É maior sempre melhor, ou será que o minúsculo herdará a terra?

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É maior sempre melhor, ou será que o minúsculo herdará a terra?Pequeno campeão; um goby do gênero Eviota. Foto cedida por Koichi Shibukawa

Ao mergulhar em Oslob Bay, na ilha de Cebu, nas Filipinas, vejo uma minúscula flecha na superfície do bloco esférico de corais - um peixe minúsculo, um goby do gênero. Eviota, entre os menores vertebrados existentes, apenas cerca de um centímetro de comprimento e menos de 1 / 10th de uma luz gramatical. É cerca de um milhão de vezes menor que eu, com o mesmo corpo de vertebrados básico: uma medula espinhal, um crânio ósseo, um cérebro, rins e um fígado. Com exceção das brânquias e pulmões, o peixe minúsculo e eu compartilhamos conjuntos semelhantes de órgãos, apenas em um tamanho muito diferente.

Mas olhar para os góbios não é porque eu vim para Oslob. Eu deixo o bloco de corais e nado em direção à costa enquanto o Sol escurece - não por causa das nuvens, mas sim de um peixe verdadeiramente gigantesco nadando diretamente acima de mim. É o que eu esperava ver: um tubarão-baleia, Rhincodon typus, o maior peixe vivo. Grandes adultos pesam até 34 toneladas, mais do que 300 vezes o meu próprio peso. A diferença de peso entre o pequeno goby e o tubarão-baleia é de oito ordens de magnitude surpreendentes. Alguns animais verdadeiramente gigantescos povoam a Terra.

É maior sempre melhor, ou será que o minúsculo herdará a terra?O tubarão-baleia, o maior peixe vivo. Foto do autor

Essas enormes disparidades no tamanho dos animais fascinam os biólogos há mais de um século. E há enormes vantagens que vêm sendo grandes. Grandes animais têm um tempo mais fácil para evitar predadores: alguns dos pequenos góbios têm uma taxa de atrito para predação de mais de 6 por cento por dia (!), enquanto os tubarões-baleia vivem por décadas e são conhecidos por terem sobrevivido a ataques de tubarões-tigre. Os animais maiores também podem investir mais em reprodução: enquanto o corpo de um goby feminino produz apenas cerca de 250 ovos por vida para eclodir em larvas, um tubarão-baleia pode dar à luz algumas centenas de filhotes de tubarão totalmente desenvolvidos durante a vida toda. um metro de comprimento.

E há mais vantagens em um grande tamanho corporal: em grandes animais de sangue quente, manter uma temperatura corporal constante é mais fácil devido à sua melhor relação superfície-volume. E em grandes herbívoros, o maior volume dos intestinos leva a processos de fermentação mais eficazes, necessários para decompor o material vegetal. Vale a pena ser grande.

É maior sempre melhor, ou será que o minúsculo herdará a terra?Manta birostris, a arraia-manta, o maior raio do mundo, que pode atingir até sete metros de altura. Foto do autor

De fato, muitas linhagens de animais aumentaram muito de tamanho durante o curso de sua evolução. Esta tendência é chamada Regra de Cope, nomeado em homenagem ao paleontólogo americano Edward Drinker Cope, do 19th Century. Proeminente exemplos de linhagens seguindo a regra de Cope são dinossauros, que se originaram de um réptil de dois metros de comprimento já vivo no meio do Triássico (231 milhões de anos atrás). Durante os próximos 165 milhões de anos, os dinossauros evoluíram para os maiores animais terrestres de todos os tempos, Titanossauros (até 37 metros de comprimento), e o maior predador de terra de todos os tempos, o poderoso Tyrannosaurus rex.

Outro exemplo notável são os cetáceos, as baleias e os golfinhos. Estes mamíferos marinhos secundários descendente de um onívoro anfíbio do tamanho de um gato que vagueia pela Índia 48 milhões de anos atrás chamado Indohyus. Ao se tornar totalmente aquático, o tamanho dos cetáceos aumentou, com as antigas baleias Basilosaurid 41 milhões de anos atrás, até 25 metros de comprimento. O aumento de tamanho das baleias de barbatana se acelerou ainda mais nos últimos 10 milhões de anos, e a baleia azul de hoje é o maior animal a viver, com adultos atingindo comprimentos de até 30 metros e pesando perto de 200 toneladas.

GDevido a todas essas vantagens de tamanhos corpóreos grandes, uma pergunta óbvia a ser feita é: por que nem todas as espécies animais são grandes? Uma razão é que espécies de pequenos animais dão origem a novas espécies mais rapidamente. Em uma teoria teórica recente estude Juntamente com Timothy Quimpo, da Universidade das Filipinas, ligamos o fato bem estabelecido de que os pequenos animais são mais numerosos (há mais gobies do que os tubarões-baleia no oceano) à percepção de que populações maiores dão origem a novas espécies - um processo chamado especiação - a um ritmo mais rápido. Assim, algumas espécies animais evoluirão para tamanhos corporais maiores (seguindo a regra de Cope), mas as espécies pequenas remanescentes se multiplicarão muito mais rapidamente em novas espécies pequenas e, portanto, manterão a maioria das espécies animais pequenas.

É importante notar também que 'leis' e 'regras' em biologia são geralmente mais macio do que as leis da física, para as quais não há exceções. Exceções à regra de Cope definitivamente ocorrem, já que as vantagens conferidas pelos grandes tamanhos de corpo dependem de condições ecológicas ou anatômicas. Para exemploas linhagens primitivas de aves no Mesozóico não aumentaram de tamanho; voar é notoriamente mais difícil com um corpo maior. Peixes de água doce da América do Norte diminuiu em tamanho ao longo do curso da evolução, talvez devido à invasão de corpos menores de águas.

Outra situação ecológica que favorece tamanhos menores de corpo é a extinção em massa. Acredita-se que a extinção em massa no final do Cretáceo, por exemplo, tenha sido causada por um impacto de meteorito 66 milhões de anos atrás, que escureceu os céus, resfriou a atmosfera e perturbou o equilíbrio ecológico na Terra. O evento eliminou os dinossauros que viviam em terra e, com exceção de alguns crocodilos e tartarugas de sangue frio, nenhum animal terrestre com mais de 25 quilogramas sobreviveu.

Uma extinção em massa anterior ocorreu no final da era permiana 250 milhões de anos atrás, e expurgou uma porcentagem recorde de espécies de animais na Terra - um percentual estimado de 95 de espécies marinhas desapareceu depois que grandes erupções vulcânicas mudaram radicalmente a atmosfera do planeta. O início do Triássico, imediatamente após essa extinção em massa, era um momento estranhamente chato quando se tratava de biodiversidade. Longe iam os répteis terrestres do Permiano, que tinham evoluído para o tamanho de uma vaca, e os continentes eram povoados principalmente por Lystrosaurs - répteis de bico de tamanho de cão. Esta eliminação de espécies de animais de grande porte e a sobrevivência de animais de pequeno a médio chamado o "efeito Lilliput".

Infelizmente, o estudo das extinções em massa tem mais do que interesse acadêmico atualmente - estamos vivendo na era de um Homo sapiensextinção em massa. Desde que nossa espécie deixou suas raízes africanas, causamos a extinção de outras espécies, primeiro como caçadores, depois da invenção da agricultura, através de modificações massivas do meio ambiente. E desde o início da revolução industrial sobre 200 anos atrás, estamos mudando a composição da atmosfera do planeta queimando grandes quantidades de combustíveis fósseis. Isso levou à mudança climática global e está modificando ainda mais as condições ecológicas para inúmeras espécies. Os biólogos ainda estão debatendo se essas mudanças já são tão dramáticas quanto as que ocorreram durante as cinco grandes extinções em massa anteriores - elas certamente são bastante dramáticas.

Para refletir sua severidade, o nome Antropoceno, a era humana, tem sido sugerido para a época geológica atual. A megafauna (animais mais pesados ​​que 25 quilogramas) sofreu Homo sapiens foi: nossos ancestrais pré-históricos Provável desempenhou papéis fundamentais na eliminação das preguiças terrestres gigantes da América do Norte e dos wombats da Austrália. E hoje, a continuação da caça e a modificação do ambiente causada pelo homem mantêm a pressão, preferencialmente visando pequenos animais em detrimento de pequenos. Um exemplo particularmente dramático dessa tendência é o desaparecimento da vaca marinha de Steller, um parente gigante do dugongo antigamente em casa no Atlântico ártico; a vaca marinha foi descoberta em 1741, e caçada à extinção em apenas 27 anos.Contador Aeon - não remova

Sobre o autor

Klaus M Stiefel é um autor, neurocientista e pesquisador afiliado ao Instituto de Pesquisa NeuroLinx. Ele é o autor de A câmera e o cérebro: o que a neurociência visual pode ensinar ao fotógrafo (2016) Ele mora nas Filipinas.

Este artigo foi publicado originalmente em Eternidade e foi republicado sob Creative Commons.

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