Quando a quarentena costumava ser uma parte normal da vida, não era muito apreciada na época.

Quando a quarentena costumava ser uma parte normal da vida, não era muito apreciada na época. Uma bandeira amarela de quarentena, sinalizando febre amarela, erguida em um navio ancorado no mar. © Wellcome Collection, CC BY

O bloqueio, que um terço do mundo está enfrentando atualmente, não é novidade. O bloqueio é uma forma de quarentena, uma prática usada para tentar conter a propagação da doença por centenas de anos, controlando os seres humanos. Eles eram particularmente comuns nos portos na era do comércio e do império: quando os humanos se reuniam e comercializavam em novos ambientes, as doenças geralmente floresciam.

As estações de quarentena rapidamente se tornaram uma característica permanente dos portos, embora diferissem em duração e prática - em um navio, em uma estação de quarentena ou no isolamento de um bairro inteiro. Todos os recém-chegados estavam isolados, independentemente de haver ou não rumores de doenças - um mal necessário, pois ninguém sabia quando a próxima epidemia aconteceria.

Mas essas medidas falharam em impedir o surgimento de epidemias imensamente mortais, porque até o final do século 19 havia pouco entendimento de como as doenças se espalharam. Essa detenção forçada de indivíduos e os amplos poderes atribuídos aos governos deixaram muitas pessoas desconfortáveis: em tempos de saúde e prosperidade, as quarentenas eram cada vez mais vistas como uma desculpa para a intervenção do Estado e condenadas como "instrumentos de despotismo".

Quando a quarentena costumava ser uma parte normal da vida, não era muito apreciada na época. Um exame de quarentena em um navio no Egito, 1883. © Wellcome Collection, CC BY

«Lesão incalculável no comércio»

Essa crítica foi particularmente aguda entre os comerciantes, que classificaram as quarentenas como instituições conservadoras que impediam um crescente comércio internacional - ele próprio sustentado pela revolução do vapor, industrialização e empreendimentos coloniais.

As margens do Mar Negro, por exemplo, eram conhecidas como um viveiro de epidemias, sendo regularmente atacadas por surtos de peste e cólera. No entanto, em 1837, refletindo sobre as numerosas epidemias que haviam reivindicado até um décimo da população, o cônsul britânico em Odessa observou: "O mal real e ostensivo tem sido a necessidade de restrições às relações sexuais e aos negócios".

As leis locais de quarentena foram finalmente reduzidas e até temporariamente revogadas após a Guerra da Crimeia. No entanto, essas mudanças tiveram mais a ver com a economia modernizadora da Rússia do que com as políticas de saúde. Por esse motivo, a quarentena era regularmente restaurada como um meio de protecionismo e barganha, para grande desgosto dos comerciantes de Odessa: “O [re] estabelecimento da quarentena nos portos do sul da Rússia tem mais um objetivo político do que sanitário”.


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Quando a quarentena costumava ser uma parte normal da vida, não era muito apreciada na época. Guerra da Criméia: cemitério e igreja de quarentena, 1856. © Wellcome Collection, CC BY

À medida que a medicina e o saneamento melhoravam, muitos países viam as quarentenas como remanescentes de práticas comerciais conservadoras. O avanço tecnológico, como o desenvolvimento de linhas telegráficas, também generalizou a idéia de que as notícias das epidemias entrantes poderiam ser recebidas mais cedo e melhor evitadas e monitoradas através de predições ao invés de prevenção.

À medida que o ritmo do comércio e das comunicações aumentava, a perspectiva de isolamento e atraso prolongados parecia um custo muito alto a pagar, apesar do risco de surtos. “Alguns estão reclamando dos rigores dessa política e das tensões que a quarentena impõe ao comércio; outros, principalmente preocupados com essa pestilência terrível (...), exigem sua continuação ”, escreveu um jornal de Nova Orleans em 1857, à beira de uma epidemia que mataria quase 5,000 mil vidas.

As coisas não mudaram muito: as respostas atrasadas do UK e o US para conter a epidemia também foram ditados por uma estratégia focada nos negócios. Agora, como no passado, o equilíbrio entre riqueza e saúde é central para os debates em torno das medidas de quarentena.

Patologias da solidão

Os críticos das quarentenas não se preocupavam apenas com a economia: alguns eram reformadores políticos que se concentraram mais nos custos e angústias sociais criados por essas medidas.

A pandemia do COVID-19 destacou a responsabilidade do estado pagar pelos salários dos trabalhadores em tempos de isolamento forçado. No século XIX, não havia concepção de um estado de bem-estar social e, em tempos de crise, a maior parte do alívio vinha de grupos religiosos e angariação de fundos filantrópicos. Mas as preocupações expressas então sobre os efeitos sociais duradouros da epidemia são relevantes até hoje.

Assustado com a devastação da cólera, um padre russo se preocupou em 1829 se "uma vez terminado o surto e a liberdade de ir para os campos recuperados, as doações econômicas feitas até agora cessariam, aumentando novamente a angústia". Embora o vocabulário tenha sido datado, a idéia é familiar: a epidemia não apenas tornou os pobres mais pobres - a inadequação no escopo e na duração da ajuda e políticas de ajuda humanitária criou uma crise social mais profunda a longo prazo.

Em 2020, como no passado, a possibilidade de se auto-isolar e de se proteger de doenças contagiosas ainda é determinada por nossas condições econômicas e possibilidade (ou não) de trabalhar remotamente. Ao mesmo tempo, o isolamento prolongado também pode contribuir para criar circunstâncias mais difíceis - econômica, fisicamente e psicologicamente.

As quarentenas foram denunciadas no século XIX como espaços que pioravam a saúde socioeconômica. Alguns anti-contagionistas até acreditavam que, quando se tratava de epidemias, os edifícios insalubres e perigosos das estações de quarentena eram na verdade a raiz de doenças. Em vez de serem importados, eles argumentaram que as epidemias nasceram nessas estações devido à falta de ar, luz e higiene. Em 19, durante um episódio de febre amarela na Louisiana, um artigo argumentou:

E para que servem essas quarentenas absurdas, se não para criar mais um medo e agravar as conseqüências da doença, diminuindo desde o início o moral das populações.

Um dispositivo de amostragem

Às vezes, as quarentenas são bem-sucedidas e às vezes fracassam em manter a mortalidade à distância. No entanto, os bloqueios hoje, assim como as quarentenas no passado, criam situações que põem em perigo ainda mais grupos já fisicamente e economicamente vulneráveis.

Além do perigo criado pelo isolamento, então como agora, os rumores de doenças são constantemente manipulados. A violência social acompanhou surtos epidêmicos, bode expiatório de comunidades, mas também alvejou os supostos doentes. Isso se manifestou em Nova York em 1858, quando uma multidão enfurecida de Staten Islanders, "disfarçada e armada, atacou o hospital [de quarentena] de dois lados, removeu os pacientes e incendiou os prédios" (conforme relatado pela Harper's Weekly no Tempo).

As doenças sempre foram vistas como provenientes de um grupo ou nação "de fora", e ainda hoje ainda devemos tentativas de reparação qualificar nossa atual pandemia como uma doença estrangeira. As quarentenas atuam como uma lupa para fraturas sociais, porque destacam quem detém autoridade e poder e quem não detém.

No século 21, as quarentenas não são a norma, mas a exceção. Mas eles mudaram de escopo, não mais circunscritos a navios, prédios, portos ou partes limitadas do território nacional. Eles também levaram a casos de poder sem precedentes. Por fim, como as quarentenas intervêm em tempos de drama humano elevado, elas são muito mais do que prevenção de doenças: então, como agora, elas nos contam histórias de privilégios, desigualdades e infortúnios.A Conversação

Sobre o autor

Olivia Durand, DPhil Candidata em História Global e Imperial, Universidade de Oxford, Universidade de Oxford

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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