Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro

Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro
Um ano de mastro pode ser o sonho de um esquilo que se tornou realidade. Editor77 / Shutterstock.com

Se você tem carvalhos no seu bairro, talvez tenha notado que alguns anos o chão é acarpetado com suas bolotas, e alguns anos quase não existem. Os biólogos chamam esse padrão, no qual todos os carvalhos a quilômetros de distância produzem muitas bolotas ou quase nenhuma, "mastigando".

Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro Uma semente de dipterocarpo. kumakumalatte / Shutterstock.com

Na Nova Inglaterra, os naturalistas têm declarou neste outono um ano de mastro para carvalhos: Todas as árvores estão produzindo toneladas de bolotas, tudo ao mesmo tempo.

Muitos outros tipos de árvores, desde espécies conhecidas na América do Norte, como pinheiros e nogueira, até os dípteros maciços das florestas tropicais do Sudeste Asiático, mostram sincronização semelhante na produção de sementes. Mas por que e como as árvores fazem isso?

Benefícios de sementes sincronizadas

Cada semente contém um pacote de amido rico em energia para alimentar o bebê que está adormecido por dentro. Isso os torna um prêmio saboroso para todos os tipos de animais, de besouros a esquilos e javalis.

Se as árvores coordenam sua produção de sementes, esses animais que comem sementes são provável que fique cheio muito antes de comerem todas as sementes produzidas em um ano de mastro, deixando o resto brotar.

Para árvores como carvalhos que dependem de ter suas sementes levadas da árvore-mãe e enterradas por animais como esquilos, um ano de mastro tem um benefício extra. Quando há muitas nozes, esquilos enterram mais deles em vez de comê-los imediatamente, espalhando carvalhos pela paisagem.


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Sincronizando

Ainda é um mistério como as árvores sincronizam sua produção de sementes para obter esses benefícios, mas vários elementos parecem ser importantes.

Primeiro, produzindo uma grande colheita de sementes gasta muita energia. As árvores fazem sua comida através fotossíntese: usar energia do Sol para transformar dióxido de carbono em açúcar e amido. No entanto, existem tantos recursos por aí. Depois que as árvores produzem um grande lote de sementes, elas podem precisar voltar a produzir novas folhas e madeira por um tempo, ou levar um ou dois anos para reabastecer os amidos armazenados, antes de outro mastro.

Mas como as árvores individuais decidem quando esse ano deve ser? As condições meteorológicas parecem ser importantes, especialmente clima de primavera. Se houver um estalo frio que congele as flores da árvore - e sim, os carvalhos têm flores, elas são extremamente pequenas - então a árvore não pode produzir muitas sementes no outono seguinte.

Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro
O dano às flores da árvore na primavera não é um bom presságio para a colheita da bolota no outono. almgren / Shutterstock.com

A seca durante o verão também poderia matar o desenvolvimento de sementes. As árvores costumam fechar os poros das folhas para economizar água, o que também reduz a capacidade de absorver dióxido de carbono para a fotossíntese.

Como todas as árvores em uma área local sofrem basicamente o mesmo clima, essas sugestões ambientais podem ajudar a coordenar a produção de sementes, agindo como um botão de redefinição que todas elas pressionaram ao mesmo tempo.

Uma terceira possibilidade intrigante que os pesquisadores ainda estão investigando é que as árvores estão "conversando" umas com as outras por meio de sinais químicos. Os cientistas sabem que quando uma planta é danificada por insetos, muitas vezes libera substâncias químicas no ar que sinalizam a seus outros ramos e às plantas vizinhas que eles deveriam ativar suas defesas. Sinais semelhantes podem potencialmente ajudar as árvores a coordenar a produção de sementes.

A investigação da comunicação árvore a árvore ainda está em sua infância. Por exemplo, ecologistas descobriram recentemente que produtos químicos liberados das raízes da mizuna de vegetais folhosos pode afetar o tempo de floração das plantas vizinhas. Embora seja improvável que esse tipo de comunicação seja responsável pela sincronização aproximada da produção de sementes em dezenas ou mesmo centenas de quilômetros, pode ser importante sincronizar uma área local.

Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro
Muitas nozes são boas notícias para os animais que as comem. TessarTheTegu / Shutterstock.com

Os efeitos de Masting se propagam pela cadeia alimentar

Quaisquer que sejam as causas, a mastigação tem consequências que fluem para cima e para baixo na cadeia alimentar.

Por exemplo, as populações de roedores geralmente crescem em resposta à alta produção de sementes. Por sua vez, isso resulta em mais alimento para predadores que comem roedores, como falcões e raposas; menor sucesso de ninho para pássaros canoros, se roedores comem seus ovos; e potencialmente maior risco de transmissão de doenças como hantavírus para as pessoas.

Se o ano de baixa semente a seguir causar colapso da população de roedores, os efeitos serão revertidos.

As sementes das árvores de mastro também têm sido historicamente importantes para alimentar as populações humanas, diretamente ou como alimento para o gado. As bolotas eram um alimento básico na dieta dos nativos americanos na Califórnia, com famílias cuidadosamente cuidando de carvalhos específicos e armazenando as nozes para o inverno. Na Espanha, a forma mais apreciada de presunto ainda vem de porcos que vagam pelas florestas de carvalho, comendo até 22 kg de bolotas por dia.

Toneladas de bolotas? Deve ser um ano de mastro
Às vezes o chão parece pavimentado em bolotas. kurutanx / Shutterstock.com

Então, da próxima vez que você fizer uma caminhada de outono, verifique o chão sob o carvalho local - você poderá ver as evidências desse processo incrível.

Sobre o autor

Emily Moran, Professora Assistente de Ciências da Vida e do Ambiente, Universidade da Califórnia, Merced

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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