As pessoas ou o clima mataram a megafauna?

As pessoas ou o clima mataram a megafauna? Quando a água doce secou, ​​o mesmo aconteceu com muitas espécies da megafauna. Centro de Excelência para a Biodiversidade e Patrimônio da Austrália, Autor fornecida

A Terra está agora firmemente nas garras de seu sexto "evento de extinção em massa", e é principalmente nossa culpa. Mas a era moderna definitivamente não é a primeira vez que os humanos são implicados na extinção de uma ampla gama de espécies.

Na verdade, a partir de cerca de 60,000 anos atrás, muitos dos maiores animais do mundo desapareceram para sempre. Estes “megafauna”Foram perdidos pela primeira vez em Sahul, o supercontinente formado pela Austrália e Nova Guiné durante os períodos de baixo nível do mar.

As causas dessas extinções são debatidas há décadas. Os possíveis culpados incluem mudança climática, caça ou modificação do habitat pelos ancestrais do povo aborígine, Ou um combinação dos dois.

A principal forma de investigar essa questão é construir cronogramas de grandes eventos: quando as espécies foram extintas, quando as pessoas chegaram e quando o clima mudou. Esta abordagem depende do uso fósseis datados de espécies extintas para estimar quando foram extintos, e evidências arqueológicas para determinar quando as pessoas chegaram.

A comparação dessas linhas do tempo nos permite deduzir as prováveis ​​janelas de coexistência entre a megafauna e as pessoas.

Também podemos comparar essa janela de coexistência com modelos de variação climática de longo prazo, para ver se as extinções coincidiram ou logo se seguiram a mudanças climáticas abruptas.

Seca de dados

Um problema com essa abordagem é a escassez de dados confiáveis ​​devido à extrema raridade de um animal morto sendo fossilizado e a baixa probabilidade de evidências arqueológicas serem preservadas nas condições adversas da Austrália.

Isso significa que muitos estudos se restringem a tirar conclusões sobre as causas da extinção na escala de sítios paleontológicos individuais ou de sítios arqueológicos específicos.

Como alternativa, as linhas do tempo podem ser construídas incluindo evidências em grandes escalas espaciais, como sobre o continente inteiro da austrália.

Infelizmente, esse “agrupamento” das evidências disponíveis em muitos locais diferentes desconsidera a variação na contribuição relativa de diferentes fatores de extinção em toda a paisagem.

Mapeamento de extinção

No nosso pesquisa publicada na Nature Communications, desenvolvemos ferramentas matemáticas avançadas para mapear os padrões regionais de desaparecimento da megafauna e a chegada de ancestrais aborígines no sudeste da Austrália.

Com base nesses novos mapas, podemos agora descobrir onde humanos e a megafauna coexistiram e onde não.

As pessoas ou o clima mataram a megafauna? Áreas de coexistência e não coexistência entre humanos e megafauna. F. Saltré

Acontece que os humanos coexistiram com a megafauna em cerca de 80% do sudeste de Sahul por até 15,000 anos, dependendo da região em questão.

Em outras regiões, como a Tasmânia, não houve essa coexistência. Isso descarta os humanos como um provável causador da extinção da megafauna nessas áreas.

Em seguida, alinhamos essas janelas de coexistência e não coexistência em cada parte da paisagem com várias medidas ambientais derivadas de simulações climáticas nos últimos 120,000 anos. Isso nos deu uma ideia sobre quais fatores explicam melhor o momento da extinção da megafauna em cada parte da paisagem.

Apesar de um grande efeito sobre as extinções em áreas onde a megafauna e as pessoas não coexistiam, não havia nada que explicasse o momento da extinção da megafauna em locais onde a megafauna e as pessoas coexistiam.

Esse resultado surpreendente sugeriu que havíamos perdido algo importante em nossas análises.

Ligando os pontos

A principal falha em nossa abordagem foi analisar cada local independentemente de seus arredores. Nosso modelo inicial não levou em consideração o fato de que uma extinção em um lugar pode afetar uma extinção em outro local próximo.

Assim que mudamos nosso modelo para incorporar esses efeitos, a imagem real finalmente surgiu. Descobrimos que as extinções da megafauna em áreas onde coexistiam com humanos foram provavelmente causadas por uma combinação de pressão humana e acesso à água.

Nos outros 20% da paisagem, onde humanos e megafauna não coexistiam, descobrimos que as extinções provavelmente ocorreram por falta de plantas, impulsionadas por condições cada vez mais secas. Isso condenou à extinção muitas espécies da megafauna herbívora.

As pessoas ou o clima mataram a megafauna? Importância relativa (em%) das variáveis ​​que melhor descrevem o tempo (primeira linha) e o gradiente direcional (segunda linha) da extinção da megafauna em áreas de não coexistência (primeira coluna) e coexistência (segunda coluna) de pessoas e megafauna. F. Saltré

Espaço é a chave

Esta é a primeira evidência de que há dezenas de milhares de anos a combinação de humanos e mudanças climáticas já estava tornando as espécies mais prováveis ​​de desaparecer. No entanto, esse padrão era invisível se ignorássemos a interconexão das várias regiões envolvidas.

Este pode ser apenas o começo de que precisamos para um tratamento novo e mais matizado das mudanças ambientais no passado remoto em outras regiões do mundo.

Mais importante, nossos resultados reforçam aviso severo dos cientistas sobre o futuro imediato das plantas e da vida selvagem do nosso planeta. Dadas as crescentes pressões humanas sobre o mundo natural, juntamente com um ritmo sem precedentes de aquecimento global, as espécies modernas estão enfrentando devastações semelhantes.A Conversação

Sobre o autor

Frédérik Saltré, pesquisador em ecologia e pesquisador associado do ARC Center of Excellence for Australian Biodiversity and Heritage, Universidade Flinders; Corey JA Bradshaw, Matthew Flinders Fellow em Ecologia Global e Líder do Tema de Modelos para o Centro ARC de Excelência para Biodiversidade e Patrimônio Australiano Universidade Flinders, e Katharina J. Peters, pós-doutorado, Universidade Flinders

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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