Crianças morrendo em carros quentes é uma tragédia que pode ser evitada

Crianças morrendo em carros quentes é uma tragédia que pode ser evitada
Criança em um assento de carro via Shutterstock. CC BY-SA

O mortes de gêmeos no banco de trás do carro de seu pai é mais um lembrete de como as tragédias podem ocorrer quando o cérebro entra em um modo de piloto automático e perde a consciência de eventos cruciais.

Nos últimos 20 anos, mais de 800 crianças morreram depois de serem esquecidos em carros que se tornaram tão insuportavelmente quentes, as crianças morreram ou sofreram danos cerebrais devido à insolação.

As penalidades podem ser severas para os pais e cuidadores que se esquecem das crianças nos carros. Uma mãe e sua filha, proprietárias de uma creche no Novo México, foram sentenciadas a 36 anos de prisão depois de ser considerado culpado em causar a morte de um filho e a lesão de outro quando eles esqueceram as duas crianças em seu carro. Dezenas de outros pais foram acusados ​​de homicídio culposo e até assassinato, depois de esquecer as crianças em seus carros.

Eu tenho estudado o cérebro e a memória desde 1980. Falei com muitos pais que perderam filhos. Eu ouvi as chamadas 911 que eles fizeram depois que seu filho foi encontrado morto. Eu percebi que, na grande maioria dos casos, este não foi o ato de pais descuidados ou negligentes.

Sistemas de memória do cérebro competem

Crianças morrendo em carros quentes é uma tragédia que pode ser evitada
Centros de memória do cérebro. Autor fornecida,

Como neurocientista, estudei esse fenômeno a partir de perspectivas neurobiológicas e cognitivas. Eu entrevistei pais, estudei relatórios policiais, servi como testemunha perito em casos civis e criminais e contribuiu para segmentos de mídia e documentários sobre o tema.

Com base em minhas pesquisas e meus conhecimentos, desenvolvi uma hipótese sobre como essa tragédia ocorre. Este tipo de falha de memória é o resultado de competição entre o sistema de “memória habitual” do cérebro e seu sistema de “memória prospectiva” - e as sistema de memória de hábito prevalece.

Memória prospectiva refere-se ao planejamento e execução de uma ação no futuro, como planejar levar uma criança à creche. Memória do hábito refere-se a tarefas que envolvem ações repetitivas que são executadas automaticamente, como na condução rotineira de um local para outro, como de casa para o trabalho.

A memória prospectiva é processada por duas estruturas cerebrais, a hipocampo, que armazena todas as novas informações, e córtex pré-frontal, o que é essencial para fazer planos para o futuro. O hipocampo fornece acesso à consciência de que uma criança está no carro. O córtex pré-frontal permite que um pai planeje uma rota, incluindo o plano de levar seu filho para a creche, em vez de dirigir diretamente para o trabalho.

O sistema de memória cerebral do hábito é centrado na Gânglios basais, que permite que as pessoas executem tarefas repetitivas automaticamente. Exemplos de memória de hábito abundam em nossas vidas diárias, incluindo tarefas como andar de bicicleta ou amarrar cadarços. Também se aplica em relação a crianças deixadas inadvertidamente em carros. Quando repetidamente percorremos uma rota fixa, como entre casa (ou outros locais típicos de partida) e o trabalho, a memória de hábito pode substituir os planos armazenados em nossa memória prospectiva.

Uma supressão de memória prospectiva causada pelo domínio do sistema de memória de hábito do cérebro é uma ocorrência quase diária. Acontece, por exemplo, quando nos esquecemos de interromper uma viagem para casa e parar na loja para fazer compras. Nesse caso, o sistema de memória de hábito nos leva diretamente para casa, suprimindo nossa consciência (memória prospectiva) que havíamos planejado parar na loja.

Crianças morrendo em carros quentes é uma tragédia que pode ser evitada
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Autor fornecida,

A magnitude dos fracassos prospectivos de memória, no entanto, nem sempre é tão benigna quanto esquecer de comprar mantimentos. Existem exemplos documentados de tragédias relacionadas à memória: falhas de memória piloto são uma ameaça significativa segurança de voo, policiais esquecem suas armas carregadas em banheiros públicos e cães de serviço morreram de hipertermia depois de terem sido esquecidos em carros.

Portanto, nossa memória prospectiva falha coloca em risco aqueles que amamos. Isto é especialmente verdadeiro quando assumimos que as precauções não são necessárias porque tais tragédias acontecem apenas a pais negligentes. A evidência é clara de que essa suposição está errada.

Mudança na rotina, o estresse contribui para lapsos

Embora cada caso seja diferente, os casos tendem a compartilhar fatores em comum que contribuem para que as crianças sejam deixadas nos carros: uma mudança na rotina dos pais que o leva a seguir um caminho alternativo, mas bem viajado; uma mudança na maneira como os pais interagiram com a criança durante a viagem, como quando uma criança pode ter adormecido no caminho; e falta de sugestão, como um som ou um objeto associado à criança - por exemplo, uma bolsa de fraldas à vista.

Normalmente, havia um ponto de escolha durante o passeio em que o pai / mãe poderia ir para a creche ou para outro destino (geralmente trabalho ou casa). Nesse ponto de escolha, os pais relatam ter perdido a consciência de que a criança estava no carro.

Pais que esqueceram seus filhos em carros frequentemente relatam experiências estressantes ou perturbadoras antes ou durante a viagem. Muitos também relatam privação de sono.

Os fatores estresse e privação de sono são importantes, pois são conhecidos viesar os sistemas de memória cerebral em direção à atividade baseada em hábitos e prejudicar o processamento prospectivo de memória. Em última análise, todos ou um subconjunto desses fatores fizeram com que os pais seguissem uma rota bem percorrida, controlada pelo sistema de memória de hábitos cerebrais, que não incluía parar na creche.

Em teoria, portanto, a ativação do sistema de memória de hábito suprimiu seu sistema de memória prospectivo. Isso fez com que eles perdessem a consciência da presença de seu filho no carro.

Uma observação universal que eu fiz é que o cérebro de cada pai parece ter criado a falsa memória que ele ou ela trouxe para a creche. Essa anomalia científica explica por que esses pais realizavam suas atividades rotineiras, que até incluíam contar aos outros que eles precisavam deixar o trabalho na hora de resgatar seu filho da creche. Ter essa “falsa memória” levou-os a ficarem alheios ao fato de que seu filho permaneceu no carro o dia todo.

Eu não acho que encarcerar os pais pela morte de seus filhos em muitos desses casos seja apropriado. O seqüestro de memória prospectiva pela memória de hábito e a perda de consciência dos pais sobre a presença de uma criança no carro é uma maneira trágica de aprendermos como o cérebro pode funcionar mal quando está em funcionamento. “Modo multitarefa de memória.” Não há indicação nos casos em que estudei que esses pais demonstraram um ato de imprudência intencional ou negligência grosseira pelo bem-estar da criança.

Finalmente, como podemos parar essa tragédia? O primeiro passo é aceitar que a memória humana está com defeito e que pais amorosos e atentos podem, sem querer, deixar seus filhos em carros. Muitas estratégias têm sido sugeridas, como o uso de aplicativo de telefone ligado a um assento de carro ocupado, mas a maioria das pessoas se recusa a adotar medidas de precaução porque acredita que isso nunca poderia acontecer com elas, um erro potencialmente fatal.

Algum progresso foi feito pela General Motors, que desenvolveu um sistema de lembrete de criança por seus carros. Embora aplaudo os esforços da GM, eles optaram por aplicar essa tecnologia de salvamento a apenas um de seus modelos. Para garantir que não haja mais crianças morrendo em carros quentes, é urgente que a legislação determine que um sistema de lembrete de crianças seja um equipamento padrão em todos os carros.

Sobre o autor

David Diamond, Professor de Psicologia, Farmacologia e Fisiologia Molecular, Diretor do Programa de Colaboração em Neurociências e Centro de Pesquisa Clínica e Pré-Clínica sobre TEPT, University of South Florida

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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