Como a colonização européia matou 10% da população mundial e causou resfriamento global

Como a colonização européia matou 10% da população mundial e causou resfriamento globalA impressão de um artista de Colombo chegando à América por Wilhem Berrouet. Salon de la Mappemonde / Flickr, CC BY-ND

Enquanto a Europa estava nos primeiros dias da Renascença, havia impérios nas Américas sustentam mais de 60m pessoas. Mas o primeiro contato europeu na 1492 trouxe doenças para as Américas que devastaram a população nativa e o resultante colapso da agricultura nas Américas foi tão significativo que pode até ter esfriado o clima global.

O número de pessoas que vivem nas Américas do Norte, Central e do Sul quando Colombo chegou é uma questão que os pesquisadores vêm tentando responder há décadas. Ao contrário da Europa e da China, não há registros sobre o tamanho das sociedades indígenas nas Américas antes de 1492 serem preservados. Para reconstruir o número da população, os pesquisadores confiam nos primeiros relatos de testemunhas oculares europeias e, em registros após o estabelecimento do domínio colonial, pagamentos de tributos conhecidos como “encomiendas” Esse sistema de tributação só foi estabelecido depois que as epidemias européias devastaram as Américas, de modo que nada nos diz sobre o tamanho das populações pré-coloniais.

Contas antigas de colonos europeus provavelmente superestimariam o tamanho dos assentamentos e a população para anunciar as riquezas de suas terras recém-descobertas a seus patrocinadores feudais na Europa. Mas ao rejeitar essas afirmações e se concentrar nos registros coloniais, estimativas populacionais extremamente baixas foram publicados no início do século 20, que contou a população após a doença tê-la devastado.

Por outro lado, suposições liberais sobre, por exemplo, a proporção da população indígena que era obrigada a pagar tributos ou as taxas em que as pessoas morreram levaram a estimativas extraordinariamente altas.

Nosso novo estudo esclarece o tamanho das populações pré-colombianas e seu impacto no meio ambiente. Combinando todas as estimativas publicadas de populações das Américas, encontramos uma provável população indígena de 60m em 1492. Para comparação, A população da Europa na época era 70-88m distribuídos por menos da metade da área.

A grande morte

A grande população pré-colombiana se sustentou através da agricultura - há extensas evidências arqueológicas para a agricultura de corte e queima, campos terraced, grandes montes de barro e hortas caseiras.

Ao saber quanta terra agrícola é necessária para sustentar uma pessoa, o número da população pode ser traduzido da área conhecida por estar sob uso humano da terra. Descobrimos que 62m hectares de terra, ou cerca de 10% da massa de terra das Américas, foram cultivados ou sob outro uso humano quando Colombo chegou. Para comparação, na Europa 23% e na China 20% de terra foram usados ​​por humanos na época.


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Isso mudou nas décadas após os primeiros europeus terem chegado à ilha de Hispaniola, no 1497 - agora Haiti e República Dominicana - e no continente em 1517. Os europeus trouxeram sarampo, varíola, gripe e a peste bubônica através do Atlântico, com consequências devastadoras para as populações indígenas.

Antes de Colombo: as Américas da 1491Terraços agrícolas inca no Peru. Alessandro Vecchi / Shutterstock

Nossa nova melhor estimativa baseada em dados é uma taxa de mortalidade de 56m no início das 1600s - 90% da população indígena pré-colombiana e em torno de 10% da população global na época. Isto faz do "Grande Morrer" o maior evento de mortalidade humana em proporção à população global, colocando-o em segundo lugar em termos absolutos apenas para a Segunda Guerra Mundial, na qual 80m pessoas morreram - 3% da população mundial na época.

Uma figura de 90% de mortalidade na América pós-contato é extraordinária e excede epidemias similares, incluindo a Morte Negra na Europa - que resultou em uma perda de população 30% na Europa. Uma explicação é que várias ondas de epidemias atingiram os sistemas imunológicos nativos que evoluíram de forma isolada das populações euro-asiática e africana nos anos 13,000.

As Américas nativas na época nunca tinham estado em contato com os patógenos que os colonos trouxeram, criando os chamados “solo virgemEpidemias. Pessoas que não morreram de varíola morreram da seguinte onda de gripe. Aqueles que sobreviveram sucumbiram ao sarampo. Guerra, fome e atrocidades coloniais fizeram o resto na Grande Morte.

Consequências globais

Essa tragédia humana significava que simplesmente não havia trabalhadores suficientes para administrar os campos e as florestas. Sem intervenção humana, as paisagens geridas anteriormente retornavam aos seus estados naturais, absorvendo carbono da atmosfera. A extensão desse crescimento do habitat natural era tão grande que removeu CO₂ suficiente para resfriar o planeta.

As temperaturas mais baixas provocaram reacções no ciclo do carbono que eliminaram ainda mais CO₂ da atmosfera - tal como menos CO2 sendo libertado do solo. Isso explica a queda no CO₂ em 1610 visto nos núcleos de gelo da Antártida, resolvendo um enigma de por que todo o planeta resfriado brevemente nos 1600s. Durante este período, invernos rigorosos e verões frios causaram fomes e rebeliões da Europa ao Japão.

O mundo moderno começou com uma catástrofe de proporções quase inimagináveis. No entanto, é a primeira vez que as Américas estão ligadas ao resto do mundo, marcando o início de uma nova era.

Agora sabemos mais sobre a escala das populações americanas pré-europeias e da Grande Morte que apagou tantas delas. As ações humanas na época causaram uma queda no CO atmos atmosférico que esfriou o planeta muito antes que a civilização humana se preocupasse com a idéia de mudança climática.

Tal evento dramático não contribuiria muito para aliviar a taxa do aquecimento global moderno, no entanto. O evento de reflorestamento sem precedentes nas Américas levou a uma redução de 5 partes por milhão de CO₂ da atmosfera - apenas cerca de três anos de emissões de combustíveis fósseis hoje.A Conversação

Sobre o autor

Alexander Koch, doutorando em Geografia Física, UCL; Chris Brierley, professor associado de Geografia, UCL; Mark Maslin, professor de Ciências do Sistema Terrestre, UCLe Simon Lewis, professor de Ciências da Mudança Global na Universidade de Leeds e, UCL

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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