Como o coronavírus ameaça os trabalhadores sazonais no coração do suprimento de alimentos

Como o coronavírus ameaça os trabalhadores sazonais no coração do suprimento de alimentos americano Um trabalhador agrícola colhe limões em um pomar em Mesa, Califórnia. Brent Stirton / Getty Images

Muitos americanos podem encontrar prateleiras nuas de supermercado o sinal mais preocupante do impacto da pandemia de COVID-19 em seu sistema alimentar.

Mas, na maior parte, escassez de itens estáveis ​​nas prateleiras, como massas, feijão enlatado e manteiga de amendoim são temporários porque os EUA continuam produzindo comida suficiente para atender à demanda - mesmo que às vezes demore um dia ou dois para recuperar o atraso.

Para acompanhar esse ritmo, o sistema alimentar depende de vários milhões de trabalhadores agrícolas sazonais, muitos dos quais são imigrantes indocumentados do México e de outros países. Esses trabalhadores colher uvas na Califórnia, vacas leiteiras em Wisconsin e nos ancinho mirtilos em Maine.

Como um sociólogo que estuda questões agrícolas, incluindo o trabalho agrícola, acredito que esses trabalhadores enfrentam riscos específicos durante a atual pandemia que, se não forem abordados, ameaçam manter as prateleiras das mercearias bem abastecidas.

Trabalho essencial

É difícil contar com precisão o número de trabalhadores agrícolas contratados nos Estados Unidos, mas fontes oficiais colocam o número em 1 milhões para 2.7 milhões de pessoas, dependendo da época do ano.

A maioria desses trabalhadores é empregada sazonalmente para realizar o trabalho manual duro de cultivar e colher colheitas. Metade a três quartos deles foram nascido fora dos Estados Unidos, com a maioria detendo a cidadania mexicana.

O Programa de visto H-2A autoriza trabalhadores agrícolas não-cidadãos a trabalhar nos Estados Unidos. Este programa permite que os agricultores recrutem trabalhadores para trabalhos agrícolas sazonais, desde que os trabalhadores voltem para casa dentro de 10 meses.


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Mas o programa H-2A não cobre trabalhadores suficientes para atender às necessidades do sistema alimentar. Em 2018, apenas 243,000 vistos foram emitidos no âmbito do programa - muito menos do que o número total de trabalhadores necessários para alimentar a economia agrícola.

Pesquisas do governo sugerem que aproximadamente metade dos trabalhadores restantes em fazendas nos EUA estão nos Estados Unidos sem autorização legal. Esses trabalhadores geralmente moram nos EUA o ano todo, optando por estar no limbo legal em vez de arriscar atravessar uma fronteira cada vez mais policiada. Alguns viajam de estado para estado, seguindo o ciclo de colheita das culturas.

Esses trabalhadores rurais desempenham um papel Papel essencial na agricultura dos EUA. Eles escolha frutas e legumes frescos, que geralmente são difíceis ou impossíveis de colher mecanicamente. Eles vacas leiteiras em explorações leiteiras. No meu estado natal, Iowa, eles desmontar as variedades híbridas de milho - uma forma de controle da polinização - na qual os agricultores confiam.

Remova esses trabalhadores, em outras palavras, e grandes setores do sistema alimentar americano parariam.

Condições perigosas

No entanto, existem vários fatores que os colocam em maior risco durante a pandemia.

Por exemplo, isolamento social é quase impossível para trabalhadores rurais, que costumam viver e trabalhar muito próximos um do outro.

Os participantes do programa H-2A normalmente moram em acomodações no estilo dormitório, com até 10 pessoas compartilhando quartos de dormir e banheiros.

Os trabalhadores, em sua maioria indocumentados, não cobertos pelos vistos H-2A freqüentemente trabalham para contratados de mão de obra, que providenciam seu transporte para locais de vans ou caminhões compartilhados.

E uma vez no trabalho, trabalhadores interagem estreitamente colher colheitas em ritmo acelerado.

Essa proximidade física quase constante entre si pode facilitar a transmissão rápida do coronavírus.

Seriamente suscetível

A natureza de seu trabalho também torna os trabalhadores rurais especialmente suscetíveis a infecções graves por coronavírus.

Embora o COVID-19 tenda a ser mais grave em idosos e pessoas com condições de saúde subjacentes, os trabalhadores rurais enfrentam condições de trabalho que podem elevar o risco de doenças graves.

Exposição a pesticidas perigosos não é incomum, e os trabalhadores agrícolas também devem enfrentar irritações nos pulmões, poeira, pólen e culturas. Isso pode desencadear ataques de asma trabalhadores rurais e seus filhos e contribuem para outras distúrbios respiratórios. Funcionários de Heath descobriram que essas condições contribuem para infecções graves por coronavírus.

Além disso, os trabalhadores rurais enfrentam uma série de barreiras ao acesso aos cuidados médicos, variando de diferenças lingüísticas e culturais à falta de transporte confiável e ao número limitado de instalações médicas em muitas comunidades rurais.

Essas barreiras são especialmente altas para muitos trabalhadores rurais indocumentados, que são não elegível para cobertura de seguro através do Affordable Care Act, que abrange trabalhadores com vistos H-2A.

Eles também podem ser relutante em procurar atendimento médico, não querendo chamar a atenção para si em um clima político no qual as leis de imigração são rigorosamente aplicadas. E trabalhadores rurais normalmente não recebem licença médica.

Finalmente, os contratados que empregam trabalhadores indocumentados geralmente pagam apenas pelo trabalho concluído. Isso significa que um dia no consultório médico é um dia sem remuneração - não é um sacrifício pequeno para um trabalhador menos de US $ 18,000 um ano.

Impacto no suprimento de alimentos

Mas o que significaria um surto de COVID-19 entre trabalhadores rurais para o sistema alimentar?

Felizmente, o risco de transmissão direta do coronavírus passagem de trabalhadores rurais para consumidores através de produtos alimentícios é baixa.

No entanto, infecções generalizadas entre trabalhadores rurais podem dificultar a colheita dos agricultores. Mesmo antes da pandemia, os agricultores em muitas áreas agrícolas já estavam lutando com escassez de mão de obra.

O coronavírus pode piorar esse problema, potencialmente causando a perda de culturas que não podem ser colhidas a tempo. Demanda por trabalhadores rurais picos no verão, portanto, esse problema será daqui a alguns meses.

Outra preocupação é que menos trabalhadores, com medo do coronavírus, solicitarão vistos H-2A para trabalhar em fazendas nos EUA, em vez de procurar trabalho em seus países de origem. Os agricultores da Itália, atingida já está lidando com um problema semelhante. E do outro lado desta questão, a suspensão dos serviços de visto nas embaixadas e consulados dos EUA pode restringir o número de vistos H-2A concedidos.

Eventualmente, os consumidores podem começar a ver o impacto de qualquer escassez de mão-de-obra na forma de preços mais altos ou escassez de produtos que variam de morangos e alface para carne e laticínios.

Não existe uma solução fácil, mas um bom começo seria garantir que os trabalhadores rurais possam seguir diretrizes eficazes de distanciamento social, estão usando luvas e máscaras protetoras e podem obter os cuidados médicos de que precisam, sem medo de perder salários ou deportação.

Os americanos dependem desses trabalhadores para continuar colocando comida em suas mesas durante esta crise. Um pouco de apoio ajudaria muito.

Sobre o autor

Michael Haedicke, Professor Associado de Sociologia, Drake University

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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