O autocontrole pode ser aprendido e por que isso importa?

O autocontrole pode ser aprendido e por que isso importa?
Se todo mundo ficar com salada, talvez você também.
Ranking.com/Shutterstock.com

O autocontrole é algo que você pode adquirir, como uma nova linguagem ou um gosto pela ópera? Ou é uma daquelas coisas que você tem ou não, como senso de moda ou um talento para contar uma boa piada?

Psicólogo Walter Mischel resultados famosos do "teste de marshmallow" parecem sugerir que o autocontrole é relativamente estável e não é facilmente aprendido. Nesse teste, as crianças sentam-se a uma mesa em uma sala vazia e podem escolher uma: elas podem ter um marshmallow imediatamente ou, se puderem esperar que o experimentador obtenha mais marshmallows de outra sala, elas podem ter dois . A maioria das crianças vê isso como um acéfalo e optar por esperar por dois marshmallows.

Crianças tentando ao máximo não comer o marshmallow:

O teste real está esperando. As crianças são deixadas sozinhas no quarto por até 15 minutos ou até que provem o marshmallow. As crianças variam quanto tempo podem durar sem provar o deleite delicado na frente delas, e acontece que quanto mais elas esperam, mais melhor eles vão sair mais tarde na vida - socialmente, emocionalmente e academicamente. Outros testes encontram padrões semelhantes. Pessoas que demonstram mais autocontrole na infância são, como adultos, mais saudável, mais rico e mais respeitador da lei.

O próprio Mischel enfatizou que as crianças que mostravam mais autocontrole usavam uma variedade de estratégias que podiam ser aprendidas - como distrair-se cantando e se afastando do marshmallow ou se distanciando do marshmallow imaginando-o como uma nuvem fofinha e não comestível.

Uma visão menos otimista sustenta que as crianças que eram boas em se distrair tinham mais autocontrole para começar, o que as ajudava a ativar pensamentos e comportamentos auto-distraídos, em vez de se fixar no doce prazer diante deles. E embora Mischel tenha descoberto que as crianças poderiam ser induzidas a esperar mais tempo se eles foram ensinados esses tipos de estratégias, não há evidências de que tais intervenções experimentais alterem o comportamento de autocontrole espontâneo das crianças fora do laboratório.

Mas não jogue suas mãos para cima em resignação e alcance aquela segunda fatia de bolo de chocolate ainda. Uma nova onda de estudos sugere que talvez o autocontrole possa ser aprendido, desde que as forças sociais estimulem esse aprendizado. Em um novo estudo, meu colega e eu descobriram que as crianças usarão o autocontrole se acreditarem que outras pessoas com quem se identificam fazem.


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Todo mundo está fazendo isso

Apesar do enorme interesse em melhorar o autocontrole, os pesquisadores tiveram sucesso limitado (até agora) em descobrir como treinar para isso. A abordagem geral tem sido direcionar os processos cognitivos - chamados de funções executivas - que apoiam o autocontrole.

Pesquisadores têm crianças que praticam atividades que ativam esses processos. O treinamento pode levar a algumas melhorias em tarefas semelhantes, mas normalmente não generaliza para outras tarefas ou resultados não treinados. Esse é um problema real, porque um dos principais objetivos do treinamento de autocontrole é a capacidade de transferir habilidades fortalecidas para situações do mundo real.

Meu colega e eu me perguntava se as influências do grupo poderiam ser fundamentais. Talvez capitalizar em processos sociais, como valores e normas do grupo, possa ter uma influência mais ampla no desenvolvimento de habilidades de autocontrole. Por isso, elaboramos um estudo para testar se o comportamento do grupo influencia o autocontrole das crianças.

Nós aleatoriamente designamos pré-escolares americanos para um grupo - por exemplo, dizendo que eles estavam no “grupo verde” e lhes dando uma camiseta verde para usar. Então nós lhes dissemos que o grupo deles esperou ou não esperou por dois marshmallows. Também lhes falamos sobre outro grupo (o “out-group”) que fez o oposto de seu grupo (o “em grupo”). Esta etapa foi projetada para melhorar sua identificação com seu próprio grupo. Outros estudos mostraram que esse tipo de procedimento leva ao favoritismo em grupo em pré-escolares e adultos igualmente.

Descobrimos que as crianças esperavam mais tempo por dois marshmallows se lhes dissessem que os membros do grupo esperavam e que os membros do grupo externo não o fizeram, se lhes dissessem que os membros do grupo não esperavam e os membros do grupo externo não o esperavam. As crianças que foram informadas de que seus membros no grupo esperavam também duraram mais do que as outras que não aprenderam nada sobre o comportamento do grupo.

Por que as crianças seguem seu grupo? Em um experimento de acompanhamento, descobrimos que as crianças cujos membros do grupo esperavam subseqüentemente preferiam outros indivíduos não pertencentes a grupos que esperavam por coisas como adesivos, doces e dinheiro. Isso sugere que as crianças não estavam simplesmente copiando o que os membros do grupo faziam. Pelo contrário, parece que o comportamento do grupo influenciou o valor que a criança subseqüentemente atribuiu ao autocontrole.

Desde então, reproduzimos essas descobertas em outra cultura, descobrindo que as crianças japonesas escolherão esperar por mais adesivos se acreditarem que os membros do grupo esperam e se os membros de fora não o fazem. De forma impressionante, as crianças japonesas ainda seguem seu grupo mesmo se tiverem motivos para se identificar com o grupo externo.

Influências externas no controle interno

Esta pesquisa é a primeira a mostrar que o comportamento do grupo motiva as próprias ações das crianças jovens que envolvem o autocontrole. Identificar-se com um grupo pode ajudar as crianças a usar e até valorizar o autocontrole quando, de outra forma, não o teriam.

Esses achados convergem com outras descobertas recentes e clássicas de que as forças sociais influenciam o autocontrole em crianças. As crianças vão esperar mais por dois marshmallows se acreditarem que a pessoa que os distribui é confiável e digno de confiança. Crianças também modelar o comportamento de autocontrole de outras pessoas. Mesmo os bebês trabalharão mais para alcançar um objetivo se ver um adulto tentar atingir seu próprio objetivo repetidamente.

Como esses achados das influências sociais sobre o autocontrole coincidem com o fato de que o teste de marshmallow e outros são tão confiáveis ​​para prever resultados posteriores da vida? Eles querem dizer que o autocontrole não é estável? Não necessariamente.

Você poderia ser apenas alguém que gosta de esperar ou salvar coisas (há 3 anos de idade como este, acredite ou não), mas isso não significa que seu comportamento em um determinado momento não está sujeito a influências sociais. Até mesmo crianças pequenas ajustam suas tendências de autocontrole de linha de base dependendo do contexto, economizando menos quando economizar acaba sendo desvantajoso.

E as influências sociais poderiam, com o tempo, desempenhar um papel na determinação do quanto uma pessoa tende a usar o autocontrole em geral. Por exemplo, imagine que uma criança cresce entre colegas que realmente valorizam o bom desempenho na escola e usam o autocontrole para completar o dever de casa antes de correr para brincar. A exposição a essa norma de grupo poderia influenciar a criança a fazer o mesmo. A ideia é que quanto mais você pratica o autocontrole, mais fácil é usá-lo. Repetição irá fortalecer os sistemas neurocognitivos subjacentes que suportam essas habilidades.

A ConversaçãoEntão, o autocontrole pode ser aprendido? Minha resposta é sim - o que pode parecer um traço inato pode na verdade ser substancialmente influenciado por forças sociais. Os pais podem ajudar as crianças a desenvolver essa habilidade expondo-as a modelos (na vida real ou em histórias) que demonstram e valorizam o autocontrole. Os adultos podem aumentar o autocontrole gastando tempo com amigos que o usam. Em última análise, cultivar o autocontrole como um valor e uma norma pessoais pode ser fundamental para usá-lo e desenvolvê-lo, seja você jovem ou velho. Com uma pequena ajuda de seus amigos, resistir ao segundo pedaço de bolo pode ser mais fácil do que você pensa.

Sobre o autor

Sabine Doebel, pesquisadora de pós-doutorado em psicologia e neurociência, Universidade do Colorado

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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