Como as crianças aprendem empatia?

Como as crianças aprendem empatia?

Empatia, a capacidade de compreender os outros e sentir compaixão por eles, é sem dúvida a qualidade humana mais marcante - definição-nos para além de máquinas inteligentes e até mesmo outros animais. Sem ela, nós não poderia funcionar em áreas sociais, como as escolas, salas de audiência e locais de trabalho de escritório que são os pilares da nossa sociedade.

Mas bebês e crianças são geralmente pobres mostrando sensibilidade para os sentimentos de outras pessoas. Então, como eles desenvolvem essa habilidade crucial - eles aprendem gradualmente ou é apenas uma habilidade inata que entra em ação em uma certa idade?

Empatia envolve ser sensível às emoções dos outros, entender as emoções e reagir de forma adequada. Estudos sobre como a empatia desenvolve precisa olhar para como as crianças compreender e responder às emoções, em vez de sua capacidade de reconhecê-los. Isso ocorre porque as crianças que têm dificuldades com empatia geralmente têm pouca ou nenhuma dificuldade em identificar reações emocionais em outros, mas sim em compreender a finalidade ou causa dele.

Para a maioria das crianças, a empatia parece vir naturalmente. Outros podem ser perfeitamente capazes de entender as emoções dos outros, mas escolhem responder de maneira inadequada, como ser agressivo. Por outro lado, as crianças com transtorno do espectro do autismo podem ser muito sensíveis às emoções dos outros, mas ao mesmo tempo têm dificuldade em compreender essas emoções e saber como responder. Essa dificuldade pode resultar em experiências sociais negativas, levando a uma má confiança social e retraimento social.

Isso mostra o quão importante o desenvolvimento de empatia é: poucas habilidades sociais na infância têm sido associados a uma série de questões na idade adulta - variando de problemas de relacionamento e saúde mental a baixa renda e abuso de substâncias.

Um jogo de imitação

Há muito se sabe que as primeiras experiências de interações sociais moldam a maneira como reagimos aos outros. Experimentos clássicos nos 1960s mostraram que as crianças eram mais agressivas depois de verem agressão - e também copiavam comportamentos agressivos específicos. Isso pode não parecer ter nada a ver com empatia, mas na verdade mostra como a imitação é importante para que as crianças aprendam padrões de respostas emocionais.

Os recém-nascidos podem não ser muito interativo, mas eles são capazes de uma forma de mímica facial simples. Tente furar a língua para fora na frente de um bebê recém-nascido e ele ou ela pode copiar você. Dentro de alguns meses, os bebês progredir para sorrisos recíprocos. Aos três meses de idade as crianças estão refletindo as emoções de seus pais. Por exemplo, bebês de mães com altos níveis de ansiedade foi mostrado para sorrir menos do que outros como resultado de suas mães sorrindo menos. Pode não parecer, mas esse é o primeiro estágio da empatia.


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Entre seis e 12 meses, uma criança pode diferenciar entre diferentes tipos de expressões emocionais e começa a entender que outras pessoas têm intenções. O comportamento de imitação continua e se torna mais frequente nos primeiros dois anos de vida. No segundo ano, as crianças também desenvolvem a capacidade de fingir e imitar comportamentos para simular emoções em outros, em vez de apenas copiar reações imediatamente. expressões emocionais em outros evocam próprias memórias de uma criança de experiências emocionais semelhantes - a base da empatia.

Aos quatro anos, as crianças podem separar a verdade da falsidade e o comportamento intencional de atos acidentais. Embora essas sejam ótimas ferramentas para aprender empatia, isso não significa que uma criança esteja completamente desenvolvida nesse sentido. A empatia é algo que continuamos desenvolvendo para o resto de nossas vidas.

Mas algumas crianças nascem com um cérebro que está preparado para ser mais empático? Os modelos de neurociência tradicionalmente tentam separar a empatia em vários componentes - como cognitivo, emocional e expressivo - localizados em regiões do cérebro separadas. No entanto, estamos percebendo cada vez mais que os caminhos usados ​​para perceber e expressar emoções são fundamentais partes do processo de aprendizagem de atribuir intenções a experiências emocionais - seja através de gestos, ações, expressões faciais ou palavras. A empatia está, portanto, ligada a sistemas sensoriais e motores o que significa que, como qualquer outro aspecto do desenvolvimento, não pode ser tratado como uma habilidade isolada.

Portanto, parece que a empatia pode ser cultivada - contando com adultos e colegas modelando respostas emocionais apropriadas a eventos em níveis variáveis ​​de complexidade à medida que a criança cresce. Depende também da capacidade de pensar, imaginar e refletir sobre experiências emocionais, o que pode explicar por que ler ficção parece melhorar a empatia.

Mas sempre haverá diferenças individuais nas capacidades para aprender com as experiências passadas e coordenar as respostas. Também é importante ter em mente que as crianças que experimentam um ambiente negativo ou emocionalmente indiferente em casa tendem a desenvolver diferentes expectativas de emoções nos outros, talvez como encontrar emoções mais positivas ou mais complexas, difíceis de entender. Por exemplo, uma criança nascida de pais hostis ou negligentes aprenderá a ser inclinada a atribuir intenções negativas a outras pessoas.

Felizmente, os dias em que era aceitável ser cruel com as crianças para “endurecê-los” acabaram, mas como sociedade ainda temos alguma maneira de reconhecer o que podemos fazer para promover um desenvolvimento emocional saudável - como a empatia - em nossas famílias e no contexto social mais amplo.

Sobre o autor

williams justinJustin HG Williams, professor de psiquiatria infantil na Universidade de Aberdeen. Ele é um psiquiatra infantil e adolescente interessado nos processos envolvidos no desenvolvimento da imitação e empatia do aprendizado social, particularmente com relação ao transtorno do espectro do autismo.

Este artigo foi publicado originalmente no The Conversation

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