Por que ensinamos abelhas a jogar futebol

Por que ensinamos abelhas a jogar futebol

A maioria das pessoas não costuma pensar sobre o poder cerebral das abelhas. As abelhas são geralmente consideradas pequenas máquinas irrefletidas, voando de flor em flor, geneticamente pré-programadas para coletar pólen e néctar e fazer mel.

Mas as abelhas têm algumas capacidades cognitivas impressionantes. Abelhas e abelhas posso contar, navegar em ambientes complexos, aprender conceitos, use sua incerteza para orientar suas decisõese até exibir comportamento de emoção.

Recentemente, as abelhas também foram treinadas para resolver tarefas cognitivas complexas, como corda puxando e boné empurrando para ganhar recompensas. Mas, por mais impressionantes que sejam essas tarefas, elas se assemelham a alguns dos comportamentos naturais de forrageamento das abelhas. Nosso grupo de pesquisa queria testar os limites comportamentais dos zangões, incumbindo-os de algo muito distante de qualquer coisa que encontrassem na natureza.

Então, conseguimos mostrar que as abelhas podem jogar futebol. Tipo de. Mostramos que eles podem aprender a mover uma pequena bola para uma meta para ganhar uma recompensa açucarada.

Para fazer isso, usamos uma abelha modelo de plástico no final de um bastão transparente para mover uma pequena bola através de uma plataforma como um verdadeiro abelhão assistiu. Quando a bola alcançou um local específico no centro da plataforma, ela abriu o acesso à água açucarada recompensadora. Após várias observações, cada abelha real que testamos detectou como resolver a tarefa e não precisava mais de demonstrações.

Embora dominar essa tarefa antinatural fosse impressionante, ficamos curiosos em saber como as abelhas estavam realmente aprendendo a resolvê-la. Então, testamos mais três grupos de abelhas. Um grupo de abelhas observou outra abelha previamente treinada mover a bola para o centro. Um segundo grupo de abelhas observou a bola se movendo para o centro "por si só" (na verdade, usamos um ímã sob a plataforma para mover a bola). E um terceiro grupo de abelhas não recebeu nenhuma demonstração.

O movimento da bola com o imã foi o suficiente para que algumas das abelhas aprendessem a tarefa significativamente melhor do que as abelhas que não receberam nenhuma demonstração. Mas todas as dez abelhas observando outra abelha mover a bola para o centro resolveu a tarefa muito mais rápido e com uma taxa de sucesso maior do que qualquer um dos outros grupos. Isso sugere que as abelhas observadoras pegaram algo importante de suas abelhas que as ajudaram a aprender essa tarefa antinatural.


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O projeto desse experimento também nos permitiu fazer uma nova pergunta em experiências de aprendizado social: quando aprendemos com os outros, as abelhas simplesmente copiam o que vêem ou podem melhorar? Durante cada um dos testes de observação, havia três bolas posicionadas a distâncias variadas do centro da plataforma, mas era sempre a bola mais distante que se movia durante a demonstração. Mas durante os ensaios de teste, por si só, as abelhas observadoras quase sempre moviam a bola mais próxima para o centro. Isso sugere que as abelhas não estavam simplesmente copiando o que viram durante a demonstração, mas na verdade melhoraram a tarefa usando os meios mais fáceis.

Não subestime um cérebro minúsculo

Muitas visões de mundo religiosas e filosóficas assumem que quanto mais diferente for um organismo dos seres humanos, menos poder cerebral ele terá. Como resultado, os insetos com cérebro em miniatura têm sido historicamente subestimados. Alguns argumentam que os insetos são inconscientes e talvez criaturas totalmente irracionais.

Nossas descobertas atuais sugerem, com evidências convincentes, que um cérebro em miniatura não é necessariamente simples e pode resolver uma tarefa impressionantemente complexa. Na verdade, ainda não estamos cientes de uma capacidade cognitiva específica dos cérebros grandes. Além disso, a pesquisa em neurobiologia e modelagem sugere que um número muito limitado de neurônios (até mesmo alguns) pode realizar alguns tarefas cognitivas complexas.

Nós mostramos que os zangões podem resolver uma tarefa que eles nunca viram na sua história evolutiva. Nenhuma flor provavelmente já precisou de abelhas para mover um objeto para seu centro para obter acesso ao néctar. O fato de que as abelhas aprenderam essa tarefa não natural e complexa apenas através da observação e pode melhorar o que viram, em vez de simplesmente copiar o que observaram, mostra uma quantidade sem precedentes de flexibilidade cognitiva em um animal com um cérebro tão pequeno.

Recentemente nos perguntaram se achamos que a impressionante flexibilidade cognitiva das abelhas pode ajudá-las a se recuperar do declínio da população mundial que estamos observando. Achamos que isso é improvável, a menos que eles consigam, de alguma forma, arrumar uma maneira de fazer lobby nas reuniões da prefeitura em seu próprio nome.

Os principais fatores que contribuem para as suas lutas não são flores mais complexas, mas a perda de flores silvestres devido ao desenvolvimento urbano e expansão agrícola, pesticidas e mudanças climáticas, entre outras coisas. Isso significa que cabe a nós resolver esses problemas. Mas, talvez, entender como as abelhas inteligentes podem nos dar uma melhor apreciação delas e uma perspectiva mais ampla sobre nosso próprio lugar no mundo. Certamente deve nos motivar em nossos esforços de conservação.A Conversação

Sobre o autor

Clint Perry, pesquisador, Queen Mary University of London e Olli Loukola, pesquisador de pós-doutorado, Queen Mary University of London

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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