Entendendo nosso medo de coronavírus?

Entendendo nosso medo de coronavírus? Os pedestres usam máscaras protetoras enquanto caminham em Toronto no final de janeiro de 2020. A IMPRENSA CANADENSE / Frank Gunn

Com um novo surto de doença infecciosa à nossa porta, poderíamos nos perguntar: estamos reagindo ao coronavírus de maneira proporcional à ameaça?

O problema é que, quando se trata de epidemias de doenças infecciosas, temos uma forte tendência a exagerar emocionalmente e a exagerar comportamentalmente. O aspecto de reação exagerada pode ser atribuído ao fato de estarmos preparados para temer que doenças infecciosas apareçam repentinamente em nossa população, da mesma maneira que estamos evolutivamente preparados para temer cobras e aranhas.

A maioria de nós teme cobras e aranhas sem nunca ter sido prejudicada por elas. Compare isso com os automóveis, que prejudicam muitos mais de nós, mas só são temidos por um pequeno número que sofreu acidentes. Da mesma forma, temos medo de surtos de doenças infecciosas com muito mais facilidade e intensidade do que as epidemias de diabetes.

Entendendo nosso medo de coronavírus? A amígdala (em vermelho) é amplamente responsável pelo aprendizado do medo. (ShutterStock)

Da perspectiva do cérebro, a amígdala é amplamente responsável pela aprendizagem do medo, um processo pelo qual as respostas do medo se apegam a pistas anteriormente neutras que agora são vistas como significando algo genuinamente ameaçador.

Isso explica respostas emocionais temerosas a um som espirros anteriormente inócuo em um metrô lotado. Esse aprendizado conduzido pela amígdala ocorre mais rapidamente quando a ameaça em questão é uma doença infecciosa do que, digamos, uma epidemia de doença crônica em uma escala muito maior que representa uma ameaça pessoal autêntica.

Déjà vu

Em 2003, a SARS infectou mais de 8,000 pessoas em todo o mundo e causou Mortes 774. No Canadá, 438 pessoas foram infectadas e 44 morreram. Esses números geram uma taxa de mortalidade de 10% para a SARS. Certamente, era um vírus letal e se espalhou a um ritmo alarmante, com conseqüências trágicas, principalmente em locais onde os protocolos de infecção não foram adotados de maneira rápida e decisiva.


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Agora, 17 anos depois, estamos enfrentando uma ameaça muito semelhante de outro coronavírus, novamente originário da China e se espalhando rapidamente pelo mundo. É difícil estimar a taxa de mortalidade tão cedo, mas os sinais até o momento sugerem uma taxa de mortalidade semelhante ou inferior à SARS.

Entendendo nosso medo de coronavírus? Um homem vestindo uma máscara protetora carrega flores no Women's College Hospital, em Toronto, durante o surto de SARS em março de 2003. A IMPRENSA CANADENSE / Kevin Frayer

Em pouco mais de uma semana, restrições de viagens em massa são promulgadas no exterior e os governos (apropriadamente) são desaconselhar a viagem ao epicentro do surto, a cidade de Wuhan, China.

Histórias e imagens altamente alarmantes são circulando nas mídias sociais representando uma epidemia fora de controle, prestes a ultrapassar a América do Norte. A Netflix acabou de lançar uma série de documentos (muito) apressadamente preparada sobre os horrores das epidemias de doenças infecciosas (como o coronavírus). Se isso não é um sinal do apocalipse, não sei o que é.

Informação viral

O mundo parece fascinado com o conteúdo da mídia referente ao surto de coronavírus. De muitas perspectivas, isso não é surpreendente.

Respondemos rápida e intensamente a informações sobre ameaças de doenças infecciosas, mesmo em locais distantes ou se é improvável que tenham um impacto sobre nós. A atenção de um leitor é capturada pelo tópico, mesmo quando a cobertura em si não é intencionalmente sensacionalista. Eu lia um artigo sobre o Ebola de forma responsável, em vez de um artigo sobre doenças cardíacas, emocionantemente escrito, qualquer dia.

Nesta era das mídias sociais, o compartilhamento é uma escolha individual e feita quase reflexivamente. Em nossos cérebros, esse nível de processamento relativamente inconsciente está desproporcionalmente no domínio da amígdala e, em grande parte, desimpedido por centros corticais superiores conhecido por estar envolvido em deliberação ponderada.

Entendendo nosso medo de coronavírus? Notícias sensacionalistas e desinformação sobre doenças infecciosas podem se espalhar rapidamente pelas mídias sociais. (ShutterStock)

A tendência de compartilhar imagens e textos emocionalmente sugestivos é ainda mais incontrolável do que na mídia convencional. Isso resulta na disseminação seletiva de conteúdo altamente sensacionalista por meio das mídias sociais e na motivação para que os meios de comunicação moldem suas ofertas para serem mais sensacionais. Uma velha dinâmica com esteróides.

Há também uma tendência evidente em alguns meios de comunicação de intencionalmente contrariar isso. Todos nós, quando nos pegamos, podemos reconhecer e limitar nossa indulgência por conteúdo e reações excessivamente sensacionalistas, inclusive quando se trata de surtos de doenças infecciosas.

Palavra para o sábio

O que devemos fazer enquanto esperamos que as coisas se desenrolem? Meu conselho, se eu fosse um médico que o dispensasse, seria incentivar as pessoas a prestar atenção ao máximo possível às informações oficiais. Agência de Saúde Pública do Canadá, por exemplo, ou suas contrapartes provinciais. Ele estará lá e será atualizado e preciso em sua maior parte.

O conselho comportamental é relativamente direto: lave as mãos com frequência, cubra a boca (com o braço) quando tossir, evite tocar no rosto (surpreendentemente difícil de fazer de forma consistente) e, por enquanto, evite viajar para Wuhan.

A situação é mais complicada na China continental, onde a mídia controlada pelo estado está lutando para competir com o compartilhamento de mídia social, em parte devido à falta de confiança. Uma vantagem que o governo chinês desfruta, no entanto, é a capacidade de implementar rápida e decisivamente ações descendentes para limitar a propagação de doenças.

Então, realmente, existem desafios muito diferentes para capitalista e países comunistas ao tentar conter o fluxo de epidemias de doenças infecciosas.

Alimento para o pensamento

Para encurtar a história, não perca de vista o quadro geral em termos de riscos na vida cotidiana.

Passar muito tempo assistindo televisão enquanto come lanches é provavelmente mais arriscado do que apertar as mãos. Mas talvez evite os dois por enquanto, apenas para estar seguro.

E para terminar onde comecei - lembrando como o SARS ultrapassou nossa consciência coletiva em 2003 - é importante lembrar também que cinco vezes mais mortes são atribuídas à gripe sazonal a cada ano. Se há uma infecção que devemos temer, poderia ser essa? Ou devemos parar de temer infecções por completo?A Conversação

Sobre o autor

Peter Hall, Professor, Escola de Saúde Pública e Sistemas de Saúde, University of Waterloo

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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