Diversidade de animais terrestres era estável por milhões de anos, antes que os seres humanos chegassem

Diversidade de animais terrestres era estável por milhões de anos, antes que os seres humanos chegassem Mark Ryan / Mary Parrish / Jay Matternes / Instituição Smithsoniana

Espécies que vivem em terra compõem 85% a 95% de toda a biodiversidade na Terra hoje. Isto é especialmente impressionante quando consideramos que os continentes cobrem apenas 30% da área de superfície do nosso planeta. E que a maioria das espécies terrestres é descendente de um pequeno número de grupos pioneiros que invadiram a terra há cerca de 400m anos atrás.

Surpreendentemente, porém, os cientistas discordam fortemente sobre quando a biodiversidade terrestre alcançou níveis modernos. É o que vemos hoje típico das últimas dezenas, ou mesmo centenas, de milhões de anos? Ou a diversidade vem aumentando exponencialmente, com substancialmente mais espécies vivas hoje do que nunca?

Em um novo papel Na Nature Ecology & Evolution, meus coautores e eu examinamos como a diversidade de espécies de vertebrados terrestres que vivem em ecossistemas “locais” (também conhecidas como “comunidades ecológicas”) mudou ao longo dos últimos 375m anos. Analisamos quase fósseis fósseis de 30,000 que produziram fósseis de tetrápodes, animais vertebrados terrestres, como mamíferos, aves, répteis (incluindo dinossauros) e anfíbios. A contagem de espécies dentro de sítios fósseis individuais nos permitiu estimar a diversidade em comunidades ecológicas antigas.

Nossos resultados mostram que os ricos níveis de biodiversidade em terra vistos em todo o mundo hoje não são um fenômeno recente. A diversidade nos ecossistemas dos tetrápodes tem sido semelhante pelo menos nos últimos anos, desde a extinção dos dinossauros. Isto sugere que a ideia proeminente de que a biodiversidade nos ecossistemas aumenta mais ou continuamente ao longo do tempo está incorreto. Em vez disso, é provável que o modo como as espécies interagem - por exemplo, competindo por recursos como espaço e comida - tende a limitar o número de espécies que podem ser acumuladas nos ecossistemas locais.

Isso não significa que a diversidade local em tetrápodes não tenha aumentado ao longo dos últimos 375m anos. Nossos resultados também mostram que essa diversidade é pelo menos três vezes maior hoje do que em torno de 300m anos atrás, quando os tetrápodes desenvolveram inovações importantes para a vida em terra (como o ovo amniótico, o que permitiu a reprodução longe de fontes de água). No entanto, descobrimos que aumentos na diversidade são raros e ocorrem de forma relativamente abrupta em termos geológicos. Eles também são geralmente seguidos por dezenas de milhões de anos, quando não ocorrem aumentos.

Contraintuitivamente, o maior aumento na diversidade local ocorreu após a extinção em massa que acabou com os dinossauros, 66m anos atrás. Em apenas alguns milhões de anos desse evento, a diversidade local aumentou de duas a três vezes em relação aos níveis de pré-extinção, em grande parte graças ao sucesso espetacular dos mamíferos modernos, que evoluíram para preencher o espaço ecológico deixado pelos dinossauros. Mas depois desse grande aumento, a diversidade local de tetrápodes não aumentou nos próximos 60m anos.

Escalas diferentes

Os modelos concorrentes de diversificação de animais fazem previsões claras sobre como a diversidade na escala local deve mudar ao longo do tempo geológico, com estabilidade a longo prazo ou aumentos contínuos. Ao demonstrar que há limites para a diversidade local que persistem por milhões de anos, nossos resultados representam um desafio para modelos que mostram que a diversificação continua mais ou menos desmarcada. Mas a diversidade no nível continental ou global pode seguir um padrão separado, portanto nossos resultados não se aplicam necessariamente também a essas escalas.


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Por exemplo, após uma extinção em massa, a maioria das espécies em um continente poderia ser eliminada. Mas um número relativamente pequeno de espécies sobreviventes pode se tornar muito bem sucedido e se espalhar amplamente. Nesse cenário, a diversidade em todo o continente cairia, mas a diversidade local poderia parecer inalterada, porque o mesmo pequeno conjunto de espécies seria encontrado em todos os lugares.

De fato, um processo similar parece ser acontecendo agora em resposta à destruição do habitat causada por seres humanos. Espécies invasoras estão se espalhando amplamente, às vezes aumentando a diversidade local, mesmo quando a diversidade regional pode estar diminuindo. Mas trabalho prévio pelo meu grupo de pesquisa sobre diversidade de vertebrados terrestres em escala continental nas eras mesozóica e cenozóica inicial (cerca de 250m a 47m anos atrás) sugere que, em escalas de tempo longas, as contagens de espécies dentro de continentes mostram um padrão similar àqueles na escala local. Isso significa que a diversidade espetacular da terra hoje - pelo menos nos vertebrados - provavelmente não é uma inovação recente.A Conversação

Sobre o autor

Roger Close, pesquisador do ERC em Paleobiologia, Universidade de Birmingham

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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