A luta contra a desigualdade é tão antiga quanto a própria América


Os americanos estão cada vez mais preocupados com a maré crescente da desigualdade econômica, pois menos controlam mais riqueza. Para as origens dessas preocupações, os comentaristas geralmente apontam para a gilded Age no final do século 19, quando alguns homens ganharam imensa riqueza e poder nos EUA e os trabalhadores sofreram extrema pobreza.

Mas os temores de grande riqueza e a necessidade de igualdade econômica remontam às origens do país.

Riqueza como um perigo para a nação

Na década de 1700, os anglo-americanos geralmente acreditavam que o melhor governo era uma república isso garantiria o bem público, evitando a riqueza concentrada. A tradição política britânica limitava o voto a homens que possuíam propriedades; cerca de 20% na Inglaterra, mas 50% a 80% em suas colônias americanas.

Em 1773, quando as colônias se aproximaram da revolta, o ministro de New Haven, Benjamin Trumbull, pediu às autoridades eleitas que mantenham a propriedade “igualmente dividido, "Para não permitir que" algumas pessoas acumulem todas as riquezas de um país ". Quatro meses após a Declaração de Independência, o jornal Pennsylvania Packet relatou uma proposta para a legislatura do estado tributar a riqueza, "diminuindo a propriedade quando ela se torna excessiva em indivíduos".

Durante a guerra pela independência, houve amplos esforços estaduais e locais para regular os preços de bens e serviços. As regras basearam-se nesse novo ideal igualitário e nas suposições medievais de que um comunidade poderia definir preços para necessidades.

Colonos como estes no condado de Custer, Nebraska, em 1870, receberam terras gratuitas ou de baixo custo do governo sob a Lei de Homestead.
Colonos como estes no condado de Custer, Nebraska, em 1870, receberam terras gratuitas ou de baixo custo do governo sob a Lei de Homestead.
Imagens de Bettman / Getty

Igualdade precoce

Quando a guerra terminou, os americanos comemoraram a independência e o percepção que seu país infantil era o mais igualitário da Terra. O famoso lexicógrafo Noah Webster, em seu 1787 panfleto de apoio à Constituição dos EUA proposta, expressou a opinião generalizada de que a república americana se baseava na "distribuição geral e tolerável e igual de propriedades fundiárias".


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Mas muitos líderes e escritores americanos temiam o futuro. Os Estados haviam emitido notas promissórias para arrecadar dinheiro. Mercadores ricos os compraram com grandes descontos - e agora exigiu reembolso total. Os esforços para pagá-los, impondo impostos sobre a propriedade arruinadamente altos, levaram revoltas oeste da Nova Inglaterra e leste da Pensilvânia que mal estavam contidos. Caos e conflito ameaçados.

A luta contra a desigualdade é tão antiga quanto a própria AméricaUm rebelde e um apoiante do governo brigam por causa dos encargos fiscais durante a Rebelião de Shay. Imagens de Bettman / Getty

Enfrentando a ameaça da riqueza

Americanos propuseram várias soluções à ameaça de corromper riqueza e poder. Em 1785, Thomas Jefferson proposto impostos imobiliários progressivos. Em 1797, o famoso escritor revolucionário Thomas Paine recomendou um imposto imobiliário para financiar pensões anuais de velhice e um pequeno pagamento para cada pessoa de 21 anos. Mais comuns eram apelos para limitar a posse de terras. Essas propostas fracassaram, entretanto, em grande parte porque os americanos não gostavam de impostos e governos fortes.

Mas a nova nação fez um esforço notável por um futuro mais igualitário: os Estados aboliram o vínculo e a primogenitura. Estes Tradições jurídicas inglesas serviu para concentrar riqueza e poder através das gerações, evitando a venda ou alteração de parte de uma propriedade (vinculação) e passando tudo para o filho mais velho (primogenitura).

No final do século 18, quase todos os estados barrados implicam e exigiam a divisão igualitária de propriedades cujos proprietários morreram sem testamento. A pesquisa descobriu que, pelo menos na Virgínia, essas reformas reduzir o tamanho das fazendas herdadas. No entanto, esse foco na terra negligenciou o papel crescente do capital na economia do país. A acumulação seria cada vez mais medida em dólares em vez de acres.

O conflito de classes aumenta

Durante o início do século 19, os dependentes da escravidão fazendas de algodão no sul e produtores de bens nas crescentes operações expandidas das cidades do Norte. Um resultado dessa produção em massa foi que os ricos ficaram mais ricos, muitas vezes exibindo sua riqueza. Americanos falam cada vez mais de conflito de classe.

Mas a maioria dos líderes apoiou apenas reformas moderadas. Estados abriu a votação a todos os homens, independentemente da propriedade - enquanto limita esse poder aos brancos. Os estados do norte começaram a criar sistemas de educação pública em parte para proporcionar mobilidade econômica.

Nenhuma dessas medidas envolveu redistribuição igualitária; de fato, acabar com os requisitos de propriedade para votar aliviou tais pressões. As propostas de imposto de renda ou de propriedade não deram em nada.

A ideia de dar terras federais (que haviam sido tiradas dos nativos) em pequenos lotes para colonos reais, sugerida pela primeira vez na década de 1780, ganhou impulso. Em 1844, o Associação Nacional de Reforma organizado para pressionar o Congresso a dar aos colonos individuais até 160 acres de terras federais. o Lei de Homestead de 1862 forneceu essa oportunidade, mas não incluiu limites à propriedade da terra que a NRA também queria.

Mas o mais perto que os EUA chegaram de reformas igualitárias mais profundas foi um pouco mais tarde. Durante a Guerra Civil, o Congresso considerou redistribuindo vastas plantações do sul para libertos, para punir traidores e transformar a “aristocracia” em uma “democracia”. Em 1865, o General da União William T. Sherman implementou essa ideia no litoral sudeste, dando aos libertos lotes de 40 acres com mulas do Exército para ajudar a arar. Mas depois do assassinato de Lincoln, o novo presidente, Andrew Johnson, moveu-se para restaurar as plantações - e o poder branco.

Os esforços de reforma agrária continuou, mas a maioria dos republicanos estavam focados na defesa dos direitos de propriedade pré-guerra e no fim da ocupação militar do sul. No final, o Congresso insistiu que os libertos precisavam apenas o direito de votare, portanto, passou no emenda de número 15.

Riqueza e depois depressão

No final da década de 1870, na esteira da Reconstrução, poder corporativo inchoue homens como JP Morgan ganhou e exibiu níveis impressionantes de riqueza. Os ideais da era revolucionária de igualdade econômica pareciam esquecidos.

Ainda assim, os americanos permaneceram hostis à riqueza concentrada. Em 1892, o Partido Populista convocou nacionalizando ferrovias e suas enormes propriedades. Em 1895, o congressista do Alabama Milford Howard propôs limitar a propriedade individual de “todos os tipos de propriedades” a US $ 1 milhão, com o restante perdido para o Tesouro dos EUA.

As preocupações com excesso de riqueza e poder também geraram leis antimonopólio, um imposto de renda nacional e objetivos igualitários do New Deal. Mas a prosperidade pós-Segunda Guerra Mundial e o “Grande Sociedade”Programas antipobreza nas décadas de 1960 e 1970 marginalizam os pedidos de reformas mais profundas.

Herdeiros modernos das idéias iniciais

Quando o século 21 começou, os americanos ficaram novamente ansiosos com crescente desigualdade econômicae como riqueza e poder pareciam cada vez mais dominados por muito poucos. Ao mesmo tempo, decisões judiciais federais deu às empresas mais poder e permitiu gastos ilimitados com campanhas.

Do ponto de vista do século XVIII, a geração fundadora da América consideraria esses desenvolvimentos profundamente corruptos. Eles também reconheceriam e aplaudiriam propostas recentes de reformas, como a impostos imobiliários mais altos e "imposto sobre a fortuna" proposto pela senadora Elizabeth Warren e outros.

Enquanto os americanos debatem o futuro, vale lembrar que os fundadores acreditavam que a república dependia de uma igualdade aproximada de riqueza.A Conversação

Sobre o autor

Daniel Mandell, professor de História, Universidade Estadual de Truman

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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