Como a Pobreza Impede a Função Cognitiva

Como a Pobreza Impede a Função Cognitiva

O que deve ser entendido é que a largura de banda mental é um recurso limitado que é usado para tudo. Então, o que acontece se pudermos fazer algumas coisas, como o bancário, mais fáceis para os pobres?

Okonkwo, o protagonista de Things Fall Apart, de Chinua Achebe, se depara com um paradoxo trágico: ele aspira a se tornar o senhor de seu clã, mas fracassa porque seu “chi [deus pessoal] disse não obstante sua própria afirmação” - uma ironia que é muito real para muitos dos pobres do mundo que se sentem constantemente desafiados por um sistema que parece manipulado contra eles.

À medida que a distância entre os que têm e os que não têm continua aumentando, as oportunidades também começam a encolher e, como Joseph Stiglitz observou certa vez, isso cria novas distorções “minando a eficiência e prejudicando a nação a longo prazo”. Não faz sentido, argumenta Amartya Sen, tentar levantar milhões de pessoas pobres acima de uma linha de pobreza conceitual sem efetivamente proporcionar-lhes oportunidades significativas que lhes permitam buscar as coisas que valorizam para viver uma vida florescente e viver com dignidade.

Embora a quase impossibilidade de manobrar uma saída da pobreza pareça ameaçadora para os pobres, os que estão em melhor situação entre nós consideram que os pobres são preguiçosos (o que, na verdade, são pobres) ou descuidados ao tomar decisões insensatas. Somos rápidos em castigar os piores pelas más escolhas que fazem na vida, porque, aparentemente, são esses que os levam a ficar ou a ficar pobres. Isso pressupõe que as pessoas pobres tenham acesso irrestrito às oportunidades certas e estejam na posição correta para fazer escolhas sábias.

Então, os pobres escolhem mal, ou a tomada de decisões é prejudicada, na verdade, como resultado de alguma outra coisa, como o contexto em que os pobres habitam? E como a compreensão desse fenômeno específico pode melhorar nossas abordagens políticas para o alívio da pobreza?

A armadilha da pobreza

A pobreza em seus extremos é tragicamente autoperpetuadora. Os pobres estão presos em contextos sociais viciosos onde a escassez, a opressão e a hierarquia de status levam ao distanciamento e doenças que os afetam mental e fisicamente, e estes, por sua vez, tornam as pessoas mais pobres e marginalizadas do que nunca.

Pressionando as realidades da existência cotidiana exigindo constantemente a atenção das pessoas pobres, que é mais frequentemente focada em satisfazer as fomes imediatas, torna-se difícil se libertar do ciclo da pobreza, ou pensar a longo prazo, e por isso, tomar decisões fazer torna-se problemático em tais contextos.

Além disso, as pessoas precisam ser capazes de escolher com sabedoria e estar adequadamente posicionadas para isso. Portanto, o contexto é fundamental para a forma como tomamos decisões e como as fazemos.

Um estudo recente explora isso ainda mais para explicar por que as pessoas que estão na pobreza podem estar escolhendo mal: isso tem a ver com a reduzida largura de banda mental disponível para pessoas sob estresse. O estado de ser pobre em si, sendo altamente estressante, restringe as capacidades mentais de uma pessoa de fazer escolhas sábias e de converter efetivamente oportunidades em fins ou resultados desejados. O estudo, Poverty Impedes Cognitive Function do economista de Harvard Sendhil Mullainathan, juntamente com Anandi Mani (Warwick), Eldar Shafir (Princeton) e Jiaying Zhao (UBC) nos ajuda a compreender uma dinâmica diferente que é característica da tomada de decisão entre pessoas que vivem na pobreza. .

Pode-se argumentar que a má tomada de decisões não é exclusiva das pessoas pobres, porque o cérebro humano é falível e nem sempre é guiado pela lógica perfeita. Ricos ou pobres, somos todos perfeitamente e "previsivelmente irracionais", como o psicólogo Dan Ariely quer que acreditemos. Essa tem sido a lógica por trás de intervenções políticas paternalistas, como cintos de segurança obrigatórios para motoristas ou opções-padrão em pensões, onde o Estado se justifica em impingir nossas liberdades pessoais ou individuais para nos colocar fora de perigo.

Então, se todos nós estamos propensos a fazer julgamentos irracionais e más decisões, por que as pessoas pobres são castigadas por elas? Os pobres são mais suscetíveis a más decisões do que suas contrapartes ricas, ou a magnitude do impacto de tais decisões é maior no caso dos pobres, geralmente com implicações graves?

Escassez e seu impacto

Para testar essa suposição, os pesquisadores realizam uma série de experimentos de laboratório e de campo e descobrem que a pobreza exerce uma enorme carga cognitiva sobre os indivíduos. Tributa sua largura de banda mental sempre que pensar em problemas financeiros. Os pobres, com preocupações iminentes sobre finanças sufocando suas mentes, acabam com “largura de banda menos efetiva” enquanto tomam decisões importantes, muitas vezes escolhendo mal.

Mullainathan e Shafir, explorando o tema mais adiante em um livro (Escassez: Por que ter muito pouco significa tanto), enfatizam que qualquer pessoa que enfrente uma situação de escassez (de qualquer tipo) está propensa a más decisões e define pobreza em termos de “ lacuna entre as necessidades e os recursos disponíveis para cumpri-las ”. Enquanto o estresse causado por prazos curtos é benéfico e faz um foco, isso tem um preço. A escassez concentra nossa atenção, fazendo-nos negligenciar tudo o mais, até as coisas que valorizamos, criando um “efeito de tunelamento”, sobrecarregando nossa largura de banda cognitiva e inibindo nossas “capacidades mais fundamentais”.

No caso específico de pessoas pobres que podem estar entrando e saindo da pobreza extrema ou enfrentando escassez repetidas vezes, o efeito de tunelamento pode revelar-se desastroso com potenciais efeitos a longo prazo. Este tunelamento é o equivalente da visão de túnel, onde tudo dentro do túnel está em foco, excluindo tudo o que está fora do túnel, tornando-nos cegos até mesmo para coisas de possível importância. No entanto, o que fica prejudicado não é a capacidade inerente, mas realmente o quanto dessa capacidade está disponível no momento de tomar decisões. O tamanho do impacto de tal escassez poderia ser equivalente a perder pontos 13 IQ, comparável a estar bêbado ao volante!

Testes com agricultores de cana

Os experimentos de campo, feitos em colaboração com a IFMR Lead (antiga IFMR Research), Chennai, levam os pesquisadores a Thanjavur, no sul da Índia, para estudar as variações cognitivas em produtores de cana-de-açúcar que experimentam ciclos de pobreza anuais, pobres antes e ricos após a colheita. Através de uma série de testes de quociente de inteligência realizados antes e depois da colheita, mais especificamente, antes e depois de receber o pagamento pelo produto, o estudo constatou que o número médio de erros cometidos pelos agricultores era mais antes da colheita do que depois. Os agricultores enfrentaram maiores pressões financeiras antes do pós-colheita, refletindo no fato de que penhoravam mais itens ou tinham mais empréstimos antes da colheita. Esse estresse financeiro levou à diminuição da capacidade cognitiva, como é evidente nos testes, sugerindo, assim, “uma relação causal, não meramente correlacional, entre pobreza e função mental”.

O estudo acaba oferecendo uma perspectiva diferente para o aspecto da falibilidade do comportamento humano sob condições estressantes (aplicável tanto aos ricos quanto aos pobres), explicando-o em termos de escassez de recursos cognitivos e efeito de tunelamento. O estresse devido às necessidades presentes anula o significado das decisões que poderiam ter implicações de longo alcance, ou seja, benefícios futuros.

Implicações para a política

Visto de uma perspectiva política, torna-se importante reconhecer os “impostos cognitivos” impostos aos pobres durante intervenções governamentais bem intencionadas. Mudar regras e regulamentos, formulários demorados de aplicação ou incentivos complexos são todos impedimentos para os pobres que acessam os programas de bem-estar social.

O momento dessas intervenções também deve ser bem pensado para explicar as variações na capacidade cognitiva da pessoa, como no caso dos produtores de cana-de-açúcar em Tamil Nadu, antes e depois da colheita. Um estudo da 2011 publicado na American Economic Review revelou que os agricultores tomaram melhores decisões logo após a colheita em relação ao uso de fertilizantes, obtendo assim maiores retornos.

O que deve ser entendido é que a largura de banda mental é um recurso limitado que é usado para tudo, e se pudermos tornar algumas coisas como o banco mais fácil para os pobres, como diz o psicólogo Eldar Shafir em uma entrevista, “a mudança mais importante pode não estar em suas descobertas, mas em seus pais, porque você liberou um pouco de largura de banda para outras coisas. ”A conclusão deste estudo é extremamente pertinente, pois pode ser aplicada a qualquer contexto em que as pessoas estejam constantemente sofrendo escassez e presentes frustram qualquer possibilidade de pensar a longo prazo, seja em termos de poupança ou seguro ou planejamento para o futuro das crianças. Não é apenas dinheiro escasso, mas também recursos cognitivos críticos.

O que os pobres realmente precisam é de acesso a ambientes capacitadores que possam capacitá-los para serem os arquitetos de suas próprias vidas e para tomar as decisões certas para eles. As intervenções políticas devem expandir os conjuntos de oportunidades das pessoas pobres, liberando, em vez de taxando, suas capacidades cognitivas. Isso pode ajudar os pobres a tomar as melhores decisões possíveis para obter os melhores resultados possíveis.

Sobre o autor

Sumithra Prasanna é consultora sem fins lucrativos e especialista em mídia e comunicação.

Este artigo foi publicado originalmente em OpenDemocracy.

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