Como a privação infantil afeta o tamanho e o comportamento do cérebro

Como a privação infantil afeta o tamanho e o comportamento do cérebro Yakobchuk Viacheslav / Shutterstock

O cérebro humano passa por dramática mudanças de desenvolvimento nos primeiros anos de vida. Durante este período, é particularmente sensível influências ambientais. Essa sensibilidade ajuda os bebês a aprender e a se desenvolver, mas também os deixa vulneráveis ​​a experiências negativas, como maus-tratos, que podem ter um impacto físico e psicológico duradouro.

No nosso Pesquisa mais recente, publicado no PNAS, mostramos que extrema adversidade no início da vida está ligada a alterações na estrutura cerebral na idade adulta. As adversidades da primeira infância experimentadas nas instituições estavam relacionadas a um cérebro menor, bem como a alterações regionais nas estruturas cerebrais. Algumas dessas mudanças foram ligadas a problemas de desenvolvimento neurológico, como transtorno de déficit de atenção e hiperatividade (TDAH), que podem surgir após a adversidade.

Nosso estudo examinou um grupo de adotados que foram expostos a graves privações precoces quando moravam em instituições na Romênia sob a Regime de Ceaușescu. As condições nessas instituições eram assustadoras. Muitas vezes, as crianças não tinham comida suficiente e não tinham brinquedos para brincar. Eles estavam confinados em um berço e não tinham cuidadores permanentes com quem formar um vínculo. Muitas crianças morreu nessas instituições.

Após a queda de Nicolae Ceaușescu, imagens das condições nessas instituições ganharam publicidade em todo o mundo. Isto foi seguido por uma grande campanha internacional de adoção. Para as crianças, a adoção significou uma mudança repentina em suas circunstâncias para melhor. Eles agora viviam em famílias alimentadoras e amorosas.

O estudo de adotantes em inglês e romeno (ERA) segue o desenvolvimento de algumas dessas crianças que foram adotadas por famílias no Reino Unido. O estudo incluiu um grupo de comparação de adotados no Reino Unido que não experimentaram nenhuma privação institucional.

Pesquisa anterior sobre o estudo ERA mostrou que os adotados romenos foram severamente afetados quando chegaram a seus lares adotivos. Para a maioria deles, isso foi seguido por uma recuperação rápida.

By XNUMX anos, muitas das crianças, especialmente aquelas que passaram apenas um tempo limitado nas instituições, recuperaram completamente seu desenvolvimento físico e cognitivo. No entanto, muitos dos adotados que foram expostos a instituições por um longo período de tempo desenvolveram problemas cognitivos e distúrbios de saúde mental, como aumento das taxas de sintomas de TDAH e transtorno do espectro autista (TEA) e menor QI. Esses problemas geralmente persistiu até a idade adulta.


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Imagens do cérebro

Estávamos interessados ​​em descobrir se mudanças fundamentais no desenvolvimento do cérebro poderiam explicar esse aumento nos distúrbios da saúde mental. Para isso, investigamos o impacto da privação institucional precoce na estrutura cerebral do adulto, realizando exames cerebrais de nossos participantes em um scanner de ressonância magnética (MRI).

Descobrimos que a privação institucional estava associada a um cérebro menor na idade adulta jovem. Havia uma relação direta com a duração da privação - quanto mais os adotados haviam passado nas instituições, menores seus cérebros tendiam a ser. Um volume cerebral menor também foi associado a menor inteligência e mais sintomas de TDAH.

Algumas regiões nas partes frontal e temporal do cérebro pareciam ser particularmente sensíveis à privação. Alterações em uma região na parte temporal do cérebro, o córtex temporal inferior, foram associadas a menos sintomas de TDAH. Isso indica que essa alteração na estrutura do cérebro pode ser compensatória, e não prejudicial, pois foi associada a melhores resultados.

Esta pesquisa mostrou que a privação institucional precoce está associada a alterações na estrutura cerebral que ainda são visíveis na idade adulta mais de 20 anos após os adotados deixarem as instituições. Essas descobertas fornecem evidências convincentes da noção de que adversidades extremas no início da vida podem levar a mudanças duradouras no desenvolvimento do cérebro, apesar do enriquecimento ambiental posterior.

Mudanças na estrutura cerebral nem sempre sugerem comprometimento - em alguns casos, sugerem compensação. Pesquisas futuras são necessárias para identificar a melhor maneira de prevenir e tratar as condições psiquiátricas decorrentes da adversidade. Por exemplo, seria interessante ver se os processos compensatórios encontrados neste estudo poderiam ser direcionados no treinamento cognitivo para reduzir os sintomas de TDAH em pessoas que sofreram privação precoce.A Conversação

Sobre o autor

Nuria Mackes, pesquisadora de pós-doutorado, Neuroimaging, Faculdade Londres do rei

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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