Como os limites da mente moldam a linguagem humana

Como os limites da mente moldam a linguagem humana
Pathdoc / Shutterstock.com

Quando falamos, nossas frases emergem como uma corrente fluida de som. A menos que estejamos realmente irritados, nós. Não. Falar. 1. Palavra. At. Um tempo. Mas essa propriedade do discurso não é como a própria linguagem é organizada. As frases consistem em palavras: unidades discretas de significado e forma linguística que podemos combinar de inúmeras maneiras para formar frases. Essa desconexão entre fala e linguagem levanta um problema. Como as crianças, incrivelmente idade jovem, aprender as unidades discretas de seus idiomas com as ondas sonoras bagunçadas que eles ouvem?

Nas últimas décadas, os psicolinguistas mostraram que as crianças são "estatísticos intuitivos”, Capaz de detectar padrões de frequência no som. A sequência de sons rktr é muito mais raro que intr. Isso significa que é mais provável que intr pode ocorrer dentro de uma palavra (interessante, por exemplo), enquanto rktr provavelmente abrangerá duas palavras (árvore escura) Os padrões que as crianças podem demonstrar subconscientemente podem ajudá-las a descobrir onde uma palavra começa e outra termina.

Uma das intrigantes descobertas deste trabalho é que outras espécies também são capazes de rastrear a frequência com que certas combinações de sons são, assim como as crianças humanas. De fato, acontece que somos realmente piores em escolher certos padrões de som do que outros animais.

Ratos linguísticos

Um dos principais argumentos do meu novo livro, Idioma Ilimitado, é a idéia quase paradoxal de que nossos poderes linguísticos podem vir dos limites da mente humana e que esses limites moldam a estrutura dos milhares de idiomas que vemos ao redor do mundo.

Um argumento marcante para isso vem do trabalho realizado por pesquisadores liderados por Juan Toro em Barcelona na última década. Equipe da Toro investigado se as crianças aprenderam padrões lingüísticos que envolvem consoantes melhor do que aqueles que envolvem vogais e vice-versa.

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Vogais e consoantes. Imagens de negócios de macaco / Shutterstock

Eles mostraram que as crianças aprendiam facilmente um padrão de palavras sem sentido que seguiam a mesma forma básica: você tem alguma consoante, depois uma vogal específica (digamos a), seguida por outra consoante, a mesma vogal, mais uma consoante e, finalmente, uma vogal diferente (diga e). Palavras que seguem esse padrão seriam dabale, litino, nuduto, enquanto aqueles que quebram são dutone, bitado e tulabe. A equipe da Toro testou bebês com um mês de idade do 11 e descobriu que as crianças aprendiam o padrão muito bem.


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Mas quando o padrão envolveu mudanças nas consoantes em oposição às vogais, as crianças simplesmente não aprenderam. Quando eles foram apresentados com palavras como dadeno, bobinee lulibo, que têm a mesma primeira e segunda consoantes, mas uma terceira diferente, as crianças não viam isso como regra. Crianças humanas acharam muito mais fácil detectar um padrão geral envolvendo vogais do que um que envolvia consoantes.

A equipe também ratos testados. Os cérebros dos ratos são conhecidos por detectar e processar diferenças entre vogais e consoantes. A diferença é que os cérebros dos ratos eram bons demais: os ratos aprenderam facilmente a regra das vogais e a consoante.

As crianças, diferentemente dos ratos, parecem ter tendência a perceber certos padrões envolvendo vogais e contra os que envolvem consoantes. Os ratos, por outro lado, procuram padrões nos dados de qualquer tipo. Eles não são limitados nos padrões que detectam e, portanto, generalizam regras sobre sílabas que são invisíveis para bebês humanos.

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A linguagem dos ratos, se existir, pode ser orientada por consoantes. Maslov Dmitry / Shutterstock

Parece que esse viés na maneira como nossas mentes são criadas influenciou a estrutura das línguas reais.

Línguas impossíveis

Podemos ver isso observando as línguas semíticas, uma família que inclui hebraico, árabe, amárico e tigrínia. Esses idiomas têm uma maneira especial de organizar suas palavras, construídas em torno de um sistema em que cada palavra pode ser definida (mais ou menos) por suas consoantes, mas as vogais mudam para dizer algo sobre a gramática.

Por exemplo, a palavra hebraica moderna para “guardar” é realmente apenas os três sons consoantes sh-mr. Para dizer "eu guardei", você coloca as vogais aa no meio das consoantes e adiciona um sufixo especial, dando shamarti. Para dizer “eu guardarei”, você coloca vogais completamente diferentes, neste caso, oe e significa que é “eu” fazendo a guarda com uma parada glotal prefixada, dando `eshmor. As três consoantes sh-mr são estáveis, mas as vogais mudam para tornar o passado ou o futuro.

Também podemos ver isso um pouco em um idioma como o inglês. O tempo presente do verbo "tocar" é apenas anel. O passado é, no entanto, tocoue você ainda usa um formulário diferente O sino já foi tocado. Mesmas consoantes (r-ng), mas vogais diferentes.

Nosso viés particularmente humano para armazenar padrões de consoantes, pois as palavras podem sustentar esse tipo de sistema gramatical. Podemos aprender regras gramaticais que envolvem a alteração fácil das vogais, por isso encontramos idiomas onde isso acontece com bastante frequência. Algumas línguas, como as semíticas, fazem enorme uso disso. Mas imagine uma linguagem que é o inverso do semítico: as palavras são fundamentalmente padrões de vogais, e a gramática é feita alterando as consoantes em torno das vogais. Os lingüistas nunca encontraram um idioma que funcionasse assim.

Poderíamos inventar uma linguagem que funcionasse assim, mas, se os resultados da Toro persistissem, seria impossível para uma criança aprender naturalmente. As consoantes ancoram palavras, não vogais. Isso sugere que nossos cérebros particularmente humanos são tendenciosos em relação a certos tipos de padrões lingüísticos, mas não em relação a outros igualmente possíveis, e isso teve um efeito profundo nas línguas que vemos em todo o mundo.

Charles Darwin uma vez dito que as habilidades linguísticas humanas são diferentes das de outras espécies, devido ao desenvolvimento mais alto de nossos "poderes mentais". Hoje, as evidências sugerem que é porque temos diferentes tipos de poderes mentais. Não temos apenas mais força que outras espécies, temos força diferente.A Conversação

Sobre o autor

David Adger, Professor de linguística, Queen Mary University of London

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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