Social Distancing Works - Basta perguntar lagostas, formigas e morcegos vampiros

Social Distancing Works - Basta perguntar lagostas, formigas e morcegos vampiros As lagostas do Caribe normalmente vivem em grupos, mas as lagostas saudáveis ​​evitam membros de sua própria espécie se estiverem infectadas com um vírus mortal. Humberto Ramirez / Getty Images

O distanciamento social para combater o COVID-19 está impactando profundamente a sociedade, deixando muitas pessoas imaginando se ela realmente funcionará. Como ecologistas de doenças, sabemos que a natureza tem uma resposta.

Animais tão diversos quanto macacos, lagostas, insetos e o pássaros pode detectar e evitar membros doentes de sua espécie. Por que tantos tipos de animais desenvolveram comportamentos tão sofisticados em resposta a doenças? Porque o distanciamento social os ajuda a sobreviver.

Em termos evolutivos, os animais que efetivamente se distanciam socialmente durante um surto aumentam suas chances de permanecer saudáveis ​​e produzir mais filhotes, que também se distanciam socialmente quando confrontados com doenças.

Estudamos as diversas maneiras pelas quais os animais use comportamentos para evitar infecção, e porque comportamentos são importantes para a propagação da doença. Enquanto os animais evoluíram uma variedade de comportamentos que limitam a infecção, a onipresença do distanciamento social em animais que vivem em grupos nos diz que essa estratégia tem sido favorecida repetidamente em animais que enfrentam alto risco de doença contagiosa.

O que podemos aprender sobre o distanciamento social de outros animais, e como são suas ações e ao contrário do que os humanos estão fazendo agora?

Alimente os doentes, mas proteja a rainha

Os insetos sociais são alguns dos praticantes mais extremos do distanciamento social na natureza. Muitos tipos de formigas vivem em locais apertados, com centenas ou até milhares de parentes próximos. Assim como nossas creches, dormitórios universitários e asilos, essas colônias podem criar condições ideais para a propagação de doenças contagiosas.


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Em resposta a esse risco, as formigas desenvolveram a capacidade de se distanciar socialmente. Quando uma doença contagiosa varre sua sociedade, formigas doentes e saudáveis mudar rapidamente seu comportamento de maneiras que retardam a transmissão da doença. As formigas doentes se auto-isolam e as formigas saudáveis ​​reduzem sua interação com outras quando a doença está presente na colônia.

As formigas saudáveis ​​até “se aproximam” dos membros mais vulneráveis ​​da colônia - rainhas e enfermeiras - mantendo-os isolados dos forrageadores com maior probabilidade de introduzir germes de fora. No geral, essas medidas são altamente eficazes para limitar a propagação de doenças e manter os membros das colônias vivos.

Muitos outros tipos de animais também escolhem exatamente de quem se distanciar socialmente e, inversamente, quando se arriscar. Por exemplo, mandrills - um tipo de macaco - continuar a cuidar de familiares doentes mesmo que evitem ativamente indivíduos doentes com quem não estão relacionados. Em um sentido evolutivo, cuidar de um membro da família doente pode permitir que um animal transmita seus genes através da prole desse membro da família.

Social Distancing Works - Basta perguntar lagostas, formigas e morcegos vampiros Mandril vivem em grandes grupos nas florestas tropicais da África equatorial. Eles geralmente cuidam de outros membros do grupo, mas evitam ativamente mandris doentes, a menos que sejam familiares próximos. Eric Kilby / Wikipedia, CC BY-SA

Além disso, alguns animais mantêm interações sociais essenciais em face da doença, enquanto precedem as menos críticas. Por exemplo, morcegos vampiros continuam a fornecer comida para seus colegas de grupo doentes, mas evite prepará-los. Isso minimiza o risco de contágio e ainda preserva formas de apoio social mais essenciais para manter vivos os membros da família doentes, como o compartilhamento de alimentos.

Essas formas diferenciadas de distanciamento social minimizam os custos de doenças, mantendo os benefícios da vida social. Não deve surpreender que a evolução os favorece em muitos tipos de animais.

O altruísmo nos torna humanos

O comportamento humano na presença de doença também leva a assinatura da evolução. Isso indica que nossos ancestrais hominídeos enfrentaram muitas das mesmas pressões contra doenças contagiosas que estamos enfrentando hoje.

Como formigas sociais, estamos protegendo os membros mais vulneráveis ​​de nossa sociedade da infecção por COVID-19, garantindo que os indivíduos mais velhos e aqueles com condições pré-existentes fiquem longe de pessoas potencialmente contagiosas. Como macacos e morcegos, também praticamos distanciamento social diferenciado, reduzindo os contatos sociais não essenciais e, ao mesmo tempo, prestando cuidados essenciais aos familiares doentes.

Social Distancing Works - Basta perguntar lagostas, formigas e morcegos vampiros Uma rainha-formiga preta do jardim (canto superior esquerdo), cercada por formigas adultas, larvas (esquerda), ovos (meio) e um casulo (direita). Pan weterynarz / Wikipedia, CC BY-SA

Também existem diferenças importantes. Por exemplo, além de cuidar de familiares doentes, às vezes os humanos aumentam seu próprio risco cuidando de indivíduos não relacionados, como amigos e vizinhos. E os profissionais de saúde vão além, buscando ativamente e ajudando precisamente aqueles que muitos de nós evitam com cuidado.

O altruísmo não é o único comportamento que distingue a resposta humana aos surtos de doenças. Outros animais devem confiar em dicas sutis para detectar doenças entre os membros do grupo, mas temos tecnologias de ponta que permitem detectar patógenos rapidamente e depois isolar e tratar indivíduos doentes. E os humanos podem comunicar ameaças à saúde globalmente em um instante, o que nos permite instituir proativamente comportamentos que mitigam doenças. Essa é uma enorme vantagem evolutiva.

Finalmente, graças às plataformas virtuais, os seres humanos podem manter conexões sociais sem contato físico direto. Isso significa que, diferentemente de outros animais, podemos praticar o distanciamento físico, e não o social, o que nos permite preservar alguns dos benefícios importantes da vida em grupo e minimizar o risco de doenças.

Vale a interrupção

A evidência da natureza é clara: o distanciamento social é uma ferramenta eficaz para reduzir a propagação de doenças. É também uma ferramenta que pode ser implementada mais rápida e universalmente do que quase qualquer outra. Ao contrário da vacinação e dos medicamentos, as mudanças comportamentais não requerem desenvolvimento ou teste.

No entanto, o distanciamento social também pode incorrer em custos significativos e, às vezes, insustentáveis. Alguns animais altamente sociais, como mangustos com faixas, não evite os membros do grupo mesmo quando estiverem visivelmente doentes; os custos evolutivos do distanciamento social de seus parentes podem ser simplesmente altos demais. Como estamos experimentando atualmente, o distanciamento social também impõe custos severos de vários tipos nas sociedades humanas, e esses custos geralmente são suportados desproporcionalmente pelas pessoas mais vulneráveis.

Dado que o distanciamento social pode ser caro, por que tantos animais o fazem? Em resumo, porque os comportamentos que nos protegem das doenças nos permitem desfrutar da vida social - um estilo de vida que oferece inúmeros benefícios, mas também traz riscos. Ao implementar o distanciamento social quando necessário, humanos e outros animais podem continuar a colher os diversos benefícios da vida social a longo prazo, minimizando os custos de doenças potencialmente mortais quando elas surgirem.

O distanciamento social pode ser profundamente perturbador para a nossa sociedade, mas também pode impedir um surto de doença. Basta perguntar a formigas.

Sobre o autor

Dana Hawley, professora de ciências biológicas, Virginia Tech e Julia Buck, professora assistente de biologia, Universidade da Carolina do Norte Wilmington

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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