Alpes da Austrália ainda são legais, mas o calor está aceso

Cavalos ferozes no vale bonito, Bogong High Plains. James CamacCavalos ferozes no vale bonito, Bogong High Plains. James Camac

Pense em uma paisagem australiana e é improvável que você imagine montanhas cobertas de neve ou prados alpinos. Mas é isso que você encontrará no topo do canto sudeste do país.

Embora relativamente pequenos - cobrindo cerca de 11,000 quilômetros quadrados ou 0.15% do continente - esses ecossistemas alpinos e subalpinos têm um valor natural extraordinário e fornecem bilhões de dólares em benefícios para a nação a cada ano.

Eles estão em boa saúde comparativamente, mas estão enfrentando inúmeras ameaças. No entanto, sua saúde nas próximas décadas e séculos dependerá em grande parte de como lidamos com essas ameaças agora.

As principais áreas alpinas e subalpinas da Austrália são as Montanhas Nevadas em Nova Gales do Sul, as planícies altas de Bogong, em Victoria, e a região central e sudoeste da Tasmânia. Eles ocorrem acima sobre 1,400-1,500m no continente e 700-1,000m na Tasmânia.

Embora as montanhas da Austrália sejam relativamente baixas para os padrões globais (Mt Kosciuszko, o pico mais alto do continente, sobe apenas 2,228m acima do nível do mar), há uma verdadeira vegetação alpina sem árvores acima da linha climática.

Os fragmentos sem trepidação também podem ocorrer na zona subalpina alta, logo abaixo da linha das árvores, geralmente rolando planícies altas onde acúmulos de ar frio ou água impedem que as árvores se estabeleçam e cresçam.

O clima alpino é frio, úmido, nevado e ventoso, com uma curta estação de crescimento. Os solos são altamente orgânicos e podem conter grandes quantidades de água. As plantas alpinas são curtas: na maioria das vezes formam-se gramas de neve em forma de tufo, ervas formadoras de rosetas, como margaridas de neve, e arbustos que se abrem.


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As comunidades vegetais dominantes são pradarias, campos de ervas, charnecas e complexos de zonas húmidas ricos em musgo de turfa (Esfagno). Os animais são principalmente invertebrados, como mariposas, gafanhotos e formigas.

Os Alpes Australianos são extremamente importantes para conservação, produção de água e recreação. A maioria das áreas alpinas está dentro de parques nacionais e é o lar de muitas plantas e animais únicos.

Há cerca de 700 planta alpina nativa espécies no continente, enquanto algumas espécies animais são extremamente raras - há apenas cerca de 2,000 gambás pigmeus da montanha em estado selvagem.

Grandes rios - como o Murray, o Murrumbidgee e o Snowy - começam nos Alpes. A água das captações alpinas vale a pena US $ 9.6 bilhões por ano para a economia australiana.

Milhões de pessoas visitam todos os anos para acampar, caminhar, esquiar, passear e apreciar a paisagem. Os Alpes são um dos países da Tourism Australia.Paisagens Nacionais"E a indústria do turismo local vale a pena centenas de milhões de dólares anualmente.

Altamente estudado

Os alpes também têm uma rica história de estudo científico, que remonta ao célebre botânico Sir Ferdinand von Mueller nos 1850s. Pioneiros da ecologia alpina australiana, Alec Costin e Maisie Carr, estabeleceu alguns dos primeiros locais de estudo. A pesquisa continua até hoje e agora inclui projetos internacionais de ciência climática, como o Experiência Internacional de Tundra e a Iniciativa Global de Pesquisa em Ambientes Alpinos.

Este descobertas científicas sobre a flora e a fauna alpinas e os fatores que os afetam, informaram diretamente as práticas de manejo da terra.

Agora sabemos que altos níveis de cobertura vegetal são necessários para proteger as bacias hidrográficas alpinas; que o gado pastando danos ecossistemas alpinos; como implementar melhor controle econômico de ervas daninhas; como administrar melhor populações pequenas do gambá do pigmeu da montanha; E que fogos grandes e pouco freqüentes não necessariamente causam "desastre ecológico".

Ameaças existentes e emergentes

Infelizmente, os alpes enfrentam múltiplas ameaças, incluindo o aquecimento global, espécies invasoras, distúrbios como incêndios, aumento da pressão da recreação humana e idéias erradas sobre como administrar o país alto.

O clima já mudou. Desde 1979, as temperaturas médias durante a estação de crescimento nas altas planícies de Bogong ressuscitado por 0.4 ℃, enquanto a precipitação diminuído em 6%. Desde o 1954, a profundidade e a duração da camada de neve na região de Kosciuszko recusou.

O aumento das temperaturas é um problema sério, porque os Alpes Australianos são montanhas relativamente baixas e as espécies alpinas, já em seus limites distributivos, não têm mais para onde ir. A vegetação lenhosa pode aumentar - a linha das árvores pode subir e é provável que os arbustos se expandam para pradarias e campos de ervas, o que pode tornar a paisagem mais propenso a disparar.

Os ecossistemas alpinos do continente podem regenerar depois de grandes incêndios. Mas a vegetação alpina da Tasmânia é extremamente sensível ao fogoe o fogo mais frequente é provavelmente prejudicial para todos os ecossistemas alpinos.

A ameaça do gado pastando em ecossistemas alpinos todos, mas cessaram. No entanto, animais selvagens e plantas são uma ameaça clara e se tornará mais difícil de gerenciar no futuro sem ação concertada agora.

Números de cavalos e veados são aumentando com velocidade alarmante. Estes animais estão ocupando habitats bem acima da linha das árvores. Muitas espécies de plantas exóticas têm invadido os alpes ao longo do último meio século, uma tendência que provavelmente será exacerbada pelo aquecimento climático.

Também precisamos ser cautelosos com idéias e práticas desadaptativas, particularmente aquelas que dizem respeito aos supostos benefícios para os alpes de grandes animais de pastoreio não-nativos. Nos foi dito várias vezes que “o pastoreio alpino reduz o fogo” (Não faz); que o pastoreio combinado com a queimarealmente impediu a erosão do solo"(isso não aconteceu); e que uma população de cavalos selvagens “viáveis ​​e sustentáveis”coexiste”Com o ambiente alpino (certamente um oximoro). Pode haver fortes imperativos culturais por trás dessas proposições, mas eles não têm base na ciência.

Há motivo para esperança, no entanto. Os Alpes australianos estão no Lista do patrimônio nacional, que é protegido por lei federal.

Ainda há tempo. O mundo é agindo sobre as mudanças climáticas. Algumas espécies podem se adaptar geneticamente, enquanto algumas mudanças prováveis ​​na vegetação podem acontecer lentamente. Cientistas e administradores de terras estão trabalhando juntos para antecipar e gerenciar mudanças nos Alpes.

A mudança é inevitável, mas com pesquisa, imaginação e ação suficientes, nosso país oferece aos australianos benefícios ambientais de alto valor para as gerações futuras.

Sobre o autor

Dick Williams, Pesquisador adjunto, Instituto de Pesquisa para o Meio Ambiente e Subsistência, Charles Darwin University e James Camac, Pesquisador de pós-doutorado

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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