Formigas Matabele evoluíram para um sistema complexo de triagem e resgate em campos de batalha

Formigas evoluíram em um complexo sistema de triagem e resgate em campos de batalha

Formigas são assustadoras. Eles têm uma qualidade implacável, aparentemente indiferentes ao seu bem-estar individual, suas vidas inteiras submersas no coletivo. E isso é apenas os pequenos. Versões superdimensionadas são coisas clássicas de terror, radioactivamente melhoradas, famosas e ameaçadoras cidades norte-americanas, desde as tempestades Eles! para aterrorizar Joan Collins na selva em Empire of the Ants.

Tente assistir a uma única formiga e você logo a perderá de vista na horda agitada. O melhor que temos a dizer sobre eles é sua propensão digna, mas pouco amável, ao trabalho árduo, que é observado na Bíblia. Até mesmo a fábula de A formiga e o gafanhoto sugere um espírito mesquinho da formiga que trabalha duro, que afasta o gafanhoto desesperado no final do verão.

Mas pesquisadores da Universidade de Würzburg, na Alemanha, recentemente analisaram uma das formigas mais incrivelmente ferozes da África, e trabalho deles revelou um conto surpreendente de possível camaradagem e cuidado no campo de batalha.

Formigas Matabele, também conhecido como Analista Megaponerasão invasores de centímetro que se especializam em atacar e comer cupins, em particular a família Macrotermitinae - também conhecido como cupins de crescimento de fungos.

Essas formigas são rápidas e ágeis, com uma mordida e picada que até os humanos fazem bem em evitar. Ao procurar por cupins, as formigas Matabele primeiro enviam batedores para localizar um ninho vulnerável, e os batedores invocam uma tropa de várias centenas de companheiros. As formigas Entradas do alvo para o ninho dos cupins, o maior empilhando para abrir a entrada para que os atacantes possam invadir.

Soldados da cupim tentam resistir enquanto os trabalhadores fecham todas as entradas da colônia


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Cupins não são indefesos embora. As espécies 3,000 ou mais exibem uma variedade notável de armas principalmente para afastar formigas: mandíbulas enormes para esmagar ou perfurar, cabeças do tipo bocal para esguichar cola nociva, até mesmo algumas espécies onde trabalhadores mais velhos, desgastados e sem muito uso, podem explodem-se, inundando o atacante e o mártir com goo enjoativo.

Macrotermitinae os cupins confiam nos soldados com cabeças maciças e musculosas que dão poder a mandíbulas assustadoras. Quando as formigas Matabele atacam o ninho, os cupins soldados correm para a brecha e a batalha é alcançada. As formigas raramente tentam invadir o ninho inteiro dos cupins, em vez de recuar depois de terem matado cupins suficientes para levar para casa como espólio. Mas soldados de cupins vender suas vidas muito caro. Há fatalidades entre as formigas e muitas ficam com pernas ou antenas cortadas, lutando para ficar em pé.

É o destino dessas baixas que é surpreendente: os pesquisadores alemães descobriram que as formigas feridas podem ser resgatadas por seus colegas de trabalho. As formigas feridas liberam uma sinalização química em busca de ajuda, e mudam seu comportamento se os parceiros do ninho estiverem por perto, em particular se movendo devagar como se quisessem destacar sua incapacidade. (Se os aspirantes a ajudantes não responderem, a formiga manca logo acelera, freqüentemente rápido o bastante para se juntar à tropa de assalto.)

Idealmente, a formiga ferida pode ser levada de volta ao seu ninho - se formigas trabalhadoras encontrarem um companheiro de ninho ferido, elas podem pegá-la. Este resgate depende em parte da vítima ajudando no resgate adotando uma posição fácil para o transporte. Os retardatários feridos que voltam sozinhos são muito mais vulneráveis ​​aos predadores que desejam emboscar uma refeição deficiente. Uma vez de volta ao seu ninho, as formigas feridas são verificadas e suas feridas preparadas, muitas vezes por até uma hora. A sobrevivência das formigas que receberam esse cuidado foi marcadamente superior às formigas que não foram tratadas.

Resgate de campo de batalha de um camarada caído? Cuidados carinhosos e amorosos? Estas não são as formigas que conhecemos e tememos.

Infelizmente, há um problema. Verificar as formigas operárias em colônias de Matabele revelou algumas com uma, duas ou até três pernas faltando, mas nenhuma com ferimentos piores. Parece haver um limite para o resgate. Formigas feridas no campo de batalha são triagem cuidadosamente por seus camaradas. Aqueles com uma ou duas pernas faltando são frequentemente resgatados, mas os gravemente feridos raramente são recuperados. As formigas não parecem estar contando as pernas diretamente, mas formigas gravemente danificadas podem não ser capazes de adotar a posição correta para o resgate no campo de batalha. E mesmo que consigam voltar para casa, as formigas gravemente feridas são removidas do ninho, expulsas para o seu destino.

A ConversaçãoA camaradagem das formigas tem seu limite: pelo menos três pernas de trabalho.

Sobre o autor

Mike Jeffries, professor de ecologia, Universidade Northumbria, Newcastle

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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