Os benefícios para a saúde dos alimentos orgânicos têm sido difíceis de avaliar, mas isso poderia mudar

Os benefícios para a saúde dos alimentos orgânicos têm sido difíceis de avaliar, mas isso poderia mudar
Alimentos orgânicos recém colhidos, como estes rabanetes, podem parecer mais saudáveis, mas é difícil dizer com certeza. Fedorovacz / Shutterstock.com

"Orgânico" é mais do que apenas uma moda passageira. As vendas de alimentos orgânicos totalizaram um recorde US $ 45.2 bilhões em 2017, tornando-se um dos segmentos de crescimento mais rápido da agricultura americana. Embora um pequeno número de estudos tenha mostrado associações entre o consumo de alimentos orgânicos e a diminuição da incidência da doença, nenhum estudo até o momento foi elaborado para responder à questão de saber se o consumo de alimentos orgânicos causa uma melhora na saúde.

Sou um cientista de saúde ambiental que passou mais de 20 anos estudando exposições a pesticidas em populações humanas. No mês passado, meu grupo de pesquisa publicou pequeno estudo que eu acredito sugere um caminho para responder à questão de saber se comer alimentos orgânicos realmente melhora a saúde.

O que não sabemos

Segundo o USDA, o rótulo orgânico não implica em nada sobre saúde. Na 2015, Miles McEvoy, então chefe do National Organic Program for USDA, recusou-se a especular sobre quaisquer benefícios para a saúde de alimentos orgânicos, dizendo que a questão não era "relevante" para o Programa Orgânico Nacional. Em vez disso, o Definição do USDA O objetivo do produto orgânico é indicar métodos de produção que “promovem o ciclo de recursos, promovem o equilíbrio ecológico e conservam a biodiversidade”.

Enquanto alguns consumidores orgânicos podem basear suas decisões de compra em fatores como ciclagem de recursos e biodiversidade, a maioria relata a escolha orgânica porque eles acham que é mais saudável.

Dezesseis anos atrás, eu fazia parte do primeiro estudo olhar para o potencial de uma dieta orgânica para reduzir a exposição a pesticidas. Este estudo concentrou-se num grupo de pesticidas chamados organofosfatos, que têm sido consistentemente associados a efeitos negativos no desenvolvimento do cérebro das crianças. Descobrimos que as crianças que ingeriram dietas convencionais tiveram uma exposição nove vezes maior a esses pesticidas do que as crianças que ingeriram dietas orgânicas.

Nosso estudo recebeu muita atenção. Mas enquanto nossos resultados foram novos, eles não responderam a grande questão. Como eu disse O New York Times em 2003“As pessoas querem saber, o que isso realmente significa em termos de segurança do meu filho? Mas nós não sabemos. Ninguém faz. ”Talvez não seja a minha citação mais elegante, mas era verdade então, e ainda é verdade agora.

Estudos sugerem apenas potenciais benefícios para a saúde

Os benefícios para a saúde dos alimentos orgânicos têm sido difíceis de avaliar, mas isso poderia mudar
As pessoas preocupadas com a saúde querem comprar orgânicos para seus benefícios à saúde, mas ainda não está claro se tais benefícios existem. Goran Bogicevic / Shutterstock.com

Desde a 2003, vários pesquisadores analisaram se uma mudança de curto prazo de uma dieta convencional para uma orgânica afeta a exposição a pesticidas. Estes estudos duraram de uma a duas semanas e mostraram repetidamente que “tornar-se orgânico” pode levar rapidamente a reduções dramáticas em exposição a várias classes diferentes de pesticidas.

Ainda assim, os cientistas não podem traduzir diretamente essas exposições mais baixas para conclusões significativas sobre saúde. A dose faz o veneno, e os estudos de intervenção da dieta orgânica até agora não analisaram os resultados de saúde. O mesmo vale para os outros supostos benefícios dos alimentos orgânicos. O leite orgânico tem níveis mais elevados de ácidos gordos omega saudáveis e culturas orgânicas têm maior atividade antioxidante do que as culturas convencionais. Mas essas diferenças são substanciais o suficiente para afetar significativamente a saúde? Nós não sabemos Ninguém faz.

Algumas pesquisas epidemiológicas foram direcionadas para essa questão. Epidemiologia é o estudo das causas de saúde e doença em populações humanas, em oposição a pessoas específicas. A maioria dos estudos epidemiológicos é observacional, o que significa que os pesquisadores analisam um grupo de pessoas com uma determinada característica ou comportamento, e comparam sua saúde com a de um grupo sem essa característica ou comportamento. No caso dos alimentos orgânicos, isso significa comparar a saúde das pessoas que escolhem comer alimentos orgânicos àqueles que não comem.

Vários estudos observacionais mostraram que as pessoas que comem alimentos orgânicos são mais saudáveis ​​do que aquelas que comem dietas convencionais. Um estudo francês recente Seguiram 70,000 adultos por cinco anos e descobriram que aqueles que freqüentemente comiam orgânicos desenvolveram 25% menos cânceres do que aqueles que nunca comeram orgânicos. Outros estudos observacionais mostraram que o consumo de alimentos orgânicos está associado a um menor risco de diabetes, síndrome metabólica, pré-eclâmpsia e defeitos congênitos genitais.

O problema de extrair conclusões sólidas desses estudos é algo que os epidemiologistas chamam de “confusões descontroladas”. Essa é a ideia de que pode haver diferenças entre os grupos que os pesquisadores não podem explicar. Neste caso, as pessoas que comem alimentos orgânicos são mais altamente educados, menos propensos a ter excesso de peso ou obesidade, e comer dietas saudáveis ​​mais saudáveis ​​do que os consumidores convencionais. Embora bons estudos observacionais levem em conta aspectos como educação e qualidade da dieta, permanece a possibilidade de que alguma outra diferença não capturada entre os dois grupos - além da decisão de consumir alimentos orgânicos - possa ser responsável por quaisquer diferenças de saúde observadas.

Qual o proximo?

Os benefícios para a saúde dos alimentos orgânicos têm sido difíceis de avaliar, mas isso poderia mudar
Freqüentemente, novos conhecimentos médicos e de saúde vêm de ensaios clínicos cuidadosamente planejados, mas nenhum ensaio desse tipo foi realizado para alimentos orgânicos. Anyaivanova / Shutterstock.com

Quando os pesquisadores clínicos querem descobrir se um medicamento funciona, eles não fazem estudos observacionais. Eles conduzem estudos randomizados, onde eles aleatoriamente designam algumas pessoas para tomar o medicamento e outras para receber placebos ou tratamento padrão. Ao atribuir aleatoriamente pessoas a grupos, há menos potencial para confusões descontroladas.

Meu grupo de pesquisa foi recentemente publicado estude mostra como podemos usar métodos experimentais randomizados para investigar o potencial do consumo de alimentos orgânicos para afetar a saúde.

Recrutamos um pequeno grupo de mulheres grávidas durante os primeiros trimestres. Nós os alocamos aleatoriamente para receber entregas semanais de produtos orgânicos ou convencionais ao longo de seu segundo e terceiro trimestres. Em seguida, coletamos uma série de amostras de urina para avaliar a exposição a pesticidas. Descobrimos que aquelas mulheres que receberam produtos orgânicos tiveram uma exposição significativamente menor a certos pesticidas (especificamente, inseticidas piretróides) do que aqueles que receberam produtos convencionais.

Na superfície, isso parece ser uma notícia antiga, mas esse estudo foi diferente em três aspectos importantes. Primeiro, para nosso conhecimento, foi a mais longa intervenção na dieta orgânica até hoje - de longe. Foi também o primeiro a ocorrer em mulheres grávidas. O desenvolvimento fetal é potencialmente o período mais sensível para exposições a agentes neurotóxicos, como pesticidas. Finalmente, em estudos prévios sobre a dieta orgânica, os pesquisadores normalmente mudavam a dieta dos participantes - trocando uma dieta totalmente convencional por uma totalmente orgânica. Em nosso estudo, pedimos aos participantes para suplementarem suas dietas existentes com produtos orgânicos ou convencionais. Isso é mais consistente com os hábitos alimentares reais da maioria das pessoas que comem alimentos orgânicos - ocasionalmente, mas nem sempre.

Mesmo com apenas uma mudança alimentar parcial, observamos uma diferença significativa na exposição a pesticidas entre os dois grupos. Acreditamos que este estudo mostra que uma intervenção de dieta orgânica a longo prazo pode ser executada de forma eficaz, realista e viável.

O próximo passo é fazer este mesmo estudo, mas em uma população maior. Queremos então avaliar se houve alguma diferença resultante na saúde das crianças à medida que elas cresceram, medindo os resultados neurológicos, como QI, memória e incidência de distúrbios de déficit de atenção. Ao atribuir aleatoriamente mulheres aos grupos orgânico e convencional, podemos ter certeza de que quaisquer diferenças observadas na saúde de seus filhos realmente se devam à dieta, em vez de outros fatores comuns entre pessoas que consomem alimentos orgânicos.

O público está suficientemente interessado nessa questão, o mercado orgânico é grande o suficiente e os estudos observacionais são sugestivos o suficiente para justificar tal estudo. No momento, não sabemos se uma dieta orgânica melhora a saúde, mas com base em nossa pesquisa recente, acredito que podemos descobrir.

Sobre o autor

Cynthia Curl, professora assistente, Boise State University

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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