Como um fazendeiro da Califórnia está lidando com a pior seca em anos 1,200

Como um fazendeiro da Califórnia está lidando com a pior seca em anos 1,200

O sistema de água bizantina da Califórnia e a seca esmagadora estão levando os agricultores a medidas extraordinárias à medida que tentam evitar a seca.

Em uma tarde quente de março, agricultor canhão Michael caminha ao lado de campos de trigo adjacentes à sua casa em Los Banos, no Vale Central da Califórnia. A maioria destes campos não será regada novamente este ano.

"O trigo não é uma cultura fascinante, mas ele faz um monte de pão", Michael brinca.

Este trigo, porém, não retornará muito dinheiro, diz Michael. Por isso, será colhido para as duas padarias de sua irmã em San Francisco e a terra descansada, junto com alguns campos anteriormente plantados com alfafa e algodão. Eles estão entre os mais de 12 hectares que Michael deixou sem plantio nesta temporada para tentar economizar água, o que equivale a cerca de 1,000 por cento dos hectares irrigados que formam sua fazenda, a Bowles Farming Company. Passando pelos campos com sua esposa, Heidi, e seus três filhos pequenos em um celeiro próximo com cabras e ovelhas, Michael brinca sobre uma música imaginária de Taylor Swift chamada “Sheep It Off”, para o desalento de seus filhos.

Michael tem um lado humorístico, mas o riso não consegue mascarar a dura realidade da agricultura hoje no Vale Central, um lugar famoso pela abundância de frutas e vegetais. Na primavera de 2014, os agricultores da região entraram no modo de sobrevivência. Eles esperavam garantir água suficiente para uma colheita decente, mas no verão passado, os agricultores da 15,000 no lado leste do Vale de São Joaquim receberam alocações zero de água do Projeto Vale Central, o projeto federal responsável por armazenar e administrar grande parte da água da Califórnia. Os Estados pior seca em 1,200 anos devastou a região.


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A seca, em combinação com este sistema governamental há muito estabelecido para decidir quem recebe água e quem não, dividiu o vale. Agora, a vida de Michael, ao que parece, é quase exclusivamente focada em encontrar maneiras de conservar a água e ajudar seus vizinhos que não têm o precioso recurso. Não há tempo a perder. Se Michael e seus pares não conseguirem descobrir uma maneira de conservar e compartilhar a água que resta, uma das regiões agrícolas mais produtivas do mundo estará comprometida. A agricultura da Califórnia é um $ 46 bilhões da indústria, e o Vale Central sozinho produz quase metade dos vegetais, frutas e nozes dos Estados Unidos em seu solo Classe 1 - a mais alta qualidade.

as cabeceiras

Água aqui sempre foi em relativamente escasso. Cabeça oeste do meridiano 100th nos Estados Unidos e precipitação torna-se menos prevalente, tornando a irrigação necessária para o cultivo de culturas. Aridez varia mesmo dentro Califórnia, com mais precipitação ocorrendo no norte e mais a agricultura no sul.

Para trazer a água para o sul, o governo federal autorizou a Projeto Vale Central em 1935. O projeto envolveu a construção de barragens, reservatórios, canais, condutas e túneis que tornam possível para transportar água do maior reservatório do estado, o agora encolhendo Shasta Lake, no norte da Califórnia, sul aproximadamente 450 milhas para Bakersfield. Lá, a água é atribuída aos consumidores para vários usos, incluindo para irrigar cerca de 3 milhões de acres de terras agrícolas - cerca de 38 por cento do estado de 7.9 milhões de acres de terras agrícolas irrigadas.

Quando seus vizinhos do lado leste do vale estavam lutando na primavera passada, Michael viu a frustração e o coração partido ao seu redor.

O Projeto Vale Central é um dos dois maiores projetos de água da Califórnia. O outro, o Projeto Estadual da Água, Começou no final 1950s e agora fornece água de rios do estado do norte para 750,000 acres de terras agrícolas irrigadas e 25 milhões de habitantes, no sul. A maioria dos agricultores contrato para receber uma quantidade específica de água de um destes dois projectos, mas o sistema bizantino de alocações significa que alguns agricultores estão na frente da linha de água, enquanto outros estão muito mais para trás. Em uma época de seca, a falta de acesso a essa água pode ser fatal.

Um acordo amigável

Quando seus vizinhos do lado leste do vale estavam lutando na primavera passada, Michael viu a frustração e desgosto ao seu redor. Os trabalhadores foram demitidos, terra para plantações em fileiras pousio e pomares de amêndoa de alto lucro arrancado porque eles eram muito thirsty. Água negociadas as mãos no mercado aberto a taxas muito mais elevadas do que o habitual. Estes eram seus amigos e colegas, e os homens e mulheres responsáveis ​​pelo fornecimento de grande parte do tomate, cenoura, uvas, alperces, e espargos do país e Por cento 80 das amêndoas do mundo.

Em resposta, Michael e alguns de seus colegas que tinham água fizeram algo sem precedentes: eles implementaram medidas de conservação e pousios no início da temporada do ano passado para produzir 13,500 milhões de litros de água, a partir de um reservatório conhecido como Millerton Lake. disponível para os agricultores do lado leste que haviam sido cortados. E eles fizeram isso a um preço acessível.

Esta foi a primeira vez na história de Bowles que a empresa - juntamente com outros fazendeiros do lado oeste - exerceu seu direito de tirar seu lote da Millerton Lake. Michael diz que não queria ligar para sua histórica fonte de água, mas achou que não tinha escolha. Ele queria encontrar uma maneira de ajudar seus vizinhos do leste a pousarem terras e colocar um pouco mais de água no mercado para os usuários mais jovens.

"Você não pode sobreviver com zero de alocações", diz Michael. "Não vai funcionar."

Enquanto as vendas de água, ou "transferência", ocorrem regularmente a cada ano, deslocando água de superfície para os agricultores da necessidade, o processo não é tão simples como pode parecer, devido ao da Califórnia complicada sistema duplo de água. Apenas quem recebe água de superfície, quanto e em qual ordem é determinada por esse sistema, que incorpora tanto direitos ribeirinhos (acesso para aqueles adjacentes a cursos d'água) quanto a apropriação prévia, que dá direitos sênior àqueles que primeiro desviaram água para uso benéfico. Enquanto isso, para obter um lençol freático, na maior parte do tempo, um usuário só precisa perfurar um poço.

“Cannon é um amigo e um grande fazendeiro, mas seu mundo é consideravelmente diferente do meu por causa dos direitos da água.” - Chris Hurd

A Lei da Comissão da Água da 1914 estabelecida processo de licenciamento de hoje para a água de superfície e da agência - agora de Recursos Hídricos Conselho de Controle de Estado - para administrá-lo. Os agricultores com direito júnior precisa de uma autorização; aqueles que, como Michael, com os direitos pré-1914 - direitos seniores - não.

O que fez a transferência do ano passado diferente de um negócio típico de água é que os corretores pagavam US $ 250 por acre-foot, enquanto outras vendas na época custavam entre $ 1,000 e $ 2,000 por acre-foot. Se eles tivessem vendido pelo preço mais alto, os apropriadores seniores poderiam ter feito $ 27 milhões, de acordo com um reportagem local.

"Nós vimos uma oportunidade de transferir um pouco de água para os nossos vizinhos que estavam lutando", diz Michael.

Chris Hurd, um fazendeiro de quarta geração com direitos juniores no vale de San Joaquin, com hectares 1,500 - plantações em fileiras, amêndoas e pistaches - diz que não inveja os principais apropriadores por exercerem seu direito no ano passado. Embora Hurd não tenha recebido a transferência do ano passado, ele elogia o que seus companheiros faziam, embora reconhecesse que eles eram privilegiados o suficiente para fazer isso.

"Cannon é um amigo e um grande fazendeiro, mas o seu mundo é consideravelmente diferente do que a minha causa de direitos de água altos", diz Hurd.

Enquanto Michael acha que é muito cedo para dizer se outra transferência pode acontecer este ano, Hurd diz que não há água suficiente no sistema para se movimentar. O agricultor veterano do 33 anos não sabe o que vai acontecer com o seu negócio nos próximos anos. Mas a perspectiva não é boa. Embora ele tenha transferido sua fazenda para 100 por cento de irrigação por gotejamento, ele removeu 120 acres de amêndoas da produção no ano passado e pode em breve depositar mais 80 acres.

“[A seca] não é fácil”, diz ele. “É muito complexo, é muito emocional, e eu apenas peço um pouco de oração para meus netos que eles possam cultivar um dia.”

Um acessório permanente

direitos de água de Michael voltar gerações. Seu grande-grande-grande avô era Henry Miller, "Rei do Gado", que emigraram da Alemanha nas 1800s e tornou-se uma das maiores proprietárias de terras nos Estados Unidos. A placa em Henry Miller Plaza, no centro de Los Banos - uma cidade de cerca de 37,000 - regista a sua importância: "Miller criou um dos maiores sistemas de irrigação de água do Ocidente, uma série de canais alimentado por gravidade ... cavado para transportar água do Rio San Joaquin de os campos agrícolas férteis. "

Crescendo em São Francisco, Michael passou os verões trabalhando na Bowles Farming Company, que seu avô e tio-avô tinham começado nos 1960s. Depois de receber um diploma de inglês da Universidade da Califórnia, em Berkeley, Michael mudou-se para Atlanta para trabalhar no setor imobiliário. Em 1998, ele retornou aos negócios da família depois que o tio encarregado de Bowles adoeceu, e em janeiro 2014 ele se tornou presidente, supervisionando colheitas de algodão, alfafa, milho, trigo, tomates, cebolas, melões e amendoeiras (plantadas anos atrás, antes que a seca ficasse muito ruim). Ele também gerencia 650 acres como habitat de aves aquáticas.

Michael também se tornou um líder de colaboração entre seus pares; Seu perfil no Twitter diz: "Os interesses agrícolas precisam se unir". O agricultor de sexta geração da 43 pretende "manter a agricultura dos agricultores da Califórnia", diz ele, com o quarto ano de seca se aproximando.

Além da transferência de água, Michael reduziu a lavoura para ajudar o solo a reter mais água. Ele também faz parte de uma equipe de Extensão Cooperativa da Universidade da Califórnia avaliando como drones podem economizar água, por exemplo, capturando dados detalhados para identificar vazamentos de irrigação para reparo imediato.

Em Bowles, pilhas de tubos de PVC aguardam em volta da fazenda para serem enterradas em trincheiras para irrigação por gotejamento. Quase metade da fazenda está agora em gotejamento e Michael espera chegar a 70 por cento. Os custos iniciais não são baratos - US $ 1,500 por acre em materiais e mão de obra a serem instalados -, mas a irrigação por gotejamento economiza quantidades substanciais de água e mão-de-obra e melhora o rendimento, diz ele. Bowles já inundou campos de algodão, exigindo seis acres de água; irrigação por gotejamento corta o consumo de água pela metade.

Toll da Seca

A seca de vários anos mostrou a reação em cadeia da escassez drástica de água: desde os agricultores deixando a terra em pousio, resultando em menos comida, até a queda de renda para menos trabalho disponível para os trabalhadores rurais prejudicarem a economia do estado. Os empregos da 17,100 foram perdidos, e a seca custou ao setor agrícola cerca de US $ 2.2 bilhões em perda de receita e salários e aumentou o bombeamento de águas subterrâneas no ano passado, de acordo com um relatório da 2014 de julho. UC Davis Centro de Ciências relatório de Bacia Hidrográfica. Os pesquisadores estimaram que até o final de 2014 pelo menos 410,000 acres no Vale Central seria pousio.

Para piorar, os cientistas de Stanford divulgaram recentemente importante relatório achando que a mudança climática provavelmente tornará a seca um elemento permanente na Califórnia. No início de março, cerca de 94 por cento do estado permaneceu em seca severa e a snowpack estadual foi cerca de 19 por cento da média histórica. Michael chama de "pilha de neve" a "conta bancária do estado para passar o ano" porque, durante meses mais secos, as vias navegáveis ​​atraem o monte de neve para reabastecimento. Por cento da 19, diz Michael, "não temos uma conta bancária".

Em março 12, um op-ed por Jay Famiglietti no Los Angeles Times trouxe mais notícias terríveis, afirmando que a Califórnia tem apenas cerca de um ano de água em seus reservatórios e observando que os níveis de lençóis freáticos e de neve também estão em baixa de todos os tempos. Famiglietti, cientista sênior de água do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, escreveu que os satélites da NASA mostram que a quantidade total de água armazenada em toda a neve, solo, lençóis freáticos, rios e reservatórios nas bacias dos rios Sacramento e San Joaquin foi de 500 milhões de pés quadrados. normal em 34.

Tudo isso está levando os agricultores a drenar os aqüíferos subterrâneos do estado, fazendo com que o vale afunde. A água subterrânea costumava ser como os agricultores suplementavam as necessidades de água, mas à medida que a seca continua, ela se tornou a principal fonte de água. o Lei de Gestão de Águas Subterrâneas Sustentáveis entrou em vigor em Janeiro 1, 2015, para abordar a extração exagerada, mas o legislação não interrompe imediatamente a prática, exigindo a formação de agências locais para adotar planos de sustentabilidade dentro de cinco a sete anos. Os objetivos do plano devem ser alcançados dentro de 20 anos. Michael cavou poços em sua fazenda, diz ele, "como uma apólice de seguro, caso tenhamos que usá-los". Ele preferiria não.

"Nós não estamos apenas até um riacho sem uma pá na Califórnia", escreveu no Famiglietti LA Times, "Estamos perdendo o riacho também."

Dos principais rios da 27, 16 tinha alocações superiores a 100 por cento de suprimentos naturais; o rio San Joaquin teve o maior nível de alocação em 861 por cento.

Além da seca, os problemas parecem resultar da má contabilização do uso da água. As alocações de água no estado agora somam cinco vezes mais água superficial do que está disponível em um bom ano de chuvas, e os reguladores lutam para descobrir quais suprimentos cortar durante uma seca por causa de relatórios imprecisos de apropriadores de água e do complicado sistema de direitos da água. para um UC Davis relatório publicado em agosto.

Ted Grantham, ex-pesquisador de pós-doutorado na universidade que agora trabalha como biólogo de pesquisa do US Geological Survey, analisou todos os direitos de água apropriados pós 1914, que incluem alocações estaduais e alocações do Projeto Federal do Vale Central Os direitos -1914 foram excluídos porque não estão totalmente contabilizados no banco de dados do estado) e descobriram que as alocações excedem o suprimento de água superficial em cerca de 300 milhões de acres - mais do que cinco vezes o 70 milhões de acres disponíveis em um bom ano chuvoso . Dos principais rios da 27, 16 tinha alocações superiores a 100 por cento de suprimentos naturais; o rio San Joaquin teve o maior nível de alocação em 861 por cento.

Os pesquisadores também descobriram que a maioria dos detentores de direitos de uso da água tem permissão, mas não licença. As licenças especificam os parâmetros específicos dos projetos propostos para desviar a água para uso benéfico, e a licença é supostamente a confirmação final de um direito sobre a água, emitida uma vez que o projeto tenha sido concluído e inspecionado. O estágio de licenciamento deve ser um momento para revisão, mas o Conselho Estadual de Recursos Hídricos não está vendo autorizações até esse ponto. Se isso acontecesse, Grantham diz que isso poderia ajudar na questão da superlocalização. “Essa é uma oportunidade para modificar os direitos da água e aproximá-los da realidade em termos do que realmente está sendo usado”, diz ele.

Tentando encontrar uma solução

Em fevereiro, o US Bureau of Reclamation, mais uma vez alocados sem água Entregas do Projeto Vale Central para financiadores juniores. Os usuários municipais e industriais receberão 25 por cento de seu uso histórico ou o suficiente para atender às necessidades de saúde e segurança. Embora o projeto seja obrigado a entregar 75 por cento dos montantes solicitados para apropriadores sênior, Michael está esperando obter uma oferta de 40 por cento, porque este é um "ano crítico" para o lago Shasta. Michael diz que a obrigação do projeto pode ser quebrada por uma cláusula do contrato conhecida como cláusula do “Ato de Deus”, que inclui condições de seca.

A organização sem fins lucrativos Fundação de educação de água recentemente nomeou Michael para o seu conselho de administração, através do qual ele vai trabalhar com empresas, ambientalistas e agências de água para aumentar a conscientização pública sobre a água como um recurso valioso e limitado.

"Estou muito orgulhoso disso, na verdade", diz Michael, enquanto dirige sua caminhonete rapidamente por uma estrada rural vazia para o pomar de amendoeiras Bowles. "Esse é um grupo que tenta dar uma olhada apartidária na situação da água, e eles não têm nenhum fazendeiro lá."

Como Michael continua implementando novos métodos e criando novas parcerias, está claro que ele está em uma espécie de missão. "Eu não sei qual é a resposta", diz ele. "Mas vou continuar tentando encontrá-lo."

Ver página da EnsiaEste artigo foi publicado originalmente em Ensia e foi produzida
em colaboração com o Rede de Reportagem Alimentar e Ambiental,
um sem fins lucrativos organização de notícias de investigação.
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Sobre o autor

sena cristãSena Christian é pesquisadora do Ted Scripps em Jornalismo Ambiental na Universidade do Colorado em Boulder. Originalmente de Sacramento, sua escrita apareceu nacionalmente na Newsweek, The Guardian, YES! Revista, Christian Science Monitor, Jornal Earth Island e Civil Eats entre outros. twitter.com/SenaCChristian e senachristian.wordpress.com

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