O que está destruindo a classe média americana?

O que está matando a classe média americana?

Um novo estudo por Pew Research Center Na semana passada, houve uma onda de manchetes sobre "a classe média que está morrendo". Mas a palavra "morrer" poderia ser mais apropriada se estivéssemos observando os efeitos lamentáveis, mas inevitáveis, das forças naturais em ação. Não estivessem. Estamos vendo os frutos da ação deliberada - e às vezes da inação deliberada - nos mais altos níveis de poder.

O grande meio americano nunca foi grande o suficiente, mesmo no seu auge. Sempre excluía muitas pessoas - às vezes, vergonhosamente, apenas pela cor da pele. E agora, em vez de crescer e se tornar mais inclusivo, está desaparecendo.

É verdade que a classe média está morrendo, mas não de causas naturais. Está sendo morto. O que - e, nesse caso, quem - é responsável pela sua morte lenta?

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É importante entender como esse declínio foi dramático. O estudo do Pew descobriu que o tamanho da classe média caiu praticamente em todas as partes do país entre 2000 e 2014. Nove em cada dez áreas metropolitanas mostraram um declínio nos domicílios de classe média.

Em um estudo relacionadoPew também descobriu que a renda média para famílias de classe média caiu quase 5 por cento entre 2000 e 2014. A sua riqueza mediana (activos menos dívida) diminuiu em 28 por cento após a crise do mercado imobiliário e subsequente Grande Recessão.

Estados eleitorais como Indiana e Michigan tiveram o maior declínio nos rendimentos da classe média, uma descoberta que pode ajudar a explicar a insatisfação generalizada deste ano com o status quo entre alguns eleitores.

É verdade que algumas famílias se mudaram para o nível de renda superior, mesmo quando outras caíram na faixa de renda mais baixa. Mas isso não necessariamente os torna oligarcas. Existe também considerável desigualdade entre os 20 por cento dos agregados familiares e até entre os 1 por cento superiores.


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A faixa de classe média do Pew passou de uma renda média mais baixa (em 2014) de $ 44,083 para $ 144,250 para uma família de quatro pessoas. Os agregados familiares cujos rendimentos foram superiores a esse (ajustados pelos custos regionais) foram considerados de rendimento mais elevado.

$ 144,251 parece muito dinheiro - e é, especialmente quando 47 milhões de americanos estão vivendo na pobreza. Mas isso nem se qualifica para os cinco primeiros por cento da renda familiar, muito menos para o primeiro por cento. Um lar precisava $ 423,000 em renda anual para chegar ao top 1 por cento em 2014.

É ainda pior do que parece.

A classe média não é o que costumava ser. Os salários de baixa e média renda estão estagnados há muito tempo. Salários por hora do salário médio apenas aumentaram 6% entre 1979 e 2013, enquanto os salários dos trabalhadores com baixos salários caíram 5%. Ao mesmo tempo, os assalariados muito altos tiveram um aumento de 41% na renda. Além disso, números como estes subestimam substancialmente o declínio a longo prazo no rendimento disponível e na qualidade de vida dos chamados americanos de classe média.

De fato, as famílias hoje podem estar no “meio” em termos de renda e ainda assim não ganhar o suficiente para viver. o Instituto de Política Econômica calculou a quantia de dinheiro necessária para manter uma família de quatro pessoas em diferentes partes do país e descobriu que levava entre $ 49,114 e $ 106,493 por ano. $ 44,083, a extremidade inferior da faixa de renda da classe média do Pew, não era uma renda adequada em nenhum lugar do país.

Os custos aumentaram drasticamente para muitos itens de grande valor que afetam as famílias de classe média, incluindo mensalidades da faculdade e custos diretos dos planos de saúde do empregador. A segurança da aposentadoria evaporou à medida que os planos de aposentadoria corporativos oferecem menos benefícios.

Os números da renda familiar também são distorcidos pelo fato de que uma porcentagem cada vez maior de residências passou de famílias de renda única para renda dupla. Em 1960, 72 por cento das famílias de dois pais com filhos menores de 18 único ganhador (tipicamente o pai). Esse número caiu para 37 por 2010, enquanto o número de famílias com dois funcionários subiu para 60 por cento. (Famílias monoparentais enfrentam luta ainda mais difícil, com um risco muito maior de cair na pobreza.)

As tarefas diárias da criação de filhos tornam-se ainda mais estressantes quando ambos os pais estão trabalhando. Famílias com dois ganhadores também têm maiores despesas com itens como roupas, transporte e creches.

Em outras palavras, muitas famílias são de “classe média” e ainda não conseguem o suficiente para sobreviver. E esses números não levam em conta o declínio na qualidade de vida que muitas famílias experimentaram. Americanos trabalham mais horas do que os cidadãos de qualquer país da Europa Ocidental, um fardo que os mantém longe de suas famílias, amigos e atividades pessoais.

Para aonde foi o dinheiro?

Nossa riqueza nacional total continuou a crescer, mesmo com a renda estagnada para a maioria dos americanos. Para onde foi o dinheiro? A resposta curta: para os mais ricos entre nós.

Economista Emanuel Saez Descobriu-se que o percentual 1 superior dos americanos capturou mais da metade do crescimento total da renda de 1993 para 2014, o último ano coberto pelo relatório Pew. Além disso, o percentual de 0.01 mais alto - algumas famílias 16,500 - estavam capturando mais da renda da nação do que tinham desde o período que antecedeu a queda da 1929 e da Grande Depressão.

O top 0.1 por cento - apenas famílias 160,000 - possui tanta riqueza como 90 por cento do país como um todo, ou cerca de 145 milhões de famílias. Somente pessoas 536 tinha um patrimônio líquido compartilhado de $ 2.6 trilhões no final do 2015.

Os lucros das empresas, apesar de terem sido atingidos nos últimos meses, cresceram em um ritmo saudável, enquanto os salários ficaram para trás. Esses lucros têm sido cada vez mais utilizados para pagar os altos salários dos executivos, o que levou a uma explosão na lacuna entre os salários dos CEOs e os salários dos trabalhadores. (CEOs da Fortune 500 ganharam cerca de 42 vezes tanto quanto o trabalhador típico da 1980. Hoje eles ganham 373 vezes mais.) A obtenção de lucros sob a forma de dividendos substituiu cada vez mais o investimento a longo prazo no crescimento dos trabalhadores e das empresas.

Milhões de empregos foram arrancados da economia dos EUA por acordos comerciais que permitiram que as empresas substituíssem trabalhadores americanos por trabalhadores mal pagos e maltratados em outras partes do mundo. Negócios como o acordo China / World Trade Association enviavam empregos para aquela nação sem nivelar o campo de jogo, permitindo que continuasse manipulando sua moeda.

Os salários e benefícios caíram porque a filiação a sindicatos americanos declinou, deixando os sindicatos sem a influência que tiveram para exigir melhores ofertas para os trabalhadores. O crescimento do setor bancário retirou os investimentos dos segmentos da economia que geram empregos. A pobreza desenfreada e a discriminação econômica contra as pessoas de cor, além de serem inerentemente más, roubaram sua economia de seu potencial produtivo.

Quem está por trás disso?

Esse é o "quê" na pergunta "o que está matando a classe média americana"? Mas a questão permanece: quem é Fazendo? A resposta a essa pergunta inclui executivos de empresas que cedem as regras e banqueiros de Wall Street que infringem as regras; seus lobistas, que trabalham para mudar as regras; e os políticos que mudam a seu favor - nas casas do estado, nos corredores do Congresso e nos ramos executivo e judiciário.

Praticamente todos os republicanos se encaixam nessa descrição. Infelizmente, muitos democratas também. A regra dobra assume a forma de desregulamentação, uma tolerância para fusões corporativas cada vez maiores, uma relutância em aplicar a lei contra os banqueiros e uma infinidade de isenções fiscais para corporações e indivíduos ricos. Depois, há aqueles acordos comerciais terríveis, o desfasamento de instituições públicas, a negligência de nossa infraestrutura e leis que tornam mais difícil para os trabalhadores negociarem coletivamente em seu próprio nome.

Para que precisamos de uma classe média, afinal?

Por que nos preocupamos em proteger a classe média? Em primeiro lugar, é uma questão simples de justiça. Nossa riqueza nacional, junto com nossa democracia, foi sequestrada por um pequeno número de pessoas privilegiadas. Isto é errado.

Queremos eliminar a pobreza, não permitir que mais pessoas caiam nela. E todo mundo não pode ser rico (não importa quais ilusões sejam mantidas na mídia popular). Uma classe média robusta é a escada que sai da pobreza.

Os americanos de classe média são o maior grupo de consumidores da economia, o que os torna motores do crescimento econômico.

A classe média também mantém a economia equilibrada. Sem uma classe média saudável, a renda continua a se acumular no topo, criando uma espécie de buraco negro que absorve os percentuais cada vez maiores da riqueza nacional. Isso leva a uma queda crescente no consumo, maior uso de serviços sociais e uma economia instável. Com o tempo, também leva a uma sociedade instável, onde o risco de agitação social, extremismo e violência política começa a crescer exponencialmente.

Salvando a classe média

Se quisermos reverter essa tendência, precisaremos atacar o problema em várias frentes. Estes incluem: aumento do salário mínimo; expansão de programas sociais; reconstruir nossa infra-estrutura; renegociação desses maus acordos comerciais: promoção do crescimento sindical; e exigindo que corporações e indivíduos ricos paguem sua parte justa (enquanto terminam com recompensas por mau comportamento).

Também precisaremos explorar formas de expandir o papel dos empreendimentos públicos e instituições comunitárias em todos os níveis.

Nós sabemos o que e quem está matando a classe média. É hora de parar essas forças, retomar nossa democracia e criar uma classe média mais vibrante e inclusiva do que nunca.

Este artigo foi publicado originalmente em Nosso Future.org

Sobre o autor

Richard (RJ) Eskow é escritor, ex-executivo de Wall Street e jornalista de rádio. Ele tem experiência em seguros de saúde e economia, saúde ocupacional, gestão de riscos, finanças e TI. Siga-o no Twitter: @rjeskow.

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