Como a agricultura pode alimentar as pessoas e combater as mudanças climáticas

Como a agricultura pode alimentar as pessoas e combater as mudanças climáticas
Uma futura fazenda? shzphoto

Imagine “emissões de carbono” e o que vem à mente? A maioria das pessoas pensa em estações de energia que expelem nuvens de dióxido de carbono ou filas de veículos queimando combustíveis fósseis enquanto eles engatinham, de pára-choque a pára-choque, ao longo de estradas urbanas congestionadas. Mas na Grã-Bretanha e em muitos outros países, as emissões de carbono têm outra fonte, quase invisível. No Reino Unido, essas emissões negligenciadas vêm do nosso habitat semi-natural mais extenso, mas é um habitat quase invisível dentro da consciência nacional.

A fonte dessas emissões pode ser vista nos ricos solos de turfa negra dos East Anglian Fens, na planície de Lancashire, nos Somerset Levels, no Forth Valley e em muitas planícies aluviais do rio, bem como nos solos de turfa altamente danificados. as terras altas do Reino Unido. O traço comum aqui é “turfa”, um solo derivado quase inteiramente de restos vegetais semidecompostos que se acumularam durante milhares de anos porque o solo está inundado. Esses solos de turfa são imensamente ricos em carbono porque consistem em grande parte de matéria orgânica. Globalmente, as turfeiras contêm mais carbono do que toda a vegetação do mundo combinada.

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Solo corrosivo no Peak District da Inglaterra.
Richard Lindsay, Autor fornecida

Apesar disso, as turfeiras raramente aparecem em nossa consciência cultural, a não ser como áreas de luta - “presas na lama” - ou como lugares de desespero ou perigo. Nos planaltos, além dos limites das terras cultivadas, vastos pântanos de turfa se perdem no termo abrangente “moorland”, que é mais um termo cultural do que qualquer coisa ecologicamente significativa. Em altitudes mais baixas, a turfa viva praticamente desapareceu. A Grã-Bretanha drenou seus pântanos e converteu a terra em campos altamente produtivos. Grande parte da East Anglia já foi uma vasta área pantanosa, por exemplo, mas apenas 3% do habitat original permanece hoje, em pequenos fragmentos dispersos. Tais perdas são espelhadas em toda a Europa, enquanto grande parte do debate sobre o óleo de palma e os incêndios florestais no Sudeste Asiático é, na verdade, sobre a drenagem e a conversão da floresta pantanosa do pântano.

Quando os solos de turfa são drenados, a superfície do solo afunda, razão pela qual grandes partes da Ânglia Oriental e dos Países Baixos ocidentais agora se encontram abaixo do nível do mar. Isso ocorre em parte porque a turfa encolhe e fica mais compacta quando seca, mas também há outro motivo importante. O carbono na turfa agora seca reage com o oxigênio para formar dióxido de carbono, então a cada ano parte do solo simplesmente desaparece na atmosfera como um gás de efeito estufa. Embora a superfície do solo afundado represente um risco de inundação cada vez maior, é a liberação do CO₂ que tem implicações muito mais amplas.

Cada hectare (um e um pouco de campos de futebol) de solo de turfa cultivado com um lençol freático baixado para 50 cm ou mais abaixo da superfície do solo emite algo entre 12 e 30 toneladas de CO₂ equivalente (isto é, todos os gases de efeito estufa, incluindo CO₂) por ano. Para colocar isso em contexto, é dez vezes as emissões de um carro moderno médio viajando 10,000 milhas por ano. De fato, o total de CO₂ emitido anualmente a partir dos solos de East Anglian Fens e dos solos de turfa de terras altas danificados do Reino Unido pode ser equivalente a cerca de 30% das emissões anuais de carros do país.

Terra seca terra boa e úmida ruim?

A ironia aqui é que, embora esses solos de turfa tenham sido criados exatamente por serem zonas úmidas, e as terras úmidas serem alguns dos ecossistemas mais produtivos da Terra, a agricultura tende a celebrar a secura. Nosso sistema agrícola é baseado em idéias que se espalham a partir das condições semi-desérticas do Oriente Médio durante a mudança do período neolítico de caça-coleta para a agricultura estabelecida. A agricultura tem sido dominada pelos últimos anos 5,000 pelo princípio de que a terra seca é boa e a terra úmida é ruim - na verdade, um agricultor que tolera áreas significativas de solo úmido na fazenda ainda é amplamente considerado um agricultor pobre.

A mudança está no ar, no entanto. As obrigações climáticas internacionais significam que os países estão tendo que reduzir suas emissões de gases de efeito estufa, e em muitas partes do mundo também há preocupações crescentes sobre a crescente custos de inundação. Não é de admirar que muitos pesquisadores estejam agora observando as possibilidades agrícolas de re-molhar as antigas áreas úmidas, a fim de estabelecer novas formas de agricultura baseadas em espécies produtivas de terras úmidas.

Na Alemanha, por exemplo, um tipo de “junco” já está sendo usado para produzir placa de construção. Na Universidade de East London, estamos testando atualmente duas culturas em potencial: sphagnum bog musgo como substituição para turfa no centro de jardinagem “cultivar sacos” e “erva doce” como cultura alimentar.

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Cultivo de esfagno: o musgo é útil, pois é excelente para reter água e nutrientes.
Neal Wright, Autor fornecida

Em apenas algumas décadas, a agricultura tradicional de terras secas em solos de turfa drenados será cada vez mais difícil à medida que os ricos solos orgânicos desaparecerem e a prevenção de cheias se tornar muito cara. Ao restabelecer as condições das terras úmidas, as fazendas poderiam reduzir o risco de enchentes e reter os reservatórios existentes de carbono do solo, mas também potencialmente adicionar carbono a essas reservas de longo prazo.

De fato, a visão de longo prazo da agricultura para o carbono, assim como os alimentos, e todos os outros benefícios do ecossistema que vêm de ecossistemas de turfas saudáveis, podem já estar sobre nós. Faz parte do governo do Reino Unido Plano de ambiente ano 25, e secretário de ambiente Michael Gove sinalizou explicitamente seu apoio.

Essa visão de longo prazo também é habilmente expressa em um filme intitulado “The Carbon Farmer”, de Andrew Clark, que analisa como a vida poderia ser para um produtor de carbono daqui a três ou quatro gerações:


Os agricultores do futuro podem ser encarregados de armazenar carbono e também de produzir alimentos.

Tudo no filme já é pelo menos possível de uma forma ou de outra. Nossa tarefa agora é torná-lo provável.A Conversação

Sobre o autor

Richard Lindsay, Chefe de Pesquisa Ambiental e Conservação, Instituto de Pesquisa em Sustentabilidade, University of East London

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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