A árvore mais alta da Amazônia ficou 50% mais alta - e os cientistas não sabem como

A árvore mais alta da Amazônia ficou 50% mais alta - e os cientistas não sabem como
A nova árvore de recordes da Amazônia. Tobias Jackson, Autor fornecida

Às vezes, mesmo as maiores maravilhas naturais podem permanecer escondidas da visão humana por séculos. A Amazônia é um lugar denso, cheio de vida, com novas espécies de flora e fauna sendo descobertas qualquer outro dia. Agora, usando o mesma tecnologia que leva carros sem motorista de A a B, nós - liderados por Eric Gorgens e Diego Armando da Silva, e junto com colegas do Brasil, Swansea, Oxford e Cambridge - descobriram a árvore mais alta da floresta tropical.

At 88m alto, supera os recordistas anteriores em quase 30m. E não está sozinho também. O Escudo Guiana do nordeste da Amazônia, responsável por quase 9% das florestas tropicais remanescentes do mundo, pode conter muitas dessas árvores gigantescas. Com cada um capaz de segurar tanto carbono como um hectare médio de floresta tropical, nossa descoberta significa que a vasta selva pode ser um sumidouro de carbono maior do que se pensava anteriormente.

Nós não apenas tropeçamos nessas árvores enquanto passeamos na floresta. Entre o 2016 e o 2018, o Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais do Brasil coordenou um projeto para varredura a laser grandes faixas da Amazônia. Este projeto examinou os trechos de floresta do 850 distribuídos aleatoriamente, cada um com 12km de comprimento e 300m de largura. Sete desses trechos continham evidências de árvores mais altas que o 80m. A maioria deles estava localizada na área ao redor do rio Jari, um afluente norte da Amazônia.

A árvore mais alta da Amazônia ficou 50% mais alta - e os cientistas não sabem como
Mapa da jornada mostrando cachoeiras e pontos de referência. Símbolos pretos são cachoeiras, símbolos azuis rios secundários e estrelas vermelhas nos locais de destino.
Eric Gorgens, Autor fornecida

Até ficamos surpresos com as alturas de árvores gigantescas relatadas pelas varreduras, então partimos em uma jornada para confirmar as descobertas com nossos próprios olhos, determinar suas espécies e, é claro, escalá-las.

A jornada

Partimos de barco de Laranjal do Jari, no nordeste do Brasil, sob calor úmido do 35 ℃. A primeira etapa de nossa jornada nos levou à vila de São Francisco do Iratapuru, uma comunidade que produz castanha do brasil sustentável. A comunidade forneceu quatro barcos e o pessoal da 12 para nos guiar pelo rio e pela floresta densa e implacável.

Sem a assistência de especialistas, não teríamos superado os obstáculos que se seguiram - o primeiro dos quais foi a cachoeira de Itacará. Levamos todo o segundo dia para transportar os pesados ​​barcos de madeira e todo o nosso equipamento por terra acarpetada por vegetação densa para evitá-lo.

Além de Itacará, o rio variou de 300m de largura e sereno a 30m, com rochas e corredeiras. Ficamos aliviados ao ver que alguém havia embalado muitas hélices sobressalentes para os motores fora de borda - no final da viagem, tínhamos usado cada uma delas. A certa altura, nossa hélice atingiu uma rocha submersa e quebrou, deixando-nos sem poder ou direção, exatamente quando estávamos tentando forçar o nosso caminho rio acima através de uma seção de corredeiras.

Atravessamos o equador no terceiro dia e cobrimos o 70km, antes de passar a maior parte do dia seguinte na cintura até o rio, transportando os barcos por oito quilômetros de corredeiras e rochas com cordas e mãos.

Tendo percorrido o 240km no total, finalmente chegamos ao acampamento base no sexto dia. Muitas das árvores altas ficavam bem perto do rio, para que pudéssemos visitá-las facilmente do nosso acampamento - embora cortar a densa vegetação tenha sido um trabalho tão difícil que não tivemos tempo de visitar todos os locais-alvo revelados pelo dados do laser.

Passamos os próximos dias coletando amostras e medindo as árvores. O destaque foi o nosso alpinista, Fabiano, atirando direto nas árvores para medir sua altura à moda antiga - balançando uma corda do topo.

Encontramos pelo menos árvores gigantes 15, todas com mais de 70m de altura e algumas superando com facilidade o 80 m. Surpreendentemente, nessa diversa floresta tropical, todas essas árvores eram da mesma espécie - Angelim vermelho (Dinizia excelsa) Esta espécie é comum na Amazônia, frequentemente utilizada para madeira devido à sua madeira forte, embora fedorenta. Anteriormente, pensava-se que ele aumentasse para apenas 60m.

Ainda não sabemos como essas árvores conseguiram crescer muito mais. Como espécies pioneiras - o primeiro a crescer em novas áreas ou lacunas na vegetação - é possível que eles tenham se aproveitado de alguma perturbação do passado que limpou parte da floresta, talvez causada por uma tempestade ou por habitação humana. O fato de terem sobrevivido por tanto tempo e crescido tão alto deve ser pelo menos em parte graças ao seu distanciamento absoluto das áreas urbanas e da indústria.

Colosso de carbono

A tecnologia de digitalização a laser que permitiu isso e outras descobertas recentes de árvores gigantescas não é apenas um brinquedo para os amantes de árvores. Ele permite que os cientistas mapeiem a estrutura da floresta e o armazenamento de carbono em detalhes surpreendentes e em escalas sem precedentes, e assim avaliar melhor sua importância na ciclo global de carbono. Vários projetos também estão coletando dados repetidos, o que nos permitirá monitorar a mudança da saúde em florestas vitais como essas.

Nesse caso, nossa pesquisa sugere que o nordeste da Amazônia poderia armazenar muito mais carbono do que se pensava anteriormente. Cada Angelim vermelho pode armazenar até 40 toneladas de carbono - isso ocorre entre árvores menores do 300 e 500, enquanto ocupa o espaço de apenas o 20. E embora tenhamos visitado apenas as árvores 15, essa era uma pequena proporção das árvores reveladas pelos dados da varredura a laser, que abrangiam apenas uma pequena proporção do Escudo da Guiana. Portanto, é provável que haja muito mais árvores gigantes por aí - e algumas podem ser ainda mais altas que o nosso recordista.

No clima político atual, há muitas razões para se preocupar com a Amazônia, mas também há espaço para admiração. O fato de que descobertas como essas ainda estão sendo feitas - mesmo enquanto partes da floresta estão sendo destruídas por logging, ardente e expansão agrícola - demonstra quanto ainda resta a aprender sobre esse incrível e misterioso ecossistema.

Infelizmente, é provável que muitas espécies desconhecidas na Amazônia tornar-se extinto antes mesmo de os descobrirmos. Nós devemos fazer tudo o que podemos para proteger esta majestosa floresta tropical e os tesouros - conhecidos e não descobertos - que ela contém.A Conversação

Sobre os Autores

Tobias Jackson, Postdoc pesquisando ecologia e conservação florestal, Universidade de Cambridge e Sami Rifai, pesquisador associado em modelagem de ecossistemas e dados climáticos, Universidade de Oxford

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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