Praias estão proibindo protetores solares para salvar os recifes de coral

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Praias estão proibindo protetores solares para salvar os recifes de coral
As crianças brincam em uma praia em Palau, no oeste do Oceano Pacífico. O país foi o primeiro a proibir o protector solar para proteger os seus recifes. (AP Photo / Itsuo Inouye)

Muitas famílias logo escaparão do inverno para buscar climas mais quentes e ensolarados. Roupas de banho e óculos de sol invariavelmente vão parar nas malas, mas um item comum pode estar dando às pessoas um pouco mais de tempo do que antes: protetor solar.

Por quê? Bem, com alguma fanfarra em novembro, Palau - um país bonito cercado por recifes de corais no Oceano Pacífico ocidental - anunciou que iria proibir certos tipos de protetor solar por 2020. O Havaí e Key West, na Flórida, aprovaram leis semelhantes que entrarão em vigor no 2021, e é provável que outras jurisdições sigam o exemplo.

Os químicos que filtram os filtros solares nos protegem de queimaduras solares e câncer de pele, mas seus efeitos relatados sobre os corais significam que eles estão prestes a serem banidos em muitas praias, embora haja outras circunstâncias que causam mais danos aos corais.

Quão ruim são os protetores solares para os corais?

O primeiro indício de que os protetores solares podem ser ruins para os corais ocorreu na 2008, quando pesquisadores italianos revelaram que protetores solares, e alguns de seus componentes químicos, causaram a lixiviação de várias espécies de corais.

O branqueamento é um fenômeno que descreve o branqueamento de tecidos de coral em resposta a condições estressantes. Quando os corais são tributados pela água que é muito quente ou muito fria, muito rica em nutrientes ou muito poluída, as algas coloridas que normalmente vivem em seus tecidos em uma relação de compartilhamento de alimentos mutuamente benéfica são expulsas, deixando o osso coral branco. O branqueamento é reversível se o estresse diminuir relativamente rápido. Se não, os corais morrem de fome.

Praias estão proibindo protetores solares para salvar os recifes de coralOs corais obtêm sua cor das minúsculas algas que vivem em seus tecidos e se tornam brancas ou translúcidas quando estressadas. Shutterstock

Parecia que os protetores solares e, em particular, seu ingrediente comum oxibenzona, eram outra coisa que tornava os corais doentios. Desde então, um punhado de estudos aumentou nossa compreensão dos efeitos da oxibenzona e de outros componentes do filtro solar. Sabemos agora, por exemplo, que no estágio inicial da vida, os corais parecem ser muito sensíveis a esses produtos químicos.

Quando pequenas larvas de coral nadam expostas à oxibenzona no laboratório, elas se tornam deformado, branqueado e danificado. Acontece que o produto químico - em um tom escuro digno de uma história de terror de Hollywood - promove a formação óssea e faz com que as larvas se envolvam em seus próprios esqueletos.

Nós também sabemos agora que protetor solar afeta um gama de outros invertebrados encontrados em recifes de coralincluindo vermes, algas e anémonas.

Alguns protetores solares têm filtros minerais inorgânicos para proteger a pele dos raios UV, como nanopartículas de óxido de zinco e dióxido de titânio que são consideradas mais ecologicamente corretas que a oxibenzona. Infelizmente, os testes mostraram que a exposição a óxido de zinco interfere com a fotossíntese das algas úteis vivendo em tecidos de coral e leva ao branqueamento de corais. Partículas de dióxido de titânio revestidas com manganês ou alumínio parece ter pouco efeito sobre as algas e não causou nenhuma mudança visível na cor do coral, então filtros solares contendo estes podem ser seguros para os corais.

Do laboratório ao recife

Parece que a ciência está resolvida: os protetores solares tradicionais são ruins. Espere, não tão rápido.

As condições experimentais que caracterizam os estudos feitos até agora estão muito longe de um recife de coral vivo. O método padrão para testar os efeitos dos protetores solares envolve pegar pequenos pedaços de corais, trazê-los para o laboratório e expor alguns, mas não outros, a várias concentrações de filtro solar (ou substâncias químicas individuais) e depois medir o número de algas liberadas. cor dos corais, o número que sobrevive e assim por diante.

A exposição aos produtos químicos é geralmente aguda - é curta e intensa - e provavelmente não imita o que os corais são expostos na natureza, em termos de duração ou concentração.

De fato, sabemos pouco sobre as concentrações de oxibenzona e outros produtos químicos de proteção solar nas áreas costeiras. Mas nós temos algumas informações. Em Oahu e Maui, por exemplo, amostras de água de áreas públicas de natação contêm oxibenzona, mas geralmente em concentrações excessivamente baixas - inferiores às que causam efeitos negativos no laboratório. As concentrações foram mais altas em St. John nas Ilhas Virgens dos EUA, com os níveis mais altos na praia mais popular.

Praias estão proibindo protetores solares para salvar os recifes de coralA oxibenzona protege a pele da radiação UV, mas algumas pesquisas mostram que ela e outros produtos químicos podem penetrar na água enquanto nadam ou surfam. Shutterstock

Antes de tirar conclusões precipitadas, vale a pena lembrar que a oxibenzona é usada em uma variedade de produtos domésticos e pode entrar no ambiente marinho por outras vias além dos banhistas. Por exemplo, os sedimentos perto de emissários de águas residuais na Califórnia, onde, obviamente, ninguém nada, tem altas concentrações de oxibenzona. (E nessas concentrações, a oxibenzona feminiza os peixes machos, mas isso é outra história!)

Também seria bastante imprudente extrapolar os efeitos do branqueamento dos filtros solares nas larvas de coral vistas em laboratório para o branqueamento de recifes inteiros, onde muitos fatores estressantes para os corais se sobrepõem e interagem.

No mundo real, onde há muitos banhistas, há também muita infraestrutura para apoiar o turismo, como hotéis e marinas, e seus subprodutos, como águas residuais, poluição e pesca. Na verdade, se os protetores solares desempenham algum papel em causar o branqueamento de corais na natureza, é provável que seja uma parte muito pequena em comparação com o maciço, bem documentado efeito do aquecimento do oceano no branqueamento de corais.

O que você deveria fazer?

O princípio da precaução sugere que as pessoas sempre devem errar do lado da cautela. Na ausência de evidências robustas, os dados sugestivos devem ser suficientes para justificar uma mudança na política ou no comportamento pessoal.

Mas renunciar à proteção solar para ajudar os recifes de corais não é uma opção - as evidências que ligam a radiação UV aos danos no DNA e câncer de pele são incontroversas. As alternativas são deixar o protetor solar em casa e substituí-lo por roupas e roupas de cabeça com uma alta taxa de Fator de Proteção Ultravioleta (UPF), ou comprar filtros solares “que não recife”, sem oxibenzona.

Praias estão proibindo protetores solares para salvar os recifes de coralA roupa que protege o sol pode filtrar os raios UV - e não lava. Shutterstock

Outra escolha, claro, seria não voar para aquele destino tropical. Essa seria a ação que contribuiria da maneira mais direta para reduzir a ameaça mais importante para os recifes de coral: a mudança climática movida a combustíveis fósseis.

É improvável, no entanto, que esta opção seja palatável para muitas pessoas ansiosas por cavar os dedos dos pés na areia quente. É muito mais fácil comprar o filtro solar certo ou banir os potencialmente nocivos do que enfrentar o desafio mais premente do nosso tempo.A Conversação

Sobre o autor

Isabelle Côté, professora de Ecologia Marinha, Universidade Simon Fraser

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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