para fazer chapattis.

A concentração de zinco no solo é muito baixa e isso oferece uma oportunidade para experimentar a “biofortificação agronômica”, ou a aplicação de fertilizante enriquecido com zinco. Nosso estudo determinará a relação custo-eficácia dessas estratégias combinadas.

A ConversaçãoÉ claro que a biofortificação é uma solução parcial, que deve ser acompanhada de esforços para reduzir a pobreza, a insegurança alimentar, doenças, falta de saneamento, desigualdade social e de gênero. Mas tem o potencial de contribuir para a erradicação da fome oculta, e o objetivo da ONU é acabar com todas as formas de fome e desnutrição por 2030.

Sobre o autor

Heather Ohly, Assistente de Pesquisa em Pós-Doutorado em Nutrição, University of Central Lancashire e Nicola Lowe, professor de ciências nutricionais, University of Central Lancashire

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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