Como os incêndios enfraquecem a capacidade das florestas tropicais da Amazônia de se recuperar

Como os incêndios enfraquecem a capacidade das florestas tropicais da Amazônia de se recuperar
Os incêndios prescritos costumam ser feitos para eliminar ervas daninhas e renovar as gramíneas em pastagens para a pecuária na Amazônia. Paulo Massoca, CC BY-SA

As chamas que consumiram a floresta amazônica este ano alarmaram o mundo, renovando as preocupações sobre uma das regiões mais biodiversas do planeta e a liberação de grandes quantidades de carbono na atmosfera. Mas há outra preocupação que tem sido amplamente ignorada - a capacidade de erosão dos ecossistemas amazônicos para se recuperar de queimadas repetidas ao longo dos anos.

Os incêndios na floresta amazônica são devidos exclusivamente a atividades humanas. Fazendeiros, agricultores e grileiros use o fogo para limpar a terra ou renovar pastagens para criação, enquanto grupos indígenas e locais costuma usá-lo fertilizar e limpar campos para a agricultura tradicional.

Algumas dessas áreas limpas são mais tarde abandonadas e deixadas para regredir - uma reviravolta potencialmente esperançosa na história. Mas as novas florestas nem sempre seguem de onde pararam as originais. Mais de 20 anos de estude at Instituto Nacional de Pesquisas da Amazônia, para a qual contribuímos, demonstrou que o uso repetido de incêndios para gerenciar a terra resulta em florestas que crescem lentamente e perdem a capacidade de restaurar a biodiversidade e armazenar carbono.

Recuperação de florestas

Hoje, as florestas secundárias, ou florestas que retornam após serem derrubadas, totalizam o 2.4 milhão de quilômetros quadrados na América Latina. Este rebrota decorre da migração das áreas rurais para as cidades, da intensificação da agricultura e do abandono de terras marginais, entre outras razões.

O retorno das árvores é uma boa notícia em uma região onde florestas tropicais primárias estão sendo destruídas rapidamente, porque as florestas que retornam podem ter benefícios ecológicos locais e globais significativos.

Em apenas anos 20 eles podem abrigar cerca de 80% das espécies arbóreas encontrado em florestas maduras circundantes, ajudando a restaurar a biodiversidade. Eles também podem sequestrar grandes quantidades de carbono. Além disso, as florestas secundárias fornecem um corredor natural para os animais que vivem em paisagens rurais cada vez mais fragmentadas.

Essas florestas secundárias também protegem e restauram solos, reabastecem as bacias hidrográficas e beneficiam pessoas cujos meios de subsistência dependem delas para comida, madeira e outros bens.

Portanto, não é de surpreender que deixar que as florestas voltem a crescer ganhou força como uma maneira econômica e eficaz de restaurar os ecossistemas e ajudar a conter as mudanças climáticas. Mas esses benefícios potenciais dificilmente são universais, como nossa pesquisa mostrou.

O impacto persistente dos incêndios na recuperação florestal

Em diferentes locais da Amazônia Central, estudamos como as florestas crescem espontaneamente em terras abandonadas após diferentes usos e históricos de incêndios.

Um exemplo típico desse uso é a criação de gado em antigas áreas florestais. Após uma limpeza inicial cortando e queimando, os fazendeiros costumam usar fogo a cada um ou dois anos para remover ervas daninhas e renovar a grama. Outra é a agricultura itinerante, na qual milhões de amazônicos usam ciclos alternados de corte, queima, cultivo e rebrota para produzir alimentos básicos locais.

Como parte de um experimento de longo prazo, nós monitoramos anualmente o processo pelo qual as árvores chegam, se estabelecem, crescem e morrem depois que florestas intactas foram derrubadas perto da cidade de Manaus, Brasil. Nós e nossos colaboradores descobrimos que dois a oito anos de manejo de pastagens com queima anual resultaram em floresta fica marcadamente distinta daqueles que prosperam em áreas deixadas sozinhas logo após serem cortadas.

As árvores chegam e crescem relativamente rapidamente em ambas as áreas, e os satélites podem detectar suas coroas dentro de três a cinco anos. Mas as imagens do céu não distinguem a baixa qualidade no solo das florestas secundárias em áreas que são queimadas repetidamente. Quando as florestas começam a crescer novamente, essas áreas são dominadas por apenas algumas espécies que exibem uma resistência incomum ao fogo e uma alta capacidade de brotar.

Estandes de florestas secundárias recuperando áreas com uso distinto da terra e histórico de incêndios após cinco anos desde o abandono próximo à cidade de Tefé, Brasil. À esquerda, um sub-bosque fechado, com uma comunidade mais rica de árvores em regeneração em áreas expostas a apenas uma queima, contrasta com um sub-bosque aberto e uma floresta empobrecida, dominada por uma espécie de árvore em um campo queimado cinco vezes, à direita. (Fotos: Catarina Jakovac)

As queimadas recorrentes eliminam as sementes das árvores do solo e as novas espécies dispersas das florestas circundantes chegam a um ritmo extremamente lento. O resultado é que, depois de duas décadas, as florestas que crescem em antigos pastos administrados pelo fogo abrigam um pouco mais de 50 espécies de árvores do que nas florestas secundárias que recuperam áreas não danificadas pelo fogo, mostra a pesquisa.

A taxa com que o carbono é acumulado através do crescimento das plantas também cai após cada evento de incêndio; depois de cinco queimaduras, o taxa de recuperação de biomassa reduz 50%.

Impactos generalizados dos incêndios na recuperação florestal

Os resultados que encontramos em nossos sites de pesquisa em Manaus também foram observados em novos estudos realizados em ambientes não experimentais. Em Apuí, uma área no sul da Amazônia que sofre uma alta taxa de desmatamento recente e eventos de incêndio, anos de criação de gado e queimadas repetidas comprometeram a capacidade das florestas secundárias de prosperar espontaneamente em campos abandonados.

Vimos um padrão semelhante em sistemas de cultivo outrora tradicionais as mudanças socioeconômicas pressionaram esses sistemas sobre sua capacidade de carga. Na região de Tefé em direção ao oeste da Amazônia, quanto mais um campo é cultivado e menor o período de pousio entre as queimadas, mais lentamente as florestas secundárias crescem e mais abrigam uma comunidade de plantas caracterizadas por troncos lenhosos e árvores semelhantes às encontradas em pastagens abandonadas.

Essa intensificação desse sistema agrícola tradicional também está reduzindo a produtividade em 30-50% e perturbando a sustentabilidade dessas paisagens. E cada novo ciclo de corte e queima diminui a quantidade de carbono que essas florestas sequestram em 10%.

Como os incêndios enfraquecem a capacidade das florestas tropicais da Amazônia de se recuperar
Um campo recentemente queimado para cultivo sob o sistema tradicional de corte e queima. As áreas queimadas e cultivadas mais de quatro vezes em regimes de pousio curto entre quatro e sete anos levam a florestas secundárias semelhantes às que se recuperam de pastagens degradadas, com um baixo número de espécies resistentes ao fogo e lento crescimento da floresta.
Catarina Jakovac, CC BY

Esses estudos mostram que o impacto do fogo na regeneração florestal e recuperação de ecossistemas não é mitigado pelos processos naturais há pelo menos várias décadas. Dependendo da frequência dos eventos de queima, o retorno da biodiversidade e dos estoques de carbono pode ser extremamente lento ou possivelmente nunca acontecer, mesmo em áreas que limitam paisagens de outras florestas.

Implicações para os tomadores de decisão

Brasil comprometeu-se a restaurar a 120,000 quilômetros quadrados de terras degradadas pela 2030 como parte de um esforço global para recuperar essas áreas. Mas nosso trabalho sugere que o objetivo de seqüestrar mais de gigatoneladas de 1 da CO2 e gerar cerca de US $ 4 bilhões em benefícios econômicos, conforme previsto por Metas do Brasil, só pode ser realizado em terras não degradadas ou em áreas que não são queimadas regularmente.

Florestas secundárias que recuperam áreas desmatadas na Amazônia brasileira a partir do 2014. Alguns quilômetros quadrados da 170,000 - uma área do tamanho da Flórida - estão revitalizando as terras abandonadas. Mas metade das florestas secundárias está recuperando antigas pastagens. (Fonte: TerraClass)

Aproximadamente um terço das florestas secundárias na Amazônia está crescendo sobre pastagens e terras agrícolas abandonadas. Mas o uso generalizado de períodos de incêndio e pousio de menos de cinco anos dificulta a trajetória natural da sucessão florestal nessas áreas. Uma vez abandonadas, essas paisagens florestais empobrecidas ficam presas em um estado estável que pode persistir por décadas. Eles crescem em um ritmo lento, abrigam um número limitado de espécies, seqüestrar carbono a taxas baixas, e são de pouca utilidade para os meios de subsistência da população local.

Se o governo do Brasil quer efetivamente recuperar terras desmatadas, ele deve executar etapas ativas para ajudar as florestas secundárias a prosperarem nesses contextos. Duas décadas de pesquisa mostram o apoio do governo e investimentos em iniciativas de restauração tal como poda de árvoressão necessários plantio de mudas, recuperação do solo e agrossilvicultura para que as florestas em recuperação na Amazônia tenham algum valor econômico ou ecológico real para as gerações futuras de seres humanos e do planeta.

Sobre o autor

Paulo Massoca, Ph.D. candidato, Universidade de Indiana e Catarina Conte Jakovac, pesquisadora de pós-doutorado, Universidade de Wageningen

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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