À medida que os incêndios extremos transformam a floresta boreal do Alasca, mais Aspen e bétulas estão chegando, o que pode reduzir os incêndios e seu impacto climático

 À medida que os incêndios extremos transformam a floresta boreal do Alasca, mais Aspen e bétulas estão chegando, o que pode reduzir os incêndios e seu impacto climático Os incêndios no Alasca são muito mais difíceis de controlar em uma paisagem remota e acidentada, e muitas vezes deixados para queimar. Sherman Hogue / Exército dos EUA, CC BY

O fogo é um tema quente atualmente, especialmente quando se trata da floresta boreal, a vasta extensão de árvores que se estende pelo Alasca, Canadá e outras regiões frias do norte. Grandes incêndios têm sido queimando com mais frequência e severidade nessas paisagens remotas, impulsionado por temporadas mais longas de clima quente e seco e mais relâmpagos à medida que o clima esquenta.

Enquanto as florestas queimam, eles liberar carbono orgânico que se acumulou nos troncos, folhas e raízes das árvores e nos solos. Isso configura um ciclo de feedback climático potencialmente perigoso: mais incêndios liberam mais carbono da terra, o que agrava ainda mais o aquecimento global, o que significa mais tempo quente e seco que pode alimentar mais atividade de fogo.

É o suficiente para manter cientistas como nós acordados à noite. Contudo, novos resultados de nossa equipe de pesquisa publicada na revista Science em 15 de abril de 2021, sugere que pode haver um freio natural no sistema.

Descobrimos que quando as florestas de abetos negros que queimaram recentemente no interior do Alasca começaram a crescer, mais choupo e bétula as árvores foram misturadas com o abeto. Na verdade, as árvores caducifólias de folha larga como essas estavam se tornando a espécie dominante.

Isso tem dois efeitos importantes quando se trata de mudança climática e incêndios florestais: As árvores decíduas armazenam mais carbono e não queimam tão rápida ou severamente quanto os abetos negros resinosos e secos e suas agulhas.

O resultado é que essas mudanças nas florestas poderiam mitigar o ciclo de feedback fogo-clima e talvez até mesmo revertê-lo - pelo menos por agora.

Aspen e as bétulas assumem o controle

Quando incêndios severos em florestas de abetos negros queimar profundamente na camada orgânica do solo, mais carbono é perdido durante o incêndio. Mas outra coisa também acontece: em vez de árvores de abetos que voltam a crescer após esses incêndios severos, eles são frequentemente substituídos por árvores de folha larga decíduas que compensam a perda de carbono quando elas voltam a crescer.

Os povoamentos de abetos negros gravemente queimados, ou grupos de árvores, perdem a maior parte do carbono durante um incêndio, mas uma vez que essas florestas passam para aspen e bétula, armazenam carbono a uma taxa quatro vezes mais rápida do que em povoamentos de abetos negros com idades semelhantes. Em 50 anos, eles compensaram as perdas de carbono causadas pelo fogo.

Quando as florestas caducifólias completam 100 anos, o intervalo típico entre as queimadas nesta região, os reservatórios de carbono são 1.6 vezes maiores do que nas florestas de abetos negros, de acordo com nossos cálculos. O efeito líquido é um aumento no carbono armazenado que mais do que compensa o aumento do carbono perdido durante o incêndio anterior.

A maior parte do carbono armazenado em povoamentos decíduos está na biomassa das árvores acima do solo - troncos e galhos lenhosos - não em solos como em povoamentos de abetos. Isso ocorre porque as árvores como a bétula e o álamo tremedor crescem muito mais rapidamente do que os abetos e são mais eficazes na ciclagem de nutrientes e no sequestro de carbono da madeira.

15 anos mudando florestas

Nossa pesquisa começou há mais de 15 anos, quando uma intensa temporada de incêndios em 2004 queimou um recorde de 6.7 milhões de acres em todo o Alasca.

Suspeitamos então que o agravamento dos incêndios levou a impressão digital da mudança climática contemporânea, e nos perguntamos o que isso pode significar para os padrões de recuperação florestal.

À medida que os incêndios extremos transformam a floresta boreal do Alasca, mais Aspen e bétulas estão chegando, o que pode reduzir os incêndios e seu impacto climático As florestas boreais se estendem pelo Alasca e Canadá, Europa e Rússia. Wikimedia / Mark Baldwin-Smith, CC BY

Após os incêndios, estabelecemos uma ampla rede de locais de pesquisa em florestas de abetos negros queimados em toda a região. Em cada um deles, medimos a quantidade de carbono nos ecossistemas à medida que eles se recuperavam.

Descobrimos que incêndios recentes haviam queimado mais profundamente no solo, interrompendo os padrões de queima relativamente rasos que permitiu que o abeto negro dominasse a paisagem. As queimadas severas resultaram do clima mais quente e consequentemente de combustíveis mais secos e inflamáveis. Uma vez que as mudas decíduas se estabelecem após um incêndio, elas rapidamente dominam a copa da floresta.

Ainda é muito cedo para saber o quão difundidas essas mudanças podem ser, mas recentes estimativas de sensoriamento remoto sugerem que as florestas decíduas podem substituir as florestas de coníferas a uma taxa de até 5% por década, principalmente devido ao fogo.

À medida que os incêndios extremos transformam a floresta boreal do Alasca, mais Aspen e bétulas estão chegando, o que pode reduzir os incêndios e seu impacto climático

Juntando todas essas peças, agora entendemos que essas mudanças rápidas na composição da floresta e seus efeitos nos padrões de armazenamento de carbono podem moldar o feedback de longo prazo laços entre as florestas boreais e a atmosfera terrestre.

Árvores menos inflamáveis, mas isso pode não durar

Há mais na história sobre o potencial das árvores decíduas para mitigar o fogo e os feedbacks do clima na floresta boreal.

É importante ressaltar que os estudos de incêndios florestais indicam que as florestas caducas de folha larga, muitas vezes queimar menos facilmente quando um incêndio se acende, e os incêndios em florestas decíduas são mais facilmente apagados por chuvas ou esforços humanos. Embora não sejam imunes ao fogo, as arquibancadas de álamo ou de bétula queimam mais lentamente e com menos intensidade do que as de pinheiros negros, que possuem combustíveis secos, resinosos e altamente inflamáveis.

O resultado é que mais áreas decíduas nas florestas boreais provavelmente se traduzem em incêndios menores e menos severos.

No entanto, não sabemos por quanto tempo a baixa inflamabilidade das florestas decíduas persistirá à medida que o clima esquenta. Provavelmente existe um limite no qual até mesmo as árvores resistentes queimarão prontamente. Outras mudanças ecológicas à medida que as florestas se transformam também podem influenciar seu armazenamento de carbono a longo prazo.

A capacidade das florestas decíduas de desacelerar o aquecimento do clima dependerá tanto da paisagem local quanto das escolhas que as pessoas fazem sobre suas emissões de carbono. Por enquanto, é uma boa notícia que as mudanças naturais nos ecossistemas florestais têm o potencial de ser atores importantes no reforço da resiliência do sistema terrestre ao aquecimento climático.

Sobre o autor

Jill Johnstone, Professor Adjunto de Biologia, University of Saskatchewan; Heather Dawn Alexander, Professor Assistente de Ecologia Florestal, Auburn University; Michelle C. Mack, Professor de Ecologia de Ecossistemas, Northern Arizona Universitye Xanthe Walker, Professor Assistente de Pesquisa, Northern Arizona University

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Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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