Veja como suas fotos de férias poderiam ajudar a salvar espécies ameaçadas

Veja como suas fotos de férias poderiam ajudar a salvar espécies ameaçadas
Zephyr_p / Shutterstock

Populações de animais diminuíram em média 60% desde 1970e está previsto que um milhão de espécies estão em risco de extinção. À medida que mais da biodiversidade da Terra desaparece e a população humana cresce, as paisagens protegidas que são reservadas para conservar a biodiversidade são cada vez mais importantes. Infelizmente, muitos estão subfinanciados - algumas das reservas de vida selvagem mais valorizadas da África operam déficits de financiamento de centenas de milhões de dólares.

Em áreas selvagens não protegidas, os cientistas raramente têm um inventário sobre o número exato de espécies em uma área em um determinado momento. Em vez disso, eles fazem inferências usando uma das muitas abordagens diferentes de pesquisa, incluindo armadilhas fotográficas, pesquisas de pista e drones. Esses métodos podem estimar quanto e que tipo de vida selvagem está presente, mas geralmente exigem grandes quantidades de esforço, tempo e dinheiro.

As armadilhas fotográficas são colocadas em locais remotos e ativadas pelo movimento. Eles podem coletar grandes quantidades de dados tirando fotos e vídeos de animais que passam. Mas isso pode custar dezenas de milhares de dólares para ser executado e, uma vez na natureza, as câmeras ficam à mercê da vida selvagem curiosa.

As pesquisas de pista contam com rastreadores especializados, que nem sempre estão disponíveis e os drones, apesar de promissores, restringiram o acesso a muitas áreas turísticas da África. Tudo isso dificulta o monitoramento da fauna silvestre e a repetição em grandes áreas. Sem saber o que está por aí, tomar decisões de conservação baseadas em evidências torna-se quase impossível.

Ciência cidadã no Safari

O turismo é uma das indústrias que mais crescem no mundo - 42m pessoas visitadas África Subsaariana somente em 2018. Muitos vêm para a vida selvagem única e, sem saber, coletam dados valiosos de conservação com seus telefones e câmeras. Fotografias em mídias sociais já estão sendo usadas para ajudar acompanhar o comércio ilegal de vida selvagem e quantas vezes áreas de deserto são visitadas por turistas.

Apesar disso, os turistas e seus guias ainda são uma fonte de informação negligenciada. Suas férias podem ajudar a monitorar a vida selvagem ameaçada? Em um estudo recente, nós testamos exatamente isso.

Em parceria com uma operadora de turismo em Botsuana, abordamos todos os hóspedes que passavam por um alojamento de safári por três meses no Delta do Okavango e perguntamos se eles estavam interessados ​​em contribuir com suas fotografias para ajudar na conservação. Nós fornecemos os interessados ​​com um pequeno registrador GPS - o tipo comumente usado para rastrear gatos de estimação - para que pudéssemos ver onde as imagens estavam sendo tiradas.

Nós então coletamos, processamos e passamos as imagens através de modelos computacionais para estimar as densidades de cinco grandes espécies de carnívoros africanos - leões, hienas manchadas, leopardos, cães selvagens africanos e guepardos. Comparamos essas densidades com as de três das abordagens mais populares de pesquisa de carnívoros na África - captura de câmeras, pesquisas de pistas e estações de chamadas, que reproduzem sons através de um alto-falante para atrair a vida selvagem para que possam ser contados.

As fotografias turísticas forneceram estimativas semelhantes às outras abordagens e foram, no total, mais baratas de coletar e processar. Contar com turistas para ajudar a pesquisar a vida selvagem economizou até US $ 840 por época de pesquisa. Melhor ainda, era o único método para detectar chitas na área - embora tão poucos fossem avistados que sua densidade total não pudesse ser confirmada.

Milhares de fotografias de animais selvagens são tiradas todos os dias, e o estudo mostrou que podemos usar modelos estatísticos para reduzir o ruído e obter dados valiosos para a conservação. Ainda assim, depender de pesquisadores para visitar grupos de turistas e coordenar sua coleta de fotos seria difícil de replicar em muitas áreas. Felizmente, é aí que os operadores turísticos da vida selvagem podem entrar.

Os operadores turísticos podem ajudar a coletar imagens turísticas para compartilhar com os pesquisadores. Se os esforços dos turistas fossem emparelhados com a IA, que poderia processar milhões de imagens rapidamente, os conservacionistas poderiam ter um método simples e de baixo custo para monitorar a vida selvagem.

As fotografias turísticas são mais adequadas para monitorar espécies grandes que vivem em áreas frequentemente visitadas por turistas - espécies que tendem a ter alto valor econômico e ecológico. Embora esse método talvez não seja tão adequado para espécies menores, ele ainda pode apoiar indiretamente sua conservação ajudando a proteger as paisagens em que eles vivem.

A linha entre o verdadeiro deserto e as paisagens modificadas pelos seres humanos está se tornando cada vez mais desfocada, e mais pessoas estão visitando a vida selvagem em seus habitats naturais. Isso nem sempre é bom, mas talvez os conservacionistas possam usar essas viagens em seu benefício e ajudar a conservar algumas das espécies mais emblemáticas de nosso planeta.A Conversação

Sobre o autor

Kasim Rafiq, pesquisador de pós-doutorado em Ecologia e Conservação da Vida Selvagem, Liverpool John Moores University

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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