De onde vem o altruísmo? Descoberta de genes de barba verde pode conter a resposta

De onde vem o altruísmo? Descoberta de genes de barba verde pode conter a resposta
Walter Mario Stein / Shutterstock

A natureza está cheia de animais se ajudando. Um exemplo clássico é meerkat cooperação. Quando o grupo busca comida, um indivíduo se dirige a um ponto de vantagem e vigia os predadores. Esse indivíduo desinteressado abre mão de um valioso tempo de alimentação para o bem dos outros, um exemplo do que os biólogos chamam de altruísmo.

Mas por que os animais devem ser gentis um com o outro? Afinal, a teoria da evolução de Charles Darwin por seleção natural era sobre o "sobrevivência do mais apto”, Com organismos que são mais capazes de sobreviver e se reproduzir deixando os mais descendentes da próxima geração.

Os últimos anos viram o surgimento de pesquisas sobre uma possível explicação para o altruísmo, um tipo especial de gene que foi originalmente sugerido como um experimento hipotético no livro 1976 de Richard Dawkins, O Gene Egoísta. A descoberta de exemplos reais desses chamados "genes de barba verde" nos micróbios está ajudando a mudar a maneira como pensamos sobre as origens do altruísmo.

O próprio Darwin viu o problema com a idéia de sobrevivência do mais apto, destacando a presença de formigas operárias e abelhas que não se reproduzem, mas ajudam a criar a prole da rainha como uma “dificuldade especial”Por sua teoria.

O problema de explicar por que os animais se comportariam de maneira altruísta, sacrificando sua própria reprodução para ajudar os outros, permaneceu uma questão de destaque muito depois da morte de Darwin. A solução veio da "visão do gene" da evolução, resumida em The Selfish Gene. A evolução não é realmente sobre a sobrevivência do organismo mais apto, mas sobre a sobrevivência do gene mais apto, com a seleção natural favorecendo os genes que são mais capazes de fazer cópias de si mesmos na próxima geração.

De onde vem o altruísmo? Descoberta de genes de barba verde pode conter a resposta
Formigas cooperativas: uma dificuldade especial. IanRedding / Shutterstock

Altruísmo em formigas e abelhas pode evoluir se o gene que causa o altruísmo no trabalhador está ajudando outra cópia desse gene em outro organismo, como a rainha e sua prole. Ao fazer isso, o gene garante sua representação na próxima geração, mesmo que o organismo em que ele reside não se reproduza.


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A teoria genética egoísta de Dawkins resolveu a dificuldade especial de Darwin, mas levantou outra. Como um gene pode reconhecer se outro indivíduo também carrega uma cópia dele? Na maioria das vezes, um gene não precisa se reconhecer, ele só precisa ajudar seus parentes.

Irmãos e irmãs compartilham aproximadamente 50% de seus genes, metade de cada pai. Portanto, se um gene para o altruísmo pode fazer com que um indivíduo ajude seu irmão, ele "sabe" que existe uma chance de 50% de ajudar uma cópia de si mesmo. É exatamente assim que o altruísmo evoluiu em muitas espécies. Mas existe outro caminho.

Para destacar como um gene para o altruísmo poderia evoluir sem direcionar a ajuda para os parentes, Dawkins apresentou seu "barba verde”Experimento mental. Ele imaginou um gene com três efeitos. Primeiro, precisava causar um sinal visível (como uma barba verde). Segundo, precisava dar a capacidade de reconhecer o sinal nos outros. Finalmente, precisava ser capaz de direcionar o comportamento altruísta preferencialmente para aqueles que mostravam o sinal.

A maioria das pessoas, incluindo Dawkins, via os barbas verdes apenas como uma fantasia, e não como uma descrição de quaisquer genes reais encontrados na natureza. As principais razões para isso são a improbabilidade de um único gene ser capaz de possuir todas as três propriedades.

Apesar de parecer fantástico, no entanto, houve uma explosão de descobertas de verdadeiros barbas verdes nos últimos anos. Em mamíferos como nós, o comportamento é controlado (principalmente) pelo cérebro, por isso é difícil imaginar um gene que nos faça altruístas também controlando um sinal perceptível como uma barba verde. Mas as coisas são diferentes nos micróbios.

De onde vem o altruísmo? Descoberta de genes de barba verde pode conter a respostaDictyostelium discoideum Bruno em Colombus / Wikipedia

A última década, em particular, viu o estudo da evolução social fazer uma jornada pelo microscópio, para lançar luz sobre o fascinante comportamento social de bactérias, fungos, algas e outros organismos unicelulares. Um exemplo marcante é a ameba social Dictyostelium discoideum, um organismo unicelular que responde à falta de comida, formando um grupo com milhares de outras amebas. Nesse ponto, alguns organismos se sacrificam altruisticamente para formar um caule robusto, ajudando outros a se dispersar e encontrar uma nova fonte de alimento.

Aqui, é muito mais fácil para um único gene agir como um barba verde, o que é realmente exatamente o que acontece. Um gene que fica na superfície das células é capaz de manter cópias de si mesmo em outras células e excluir células que não correspondem ao grupo.

Isso permite que o gene garanta que o sacrifício de uma célula para formar o talo não seja em vão, pois as células que ela está ajudando terão cópias do gene. Existem mais exemplos também, vários de invertebrados marinhos que se encontram à medida que crescem e se fundem se detectarem um fósforo em algum momento. gene barba verde.

Um lado sombrio

Outra descoberta intrigante de estudos recentes é que os barbas verdes têm um lado sombrio e não precisam envolver altruísmo. Se um gene é capaz de reconhecer se está presente em outro organismo, faz sentido que obteria uma vantagem prejudicando um organismo que não possui o gene. É exatamente isso que acontece na bactéria do solo Myxococcus xanthus, onde uma incompatibilidade no gene barba verde leva os indivíduos a injetar um toxina letal.

O estudo dos genes de barba verde ainda está em sua infância, e não sabemos realmente o quão difundidos e importantes eles são na natureza. Em geral, o parentesco tem um lugar especial no coração da evolução do altruísmo, porque é através da ajuda de parentes que um gene pode garantir que ele está ajudando a se copiar. Talvez nosso foco na vida social enigmática de pássaros e mamíferos tenha impulsionado essa visão, pois a vida social desses grupos tende a girar em torno das famílias. Mas a história pode ser muito diferente para micróbios e invertebrados marinhos.A Conversação

Sobre o autor

Laurence Belcher, Doutorado em Biologia Evolutiva, University of Bath e Philip MadgwickPhD Candidato, University of Bath

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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