Por que precisamos tratar o incêndio florestal como um problema de saúde pública na Califórnia

Por que precisamos tratar o incêndio florestal como um problema de saúde pública na Califórnia
Os incêndios que afetam as áreas povoadas levantam diferentes problemas de segurança e saúde pública do que os incêndios florestais. Foto AP / Marcio Jose Sanchez

Incêndios mortais na Califórnia nos últimos anos mostraram como os incêndios se tornaram um sério problema de saúde e segurança pública. Os efeitos na saúde de incêndios próximos ou em áreas povoadas variam de exposição a fumaça para beber água contaminada por produtos químicos como benzeno opções limitadas para o medicamente vulnerável. Esses tipos de ameaças estão se tornando grandes preocupações em todo o estado.

Muitas pessoas ainda pensam nos incêndios florestais como eventos que acontecem “lá fora” nas áreas selvagens - florestas distantes, matagais ou pradarias - e vêem melhor gerenciamento de terras e incêndios como a solução principal. No entanto, a realidade é que incêndios estão se espalhando nas comunidades e afetando cada vez mais um grande número de californianos, às vezes repetidamente.

Como pesquisadores que trabalharam extensivamente em chamas na Califórnia, acreditamos que é hora de tratar os incêndios que afetam as comunidades como o desafio à saúde pública em que se tornaram. Isso significa adotar uma abordagem mais robusta para uma série de questões, incluindo o foco sobre onde e como construímos, levando a sério as necessidades das populações vulneráveis ​​e garantindo que as soluções sejam equitativas.

Condições previsíveis, mas o futuro não está claro

O fogo faz parte da vida da Califórnia e não demora muito para desenvolver uma sensação de "clima de fogo". Em todo o estado, ventos no final do outono - chamados por vários nomes, incluindo Santa Anas, Diablos e pôr do sol - sopram quente e seco ar do interior do estado em direção à costa. Os ventos geralmente se intensificam à medida que são canalizados através de passagens nas montanhas e atingidos por vegetação seca e superfícies íngremes para criar condições perfeitas de incêndio.

Dada a ignição, os mesmos ventos ajudam a espalhar o fogo rapidamente. A estratégia que as empresas de serviços públicos estão adotando para implementar “desligamentos de energia de segurança pública” - às vezes preventivamente desligando o serviço de eletricidade - visam reduzir este tipo de ignição (existem muitos outros) em condições específicas de vento e clima.

Enquanto os ventos são de várias maneiras previsível, eles também estão alterando o risco de incêndio de maneiras que os pesquisadores não entendem completamente. À medida que o clima muda, trazendo temperaturas mais quentes e padrões de precipitação cada vez mais irregulares, mais desses eventos extremos de vento podem ocorrer durante períodos altamente propícios ao fogo.


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Também é concebível que as mudanças climáticas causem mudanças nos padrões de pressão atmosférica que geram eventos extremos de vento, e que no futuro as pessoas possam ver ventos extremos em novas regiões ou durante períodos inesperados do ano. Uma compreensão mais profunda dos controles sobre esses eventos está emergindo, mas relativamente pouco se sabe sobre o que o futuro reserva.

Casas como 'combustível' para incêndios

O vento é um dos maiores fatores na propagação do fogo e também gera brasas voadoras muito à frente do próprio fogo. É essa tempestade de brasas em chamas que frequentemente rega bairros e inflamar casas depois de encontrar partes sensíveis do paisagismo e estruturas.

Nas piores circunstâncias, ocorre a propagação do fogo de casa em casa, provocada pelo vento, causando “conflagrações urbanas” arriscadas e velozes - como as que ocorreram em Santa Rosa em 2017 e Paradise em 2018 - que pode ser difícil de parar e perigoso de evacuar.

Por que precisamos tratar o incêndio florestal como um problema de saúde pública na Califórnia
Os ventos secos e nordestinos ocorrem no outono e no inverno, geralmente através de cadeias de montanhas, o que alimenta incêndios no sul da Califórnia - um padrão diferente dos incêndios no verão. NASA, CC BY

O gerenciamento do tipo e quantidade de vegetação, ou "combustível", em uma área fornece um conjunto de ferramentas para alterar o comportamento do fogo e melhorar a segurança dos bombeiros em incêndios florestais. Mas durante conflitos urbanos causados ​​pelo vento, casas são geralmente uma das principais - se não a principal - fonte de combustível. A reforma de residências para tratar de vulnerabilidades à ignição por fogo é, portanto, crucial.

Uma estratégia imediata é que as pessoas criem os chamados espaço defensável - remoção de materiais inflamáveis ​​nas áreas próximas às residências. O manejo da vegetação e a queima prescrita nas áreas circundantes também fazem parte, mas não são as únicas soluções. As comunidades propensas a incêndios também devem intensificar planejamento urbano e de evacuação esforços que tornam o ambiente construído - os edifícios onde as pessoas vivem e trabalham e a infraestrutura da qual dependemos - e aqueles que moram lá mais seguros.

Uma lente diferente para ver a preparação

O estado enfrenta um formidável desafio e oportunidade de reduzir o risco de incêndios florestais nas comunidades de uma maneira que combine o melhor da pesquisa e da prática. Ele deve integrar novos (e potencialmente controversos) reformas de planejamento urbano bem como novas idéias sobre alternativas de evacuação e outras soluções, particularmente para populações vulneráveis.

Por que precisamos tratar o incêndio florestal como um problema de saúde pública na Califórnia
A Utility PG&E desligou a energia de centenas de milhares de pessoas para reduzir o risco de linhas de energia e equipamentos elétricos ao iniciar incêndios, mas isso aumenta o risco de danos às pessoas que dependem da energia por razões médicas. AP Photo / Jeff Chiu

Estes são os passos para abordar algumas das preocupações de saúde e segurança pública que vêm com incêndios em áreas povoadas. Por meio dessa lente, parece claro que soluções de curto prazo, como interruptores de energia que podem diminuir um tipo específico de ignição, vêm com seus próprios grave riscos. De fato, soluções que piorar as desigualdades não pode realmente ser considerado uma solução.

Os incêndios na Califórnia soam alarmes que não podem ser ignorados, para não cairmos na armadilha de normalizar a incrível perda de vidas e comunidades devastadas ano após ano. Tal como está, a Califórnia está falhando em acompanhar o que sabemos sobre risco e risco de incêndio e perdendo tempo à medida que lutamos contra as rápidas mudanças nas condições climáticas.

Sobre os Autores

Faith Kearns, Coordenadora Acadêmica, Instituto de Recursos Hídricos da Califórnia, Universidade da Califórnia, Divisão de Agricultura e Recursos Naturais e Max Moritz, especialista em incêndios florestais na extensão cooperativa da Universidade da Califórnia; Professora Adjunto Bren School of Environmental Studies, Universidade da Califórnia, Santa Barbara

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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