O zooplâncton nos avisa que a extinção tem um ponto de virada

zooplâncton 7 20

Especialistas dizem que os resultados de um estudo de antigos fósseis de zooplâncton oferecem um alerta sobre eventos de extinção em massa: há um ponto de inflexão, no qual começam a ocorrer declínios dramáticos nas populações.

Os pesquisadores estudaram quase fósseis de 22,000 e descobriram que as antigas comunidades de plâncton começaram a mudar de maneiras importantes, tanto quanto os anos 400,000, antes que grandes mortandade se seguissem durante a primeira das cinco grandes extinções da Terra.

A pesquisa, publicada no Early Edition of the Proceedings, da Academia Nacional de Ciências, focado em grandes zooplânctons chamados graptólitos. Sugere que os efeitos da degradação ambiental podem ser sutis até atingir um ponto sem retorno.

“Ao observar esses organismos, o que vimos foi uma ruptura das estruturas comunitárias - a maneira pela qual o plâncton foi organizado na coluna de água. As comunidades passaram a ser menos complexas e dominadas por um número menor de espécies bem antes da própria extinção em massa ”, diz o coautor H. David Sheets, professor de física no Canisius College e professor associado de pesquisa na Universidade de Buffalo.

“Acho que precisamos nos preocupar com o rumo das nossas atuais comunidades oceânicas, ou podemos nos encontrar no final de um evento semelhante - uma sexta extinção em massa, vivendo em um mundo muito diferente do que gostaríamos”.

Essa turbulência, ocorrida em uma época de mudanças climáticas antigas, poderia trazer lições para o mundo moderno, diz o coautor Charles E. Mitchell, professor de geologia da Universidade de Buffalo.

Amostras contendo fósseis de graptólito, coletados a granel de Nevada. (Crédito: Charles E. Mitchell)Amostras contendo fósseis de graptólito, coletados a granel de Nevada. (Crédito: Charles E. Mitchell)As mudanças ocorreram no final do Período Ordoviciano cerca de 450 milhões de anos atrás, quando o planeta passou de uma era quente para uma mais fria, levando eventualmente à glaciação e a níveis mais baixos do mar.


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“Nossa pesquisa sugere que os ecossistemas geralmente respondem de maneira gradual e previsível às mudanças no ambiente físico - até que não possam. Então, vemos mudanças muito maiores, mais abruptas e ecologicamente perturbadoras ”, diz Mitchell. “A natureza de tais efeitos de ponta é difícil de prever e, pelo menos neste caso, eles levaram a grandes e permanentes mudanças na composição das comunidades vivas dos oceanos.

“Acho que precisamos nos preocupar com o rumo das nossas atuais comunidades oceânicas, ou podemos nos encontrar no final de um evento semelhante - uma sexta extinção em massa, vivendo em um mundo muito diferente do que gostaríamos”.

Longo caminho para o esquecimento

Ao considerar a extinção em massa, talvez haja a tentação de pensar nesses eventos como rápidos e súbitos: em um momento da história, várias espécies estão presentes e, no outro, não.

Esta pode ser a conclusão que você tiraria se você examinasse apenas se diferentes espécies de graptólitos estavam presentes no registro fóssil nos anos imediatamente anteriores e posteriores à extinção do Ordoviciano.

"Se você apenas olhasse se eles estavam presentes - se eles estavam lá ou não - eles estavam lá até a beira da extinção", diz Sheets. “Mas, na realidade, essas comunidades começaram a declinar por um bom tempo antes que as espécies começassem a se extinguir.”

A pesquisa revelou esses detalhes usando espécimes fósseis da 21,946 de áreas de Nevada nos EUA e do Yukon no Canadá que antes eram leitos marinhos antigos para pintar um quadro da evolução dos graptólitos.

A análise constatou que, à medida que os padrões de circulação oceânica começaram a mudar centenas de milhares de anos antes da extinção do Ordoviciano, as comunidades graptolíticas que anteriormente incluíam uma rica variedade de espécies rasas e profundas começaram a perder sua diversidade e complexidade.

Os graptólitos de águas profundas tornaram-se progressivamente mais raros em comparação com suas contrapartes de águas rasas, que passaram a dominar o oceano.

"Houve menos variedade de organismos e os organismos raros ficaram mais raros", afirma Sheets. “No rescaldo de um incêndio florestal no mundo moderno, você pode descobrir que restam poucos organismos - que o ecossistema simplesmente não tem a mesma estrutura e riqueza de antes. Esse é o mesmo padrão que vemos aqui.

Os diminutos graptólitos do fundo do mar eram espécies especializadas na obtenção de nutrientes das zonas de baixo oxigênio do oceano. Uma diminuição na disponibilidade de tais habitats pode ter provocado o declínio das criaturas, dizem Sheets e Mitchell.

"As mudanças de temperatura impulsionam as circulações oceânicas profundas, e achamos que os graptólitos de águas profundas perderam seus habitats à medida que o clima mudou", afirma Sheets. “À medida que a natureza dos oceanos mudou, seu modo de vida foi embora.”

A Fundação Nacional de Ciências dos EUA, o Conselho de Pesquisa em Ciências Naturais e Engenharia do Canadá e a Academia Tcheca de Ciências apoiaram o trabalho. O estudo foi uma parceria entre a Canisius, a Universidade de Buffalo, a Universidade St. Francis Xavier, a Universidade de Dalhousie e a Academia de Ciências da República Checa.

Fonte: Universidade de Buffalo

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