A corrida global pelas águas subterrâneas acelera para alimentar as crescentes necessidades da agricultura

A corrida global pelas águas subterrâneas acelera para alimentar as crescentes necessidades da agricultura Nascer do sol no vale de Salinas, um centro de agricultura da Califórnia central. Os aqüíferos esgotados deixaram inúteis áreas agrícolas antes valiosas. Shutterstock

A água está se tornando um recurso escasso em muitas partes do mundo. Os lençóis freáticos vêm caindo em muitas regiões há décadas, particularmente em áreas com agricultura intensiva. Os poços estão secando e há poucas soluções de longo prazo disponíveis - um paliativo comum tem sido perfurar poços mais profundos.

Isso é exatamente o que aconteceu no Vale Central da Califórnia. A recente seca lá solicitado perfuração de poços de água cada vez mais profundos para apoiar a agricultura irrigada.

O Arizona também está procurando perfurar poços adicionais para combater a escassez de água para apoiar a agricultura. O fluxo do rio Colorado, que fornece água para mais de 44 milhões de pessoas em sete estados, incluindo o Arizona, caiu perto de 20 por cento nos últimos 15 anosabaixando níveis de água no lago Mead, o maior reservatório do rio.

De acordo com o Plano de Contingência da Seca proposto pelo Arizona, o estado terá que reduzir seu uso da água do Rio Colorado 500 milhões de metros cúbicos por ano, um montante igual a três vezes o consumo anual de água de Calgary.

Os suprimentos de água subterrânea ao redor do mundo estão sendo ameaçados pelo bombeamento excessivo, mas a perfuração de poços mais profundos não é uma solução de longo prazo. Há um limite para a disponibilidade de água subterrânea a profundidade. Uma solução melhor é gerenciar o uso da água e evitar declínios excessivos nos níveis de água subterrânea.

Mudando de cinturão de milho, mudando as necessidades de água

Perfurar poços mais profundos para apoiar a agricultura irrigada pode não ser possível em todos os lugares. Pesquisa recente indica que as profundidades nas quais ocorrem os recursos de água subterrânea são altamente variáveis ​​e não tão extensas quanto se pensava anteriormente.

Águas subterrâneas profundas e frescas podem ser encontradas em partes da Califórnia e do Arizona, mas este não é o caso sob as High Plains no oeste dos Estados Unidos, no Meio-Oeste dos EUA ou nas Pradarias Canadenses. A irrigação intensiva no Kansas, Nebraska, Oklahoma e Texas esgotou o aqüífero High Plains. Os poços nesta área chegam agora ao fundo dos recursos de água subterrânea.

A irrigação para a agricultura é atualmente incomum nas pradarias canadenses, mas isso pode mudar nas próximas décadas. A escassez de água nas planícies altas do sul dos EUA, combinada com a mudança climática, pode levar a mudanças nas práticas agrícolas no Canadá. Enquanto o cinturão de milho muda para o norte, a demanda por água aumentará.

A água na bacia hidrográfica do rio Saskatchewan já está quase totalmente alocada em algumas áreas. Fluxo de vapor nas cabeceiras do rio Saskatchewan diminuiu durante a estação de crescimento, como geleiras e snowpacks nas Montanhas Rochosas derreter e encolher. Demanda de águas subterrâneas é provável que aumente para atender às deficiências de água das fontes de água de superfície.

O esgotamento generalizado das águas subterrâneas não foi observado no Canadá, em parte devido à baixa demanda das águas subterrâneas até o momento. Não está claro que nível de bombeamento de água subterrânea seria sustentável.

Examinar esta questão antes do desenvolvimento generalizado dos recursos hídricos subterrâneos devido ao crescimento da população e às mudanças na agricultura é fundamental para evitar os problemas generalizados de esgotamento observados em outras regiões.

Depleção de água subterrânea por contaminação

O Canadá, no entanto, viu problemas com a qualidade da água subterrânea.

Nas pradarias canadenses, essas questões são frequentemente relacionadas ao desenvolvimento de petróleo e gás e práticas agrícolas. Saskatchewan documentou quase Derrames de superfície 20,000 de hidrocarbonetos e águas de campos petrolíferos desde 2005. Migração desses contaminantes e outros, notadamente nitratos da agricultura, para o lençol freático diminui a qualidade da água subterrânea.

Outra questão é a contaminação das águas subterrâneas de baixo para cima. Existem mais de 700,000 poços de petróleo e gás, e mais de 20,000 poços de injeção, usado principalmente para o descarte de águas salinas produzidas durante a extração de petróleo e gás no oeste do Canadá. Mais que 23 bilhões de metros cúbicos de fluidos, principalmente as águas salinas produzidas durante a extração de petróleo e gás, foram injetadas no subsolo - o equivalente a um quinto de toda a produção mundial de petróleo desde a 1850.

Essas atividades poderiam criar condições que permitiriam migração de hidrocarbonetos, águas salinas e outros contaminantes para cima, para suprimento de água subterrânea que, de outra forma, poderia ser adequado para a agricultura e abastecimento de água potável.

Os impactos da indústria de petróleo e gás na química da água não foram estudados detalhadamente na escala regional. A maioria dos estudos que foram feitos baseou-se nos dados apresentados quando os poços foram inicialmente perfurados, o que significa que não podemos acompanhar as mudanças na química da água ao longo do tempo.

Estudos que examinam as mudanças na química da água ao longo do tempo e a migração potencial de contaminantes para o abastecimento de água potável são raros, principalmente devido à falta de requisitos de relatório para química da água e fluidos injetados, juntamente com redes de monitoramento esparsas.

As águas subterrâneas podem desempenhar um papel importante no atendimento das necessidades de água do oeste do Canadá no próximo século. Compreender como esse recurso é extenso e desenvolver melhores estratégias de gestão é urgentemente necessário.A Conversação

Sobre o autor

Grant Ferguson, Professor Associado, University of Saskatchewan e Jennifer C. McIntosh, professora, Universidade do Arizona

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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