Como a batata humilde alimentou a ascensão do capitalismo liberal

Como a batata humilde alimentou a ascensão do capitalismo liberal Blocos de construção. Simplesmente via Shutterstock

O que comemos nos importa - mas não temos certeza se isso deve importar para qualquer outra pessoa. Em geral, insistimos em que nossas dietas são o nosso negócio e nos ressentimos de que comemos mais frutas, consumimos menos álcool e geralmente tiramos as meias quando o assunto é jantar.

Os esforços em 2012-13 pelo prefeito da cidade de Nova York, Michael Bloomberg, proibir a venda de refrigerantes extra grandes fracassou precisamente porque os críticos o consideraram uma intrusão no direito do indivíduo de fazer suas próprias escolhas alimentares. "Os nova-iorquinos precisam de um prefeito, não de uma babá”, Gritou um anúncio de página inteira no New York Times. E quando uma escola perto de Rotherham, no norte da Inglaterra, eliminou a Turquia Twizzlers e refrigerantes de sua cantina, mães indignadas se levantaram em protesto, insistindo que seus filhos tinham o direito de comer alimentos não saudáveis.

Ao mesmo tempo, muitos britânicos estão preocupados com os relatos de que, como nação, seu gosto pelo açúcar e desdém pelo exercício acabarão por levar à falência o NHS; há apoio considerável para a ideia de que pessoas com muito excesso de peso devem ser obrigadas a perder peso antes de serem tratadas. Concordamos que nossas más escolhas alimentares afetam a todos, mas ao mesmo tempo estamos certos de que temos o direito de comer o que queremos.

A história sobre como começamos a pensar dessa maneira sobre a comida está intimamente ligada à ascensão da batata como um amido nacional. O amor da Grã-Bretanha pela batata está ligado às noções do valor utilitário de uma boa dieta e como uma cidadania saudável é a sala de máquinas de uma economia forte. Para descobrir mais sobre isso, precisamos voltar ao século 18.

Comer iluminado

O casamento um tanto desconfortável de hoje da saúde pública e da escolha individual é o resultado de novas idéias que surgiram durante o Iluminismo. Durante o século 18, os estados da Europa começaram a repensar as bases da riqueza e força nacional. No coração dessas novas idéias estava uma nova apreciação do que hoje chamaríamos de saúde pública. Enquanto nos séculos anteriores os governantes queriam evitar a fome que poderia causar desassossego público, no século 18, os políticos se tornaram cada vez mais convencidos de que a força nacional e as proezas econômicas exigiam mais do que uma população obediente e desmotivada.

Eles acreditavam que isso exigia uma força de trabalho saudável, vigorosa e vigorosa de soldados e trabalhadores. Isso sozinho garantiria o sucesso da indústria. "As verdadeiras fundações das riquezas e poder" afirmou o filantropo do século 18, Jonas Hanway“É o número de trabalhadores pobres”. Por esse motivo, ele concluiu:

… Toda proposta racional para o aumento deles merece nosso respeito. O número do povo é confessadamente o estoque nacional: a propriedade, que não tem corpo para trabalhar, é tão boa para nada; e a mesma regra se estende a todo um país ou nação.


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"Não há um único político" concordou o pensador espanhol Joaquin Xavier de Uriz, escrevendo em 1801, “quem não aceita o fato claro de que o maior número possível de homens cumpridores da lei e trabalhadores constitui a felicidade, força e riqueza de qualquer estado”. Estadistas e indivíduos de espírito público, portanto, dedicaram atenção à construção dessa população saudável. Foi o quebra-cabeça de produtividade do século 18.

Como a batata humilde alimentou a ascensão do capitalismo liberal Os Comedores De Batata (1885). Vincent van Gogh, Museu Van Gogh

Claramente, fazer isso exigia uma ampla oferta de alimentos nutritivos e saudáveis. Houve um consenso crescente em toda a Europa de que grande parte da população estava se debilitando com hábitos alimentares mal escolhidos. Por exemplo, o renomado médico escocês William Buchan argumentou isso em seu livro 1797 Observações sobre a dieta das pessoas comuns. Buchan acreditava que a maioria das "pessoas comuns" comia muita carne e pão branco e bebia muita cerveja. Eles não comiam vegetais suficientes. O resultado inevitável, afirmou, era a falta de saúde, com doenças como o escorbuto causando estragos nos corpos de trabalhadores, mulheres e crianças. Isso, por sua vez, minou o comércio britânico e enfraqueceu a nação.

Soldados fracos não forneceram um baluarte confiável contra ataques, e trabalhadores doentes não permitiram o comércio florescente. Filósofos, economistas políticos, médicos, burocratas e outros começaram a insistir que estados fortes e seguros eram inconcebíveis sem mudanças significativas nas práticas alimentares da população como um todo. Mas como garantir que as pessoas estivessem bem nutridas? Que tipo de alimento proporcionaria uma base nutricional melhor do que cerveja e pão branco? Buchan encorajou uma dieta baseada principalmente em grãos integrais e vegetais de raiz - que ele insistiu que não eram apenas mais baratos que as alternativas, mas infinitamente mais saudáveis.

Ele estava particularmente entusiasmado com as batatas. “Que tesouro é uma vaca leiteira e um jardim de batatas, para um homem pobre com uma família grande!” ele exclamou. A batata forneceu nutrição ideal. "Alguns dos homens mais fortes que conhecemos são criados com leite e batatas", relatou ele. Buchan sustentou que, uma vez que as pessoas entendessem as vantagens que elas pessoalmente obteriam de uma dieta de batata, elas, alegremente, por livre e espontânea vontade, abraçariam a batata.

Os benefícios seriam acumulados tanto para os trabalhadores individuais quanto para suas famílias, cujos corpos saudáveis ​​seriam cheios de vigor e para o estado e a economia em geral. Todo mundo iria ganhar. O simples fato de permitir que todos busquem seu próprio interesse levaria a um corpo político mais funcional e a uma economia mais produtiva.

O maravilhoso spud

Buchan era um de um grande número de entusiastas da batata do 18th century. Clubes locais na Finlândia concursos patrocinados para incentivar os camponeses a cultivar mais batatas, os jornais espanhóis explicaram como ferver batatas à moda irlandesa, médicos italianos escreveram tratados inteiros sobre abatata maravilhosaE os monarcas em toda a Europa publicaram éditos encorajando todos a cultivar e comer mais batatas.

Em 1794, o Jardins das Tulherias em Paris foram desenterrados e se transformou em um lote de batata. O ponto é que havia uma enorme quantidade de indivíduos de espírito público no século 18th que estavam convencidos de que o bem-estar e a felicidade, tanto pessoais quanto públicos, poderiam ser encontrados na humilde batata.

Esses criadores de batatas nunca sugeriram, no entanto, que as pessoas fossem obrigadas a comer batatas. Em vez disso, eles explicaram, pacientemente, em panfletos, palestras públicas, sermões e anúncios, que as batatas eram uma comida nutritiva e saudável que você, pessoalmente, comia de prazer. Não havia necessidade de sacrificar o próprio bem-estar para garantir o bem-estar da nação como um todo, já que as batatas eram perfeitamente deliciosas. A escolha individual e o benefício público estavam em perfeita harmonia. As batatas eram boas para você e eram boas para o corpo político.

Isso, é claro, é mais ou menos a abordagem que adotamos para a saúde pública e a alimentação saudável nos dias de hoje. Nós tendemos a favorecer a exortação - reduza a gordura! exercite mais! - sobre uma intervenção direta do tipo que levou o México a impor um imposto de 10% sobre bebidas açucaradas, ou mesmo a proibição de refrigerantes da Bloomberg.

Nossa esperança é que as campanhas de educação pública ajudem as pessoas escolher para comer mais saudavelmente. Ninguém está protestando contra o Eatwell Guide da Public Health England, que fornece conselhos sobre alimentação saudável, porque é útil e estamos perfeitamente livres para ignorá-lo. Nossa esperança é que todos, por livre e espontânea vontade, escolham adotar uma dieta mais saudável e que essa confluência de boas escolhas individuais leve a uma nação mais forte e saudável. Mas nossa crença moderna de que uma confluência de escolhas individuais de interesse próprio levará a uma nação mais forte e saudável, originada nas novas idéias do século 18 refletidas nos trabalhos de Buchan e outros.

Não é por acaso que essa fé em uma maravilhosa confluência de escolha individual e bem público surgiu exatamente no momento em que os princípios da economia clássica moderna estavam sendo desenvolvidos. Como Adam Smith argumentou com fama, uma economia em bom funcionamento era o resultado de todos poderem perseguir seus próprios interesses. Ele escreveu em 1776:

Não é da benevolência do açougueiro, do cervejeiro ou do padeiro que esperamos nosso jantar, mas de sua consideração com o próprio interesse deles.

O resultado de cada pessoa perseguindo seu próprio interesse era um sistema econômico que funcionava bem. Como ele afirmou em seu Teoria dos sentimentos morais:

Cada indivíduo ... nem pretende promover o interesse público, nem sabe o quanto ele está promovendo isso ... ele pretende apenas sua própria segurança; e dirigindo aquela indústria de tal maneira que seu produto pode ser do maior valor, ele pretende apenas seu próprio ganho, e ele está nisto, como em muitos outros casos, liderado por uma mão invisível para promover um fim que não era parte de sua intenção.

Homens fortes e mulheres bonitas

A melhor maneira de garantir uma economia nacional forte, na visão de economistas clássicos como Adam Smith, é deixar que cada pessoa cuide do seu próprio bem-estar. A pior coisa que o Estado poderia fazer era tentar intervir no mercado. Intervenções no mercado de alimentos eram consideradas particularmente perniciosas e suscetíveis de provocar a própria escassez que pretendiam evitar. Essa ideia bastante nova começou a ser expressa no início do século 18 e tornou-se cada vez mais comum à medida que o Iluminismo progredia. Como sabemos, a fé no mercado livre tornou-se agora uma pedra angular do capitalismo moderno. Essas idéias moldaram profundamente nosso mundo.

Era talvez inevitável que Adam Smith recomendasse particularmente as batatas. Sua ideia do livre mercado baseava-se na convicção de que a riqueza nacional só era possível quando as pessoas eram felizes e buscavam o interesse próprio. A felicidade e o conforto, por sua vez, exigiam uma oferta abundante de alimentos agradáveis ​​e nutritivos - e isso é o que as batatas ofereciam, na opinião de Smith. Não só a batata era muito mais produtiva do que o trigo - Smith calculou isso com cuidado - mas também era incrivelmente nutritivo. Como ele observou, “os homens mais fortes e as mulheres mais bonitas” da Grã-Bretanha viviam de batatas. “Nenhum alimento pode oferecer uma prova mais decisiva de sua qualidade nutritiva, ou de ser particularmente adequado à saúde da constituição humana” Ele concluiu.

Como a batata humilde alimentou a ascensão do capitalismo liberal De: A riqueza das nações (1776). Adam Smith

Smith relacionou os benefícios pessoais que os indivíduos obteriam de um maior consumo de batatas para um maior florescimento da economia. Se plantada com batatas, a terra agrícola daria suporte a uma população maior e “os trabalhadores sendo geralmente alimentados com batatas”Produziria um superávit maior, para o benefício de si mesmos, dos proprietários de terras e da economia em geral. Na visão de Smith, como na de William Buchan e de inúmeros outros defensores da batata, se os indivíduos optassem por comer mais batatas, os benefícios seriam para todos. Uma melhor entrada de batatas resultaria em melhores resultados econômicos.

De acordo com o individualismo que sustentava o modelo de economia política de Smith, ele não recomendava que as pessoas fossem obrigadas a cultivar e comer batatas. Sua ênfase estava na confluência natural do interesse individual e nacional. De fato, tensões potenciais entre interesse pessoal e público foram abordadas diretamente por entusiastas da batata do século 18, preocupadas precisamente em eliminar qualquer sugestão de que estivessem subordinando a liberdade individual ao bem-estar coletivo.

John Sinclair, presidente do Conselho Britânico de Agricultura dos 1790s, observou que algumas pessoas podem imaginar que os agricultores devem tomar suas próprias decisões sobre o cultivo de mais batatas. Ele admitiu que: “Se o público ditasse ao fazendeiro como ele cultivaria suas terras”, isso poderia “ser a fonte do mal infinito”.

Fornecer informações para informar a escolha individual, “em vez de ser travesso, deve ser atendido com as consequências mais felizes”. Conselhos e informações, em vez de legislação, continuam a ser as técnicas preferidas para transformar sistemas alimentares nacionais para a maioria dos formuladores de políticas. Orientações nutricionais, não proibições de refrigerantes.

O século 18th testemunhou assim o nascimento de idéias que continuam a ser imensamente influentes hoje. A convicção de que todos os que buscam seus próprios interesses econômicos e alimentares levariam a um aumento geral da riqueza e da saúde das nações está no cerne do novo modelo de pensamento do século 18 sobre a economia e o Estado.

Política de batata

É essa ideia - que o ganho privado pode levar a benefícios públicos - que sustenta o interesse do século 18 pela batata como um motor para o crescimento nacional. Também explica porque, durante o século 20, estados e instituições educacionais em toda a Europa estabeleceram institutos de pesquisa em batatafinanciaram expedições científicas nos Andes com o objetivo de descobrir novas variedades mais produtivas de batata e promoveram o consumo de batatas.

O britânico Colheita De Batata Da Comunidadecomo o alemão Coleção Groß Lüsewitz Potatoou o russo NI Vavilov Instituto de Pesquisa da Indústria de Plantas, são lembretes desta história mais longa que liga batatas, hábitos alimentares pessoais e bem-estar nacional.

Essas conexões entre batatas, economia política e um estado forte também explicam a obsessão do atual governo chinês com as batatas. A China é hoje o maior produtor mundial de batatas, o que chegou na China no século 17th mas que há muito são vistos como alimento dos pobres, enquanto o arroz continua sendo o amido de prestígio. Durante algumas décadas, o estado chinês tem trabalhado para aumentar o consumo de batata e, desde a 2014, tem havido uma impulso particularmente grande. Houve uma grande quantidade de propaganda pró-batata tanto no cultivo quanto no consumo do tubérculo.

Assim como foi o caso da Europa do século 18, essa nova promoção da batata chinesa é motivada por preocupações sobre as necessidades mais amplas do estado, mas é enquadrada em termos de como os indivíduos se beneficiarão com o consumo de mais batatas. Programas estatais de televisão disseminam receitas e incentivar a discussão pública sobre as formas mais saborosas de preparar pratos de batata. Livros de receitas não apenas descrever como as batatas podem ajudar a China alcançar a segurança alimentar - eles também explicam que são deliciosos e podem curar o câncer.

Como a batata humilde alimentou a ascensão do capitalismo liberal Um terço das batatas do mundo é colhido na China. Centro Internacional de Batata

Como no século 18, na China de hoje, a idéia é que todos - você, o estado, a população como um todo - se beneficiem dessas campanhas de alimentação saudável. Se todos perseguissem seus próprios interesses, argumentaram os defensores da batata do passado e do presente, todos comeriam mais batatas e a população como um todo seria mais saudável. Essas pessoas mais saudáveis ​​seriam capazes de trabalhar mais, a economia cresceria e o Estado seria mais forte. Todos se beneficiariam, se todos apenas seguissem seus próprios interesses individuais.

O 18th século viu o surgimento de uma nova maneira de pensar sobre a natureza da riqueza e força da nação. Essas novas ideias enfatizaram as estreitas ligações entre o sucesso econômico e econômico dos indivíduos e a riqueza e a força econômica do Estado. O que as pessoas comiam, assim como o que elas realizavam no mundo do trabalho, tem um impacto sobre todos os outros.

Ao mesmo tempo, esse novo modelo capitalista comercial baseava-se fundamentalmente na ideia de escolha. Os indivíduos devem ser deixados a perseguir seus próprios interesses, sejam econômicos ou dietéticos. Se for fornecida latitude suficiente para fazer isso, a teoria funciona, as pessoas, no final, escolherão um resultado que beneficie a todos.

Uma pequena história da batata nos permite ver as continuidades de longo prazo que unem a economia política e as dietas individuais em um modelo liberal mais amplo do Estado. Também ajuda a explicar a moda da batata na China contemporânea, passando por uma reorientação significativa em direção a uma economia de mercado.

As conexões entre a vida cotidiana, o individualismo e o estado forjado no final do século 18 continuam a moldar os debates de hoje sobre como equilibrar a liberdade alimentar pessoal com a saúde do corpo político. A promessa sedutora de que, coletiva e individualmente, podemos de alguma forma alimentar nosso caminho para a saúde e o bem-estar econômico continua sendo um componente poderoso de nosso mundo neoliberal.

Sobre o autor

Rebecca Earle, professora de história, University of Warwick

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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