A colonização européia precipitou a pequena idade do gelo?

A colonização européia precipitou a pequena idade do gelo?

Da pequena idade do gelo. O Frozen Thames, olhando para o leste em direção a Old London Bridge (1677) por Abraham Hondius. Cortesia do Museu de Londres

Muitos de nós pensam que uma mudança ambiental rápida é uma crise essencialmente moderna. Hoje, as temperaturas estão subindo, o solo está sendo lavado, o fósforo está sendo diluído, as florestas estão recuando, os pesticidas estão esterilizando as terras agrícolas, os fertilizantes estão sufocando as vias fluviais e a biodiversidade está despencando sob o ataque das sociedades superpovoadas e industrializadas. Algumas dessas mudanças são verdadeiramente novas. Mas muitos outros têm raízes profundas e ecos distantes no início do período moderno, os anos entre o 1400 e o 1800, quando grande parte do mundo começou a assumir sua forma atual. Recentemente, cientistas, geógrafos, historiadores e arqueólogos combinaram perícia e evidência para revelar o quanto as transformações ambientais modernas eram realmente profundas.

Nenhuma mudança ambiental foi mais abrangente do que as que acompanharam as façanhas dos exploradores e colonizadores europeus. Da Austrália a Cuba, os europeus desembarcaram em territórios há muito separados do Velho Mundo. Navios europeus abrigavam plantas e animais, e os corpos europeus carregavam bactérias e vírus, nenhum dos quais se espalhou além da Eurásia ou da África. Quando esses organismos atingiram a terra, muitos se multiplicaram com uma velocidade chocante nos ecossistemas e comunidades humanas que nunca os haviam encontrado antes.

As consequências foram muitas vezes catastróficas. Nas Américas, por exemplo, os vírus responsáveis ​​pela varíola e sarampo varreram assim chamado populações de "solo virgem" - isto é, populações sem experiência delas. No século 17, dezenas de milhões haviam morrido. Os colonos europeus aumentaram o número de mortos diretamente, por meio de violência assassina, ou indiretamente, forçando os sobreviventes para fora dos territórios comunais e em trabalhos forçados extenuantes.

Enquanto isso, embora algumas das espécies invasoras que os europeus intencionalmente ou inadvertidamente trouxeram consigo tivessem pouco sucesso em ecossistemas desconhecidos, muitos superaram completamente as plantas e animais indígenas. Com alimentos abundantes, competição fraca, poucos predadores ou nichos ecológicos inexplorados, as populações de plantas e animais podem se multiplicar com uma velocidade chocante. Um único casal de ratos, por exemplo, pode "irromper" em uma população de mais de 17 milhões em apenas três anos!

À medida que os ratos e outros organismos varriam as Américas, reformulavam constantemente os ambientes para se parecerem mais com aqueles que os colonos haviam deixado para trás na Europa. A maioria teve seu maior sucesso, onde os colonos desempenharam um papel ativo. Ao perturbar ou destruir formas indígenas de cultivar ecossistemas, normalizando legalmente os padrões europeus de uso da terra, caça ou extração de madeira em grande escala, e conectando-se à globalização das redes de mercadorias, os colonos deram a mão a espécies invasoras. No século 19, os europeus e seus aliados não humanos destruíram os ecossistemas vibrantes e diversas sociedades que haviam recebido Christopher Columbus em 1492.

Cientistas e geógrafos especularam que o número de mortos se acumulou tão rapidamente nas Américas que arrefeceu o clima da Terra. À medida que milhões pereceram, as plantas selvagens podem ter invadido campos e bosques repentinamente abandonados. A expansão das florestas tropicais, em particular, poderia ter tirado grandes quantidades de dióxido de carbono da atmosfera: precisamente o inverso do que está acontecendo hoje, embora em escala muito menor.

IAs mortes de milhões em todo o Novo Mundo contribuíram para o arrefecimento climático, ampliada as mudanças naturais no sistema climático da Terra que há muito estavam em andamento. Começando no século 13, a atividade do Sol começou a declinar assim como mudanças modestas na órbita da Terra reduziram a quantidade de energia solar que atingiu o hemisfério norte no verão. Erupções estratovulcânicas - relativamente escassas nos últimos séculos da Idade Média - agora repetidamente lançavam dióxido de enxofre na estratosfera, onde reagia com a água para criar véus gelados de poeira espalhada pela luz solar. As temperaturas baixas revelaram loops de feedback no solo e no gelo marinho que provocaram profundas mudanças na circulação dos oceanos e da atmosfera. Alguns lugares tornaram-se mais úmidos e outros mais secos, muitas vezes por meio de chuvas torrenciais ou secas marcantes.

Este foi o começo da Pequena Idade do Gelo, um período complexo de resfriamento climático que afetou os diferentes continentes de forma diferente, mas foi verdadeiramente global no escopo entre os séculos 16th e 18th. Nas décadas mais frias da Pequena Idade do Gelo, as temperaturas em todo o Hemisfério Norte podem ter caído mais de 1 graus Celsius abaixo da média em meados do século 20. Em comparação, os gases de efeito estufa emitidos por humanos aumentaram a temperatura global em quase 1 graus Celsius, novamente em relação àquela média do século 20, embora haja muito mais aquecimento na loja.

O resfriamento e os extremos associados de precipitação encurtaram ou interromperam as estações de crescimento em diversas sociedades no início do mundo moderno. Onde os fracassos da colheita duraram mais do que alguns anos, os preços dos alimentos subiram e a fome muitas vezes se seguiu. Como os corpos desnutridos enfraqueceram o sistema imunológico, os surtos de doença epidêmica seguiam-se com frequência. Da Angola atual à Rússia, da Índia à China, milhões responderam migrando do campo atingido. No entanto, a migração incentivou a disseminação rural de surtos de doenças para as cidades e tornou ainda mais difícil a recuperação da produção agrícola. Com o aumento das mortes, as demandas por comida e segurança animaram protestos e revoltas que muitas vezes assumiam queixas existentes contra governos corruptos e incompetentes. Rebeliões dentro dos estados ajudaram a inflamar as tensões entre os estados, e as demandas da guerra tipicamente atraíram ainda mais recursos do campo. Milhões morreram em todo o Velho Mundo.

No entanto, algumas comunidades e sociedades eram resilientes, até mesmo adaptáveis ​​em face da Pequena Idade do Gelo. Outros, de fato, se beneficiaram de seu impacto nos ambientes regionais e locais. A população relativamente pequena e a dura ditadura do xogunato Tokugawa no Japão, por exemplo, provavelmente pouparam o país das fomes da Pequena Idade do Gelo. Mudanças na circulação atmosférica permitiram que navios holandeses alcançassem mercados distantes mais rapidamente e vantagens às frotas holandesas nas guerras navais. Os inventores holandeses desenvolveram patins de gelo, carros de bombeiros e mangueiras, barcaças puxadas por cavalos e quebra-gelos, cascos de navios lubrificados e endurecidos para gelo marinho e muitas outras tecnologias para lidar com novas realidades ambientais.

As crises ambientais dos primeiros séculos modernos têm algo a nos ensinar hoje? De fato, eles fazem. Os piores desastres ambientais - os que mataram a maioria das pessoas - foram muitas vezes deliberadamente agravados por governos, empresas e indivíduos predatórios. As sociedades que escaparam do desastre ambiental estavam relativamente a salvo da exploração colonial e flexíveis diante das circunstâncias ambientais mutáveis. Enfrentamos um futuro incerto, mas, como os primeiros tempos modernos, há muito que podemos fazer para aliviar o sofrimento humano em face da agitação ambiental - ou torná-lo muito pior.Contador Aeon - não remova

Sobre o autor

Dagomar Degroot é professor de história ambiental na Universidade de Georgetown. Seu livro mais recente é A Era de Ouro Frígida: Mudança Climática, a Pequena Idade do Gelo e a República Holandesa, 1560-1720 (2018) Ele mora em Washington, DC.

Este artigo foi publicado originalmente em Eternidade e foi republicado sob Creative Commons.

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