Como os jovens fazendeiros da Califórnia estão encontrando novas maneiras de criar gado e melhorar a terra

Como os jovens fazendeiros da Califórnia estão encontrando novas maneiras de criar gado e melhorar a terra O Condado de Sonoma, Califórnia, contratou esse rebanho de ovelhas da Sweetgrass Grazing para reduzir plantas invasoras e combustíveis inflamáveis ​​e dar espaço para plantas nativas em terras protegidas. Sonoma Open Space, CC BY-ND Kate

Enquanto a Califórnia enfrenta a seca, incêndios florestais e outros impactos da mudança climática, um pequeno e apaixonado grupo de moradores tenta diminuir esses efeitos e reduzir as emissões de carbono do estado. Eles são fazendeiros - mas não do tipo que a maioria das pessoas imagina quando ouvem esse termo.

Esses fazendeiros de primeira geração são jovens, geralmente do sexo feminino e etnicamente diversos. Em vez de criar gado de corte destinado a confinamentos, muitos estão gerenciando pequenos animais de pasto como ovelhas e cabras. E eles estão experimentando práticas de pastoreio que podem reduza o risco de incêndio em paisagens de difícil acesso, restaurar a biodiversidade e possibilitar a subsistência da terra em um dos estados mais caros do país.

Nossa pesquisa se concentra em sistemas alimentares, pastagens e produção animal. Em nosso trabalho recente, encontramos novos fazendeiros na Califórnia, usando estratégias inovadoras que eles acreditam que podem mitigar o risco de incêndio para as comunidades e melhorar o solo através do pastoreio.

Vemos uma oportunidade para as agências agrícolas públicas e governamentais apoiarem esses produtores, que estão reformulando os sistemas de produção pecuária de maneiras que possam beneficiar o meio ambiente.

Ariel Greenwood descreve como é ser uma jovem fazendeira.

Uma indústria difícil de entrar

A pecuária é uma operação familiar na Califórnia, com a grande maioria criando gado de corte. Os principais fazendeiros das operações tradicionais são na maioria homens, principalmente brancos e geralmente entre 50 e 60 anos. Eles normalmente trabalham juntos com seus filhos, o que permite que as gerações mais novas se beneficiem décadas de conhecimento e experiência, bem como conexões de longo prazo com a terra e às comunidades rurais.


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Como as terras na Califórnia são caras, existem poucos criadores independentes de gado de primeira geração. Vários fazendeiros de primeira geração, entrevistados, contaram histórias de amigos que deixaram o estado para encontrar lugares com terras mais baratas e menos regulamentação. Um deles explicou que a expansão das bordas urbanas e o uso mais lucrativo da terra estão transformando rapidamente as paisagens rurais e dificultando, se não impossível, "fazer a diferença" como um novo fazendeiro.

Novas maneiras de fazenda

A mudança climática está desafiando agricultores e pecuaristas nos EUA de várias maneiras. Nas pastagens ocidentais, a variabilidade climática aumentou a magnitude e número de incêndios florestais extremos que ocorrem a cada ano. Os anos chuvosos fazem com que a vegetação prospere, enquanto as secas severas subsequentes a transformam em combustível mortal.

Nossa equipe de pesquisa queria entender como os fazendeiros de primeira geração estavam se adaptando às mudanças climáticas da Califórnia. Nossa pesquisa preliminar indicou que eles estavam menos preparado para secas futuras do que fazendeiros mais estabelecidos, e eram menos propensos a usar estratégias de adaptação à seca, como criar menos animais do que suas terras podem suportar em bons anos. Essa abordagem protege contra o risco de levar os animais ao mercado durante os anos secos, quando os preços são menos favoráveis.

Mas logo descobrimos uma nova geração de fazendeiros que estão criando tipos diferentes e muitas vezes inteiramente novos de sistemas de produção em resposta aos extremos climáticos e aos altos custos da Califórnia. Como eles estão começando do zero, muitos deles não vêem suas práticas como adaptativas, aprendemos. Em vez disso, eles veem essas técnicas como elementos centrais de um novo tipo de criação.

Como os jovens fazendeiros da Califórnia estão encontrando novas maneiras de criar gado e melhorar a terra Um rebanho de cabras leiteiras pastando no sul da Califórnia. Kate Munden-Dixon, CC BY-ND

Por exemplo, entrevistamos um jovem criador de gado de primeira geração que está experimentando "multidão pastando”- colocando animais em pequenas áreas de terra em grupos densos por períodos tão curtos quanto algumas horas, depois movendo-os para novos lotes. Mover seu rebanho como uma unidade unida entre pastagens imita os movimentos naturais da história rebanhos alces que costumam andar pela costa da Califórnia.

Seus objetivos são aumentar o armazenamento de carbono no solo e a vegetação nativa usando o pisoteio dos cascos para quebrar e incorporar a matéria residual das plantas no solo após o pastejo. Então o pasto recebe um longo descanso, o que permite que o solo e a grama se recuperem.

Um modelo emergente

Novos fazendeiros estão espalhados por toda a extensão da Califórnia, desde as regiões gramadas do sopé da Serra Nevada ao longo da borda leste do estado até as faixas da costa do Pacífico. Muitas famílias de fazendeiros estabelecidas da Califórnia possuem grandes propriedades em vários locais, mas os novos fazendeiros tendem a ter parcelas menores e menores.

A diversificação é uma estratégia econômica e ecológica essencial. O novo fazendeiro médio cria dois tipos de gado, e um terço deles também produz culturas. A maioria desses novos criadores (53%) está gerindo ovelhas, enquanto menos da metade (47%) está criando gado de corte.

Muitos desses novos fazendeiros vêem a melhoria do meio ambiente com animais em pastejo como uma maneira de afetar positivamente o mundo. Como a geração do milênio em geral, eles querem que seu trabalho seja orientado a objetivos e busquem equilíbrio entre vida profissional e pessoal.

Embora muitos estejam lutando para sobreviver economicamente, esses fazendeiros emergentes acreditam que estão prestando um serviço público às comunidades. Alguns deles nos sugeriram que a Califórnia deveria reconceituar os pecuaristas como administradores de ecossistemas que usam animais para pastar para restaurar bacias hidrográficas e habitats, criando comunidades mais resilientes.

Esses serviços são valiosos na Califórnia, onde o gerenciamento ativo das paisagens pode promover e melhorar a incrível biodiversidade do estado. Também reduz as gramíneas e outras forragens que são combustível potencial para incêndios devastadores.

Além da carne

Até agora, no entanto, novas formas de criação receberam pouco apoio ou assistência pública. Embora esse tipo de criação ganhe popularidade, muitos formuladores de políticas e agências agrícolas ainda tendem a equiparar a produção pecuária à indústria de gado bovino da Califórnia, com US $ 3.19 bilhões.

Vemos uma oportunidade crítica para as agências públicas e governamentais apoiarem ativamente os fazendeiros que estão trabalhando para mitigar a crise climática. Várias fontes de financiamento novas e em expansão poderiam fornecer apoio público a novos produtores, incluindo os da Califórnia. Programa Solos Saudáveis e do Departamento de Agricultura dos EUA Programa de desenvolvimento para fazendeiros e fazendeiros.

Considere o impacto impressionante dos incêndios florestais, que gerou US $ 13 bilhões em sinistros na Califórnia em 2018. A expansão de programas de incentivo para fazendeiros novos e iniciantes interessados ​​em mitigação de incêndio e adaptação climática poderia apoiar Objetivos de gerenciamento de terras da Califórnia.

No entanto, sem um aumento no alcance e apoio, o futuro desses novos fazendeiros é incerto. A ajuda de pesquisadores universitários e consultores de extensão de recursos agrícolas e naturais é crucial para aumentar o número de novos fazendeiros que começam e permanecem na fazenda. E parcerias entre universidades, agências governamentais e organizações sem fins lucrativos podem ajudar a próxima geração a buscar soluções inovadoras para compensar as emissões de carbono e reduzir os riscos de incêndio.

Sobre o autor

Kate Munden-Dixon, bolsista de pós-doutorado em sistemas alimentares sustentáveis, Universidade de Indiana e Leslie Roche, especialista em extensão cooperativa associada, University of California, Davis

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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