Onde você desenha a linha em alimentos geneticamente modificados?

Cada bananeira é um clone genético de uma geração anterior. Ian Ransley, CC BYCada bananeira é um clone genético de uma geração anterior. Ian Ransley, CC BY

Na semana passada você provavelmente comeu plantações que não existiam na natureza, ou que desenvolveram genes extras para alcançar tamanhos bizarros. Você provavelmente já comeu alimentos “clonados” e pode até ter comido plantas cujos antepassados ​​foram deliberadamente atingidos por radiação. E você poderia ter comprado tudo isso sem sair da seção “orgânica” do supermercado local.

O dogma anti-GM está obscurecendo o debate real sobre qual nível de manipulação genética a sociedade considera aceitável. Alimentos geneticamente modificados são frequentemente considerados como algo que você é a favor ou contra, sem um meio termo real.

No entanto, é enganoso considerar a tecnologia GM uma decisão binária e proibições gerais como as muitos países europeus são apenas susceptíveis de reprimir ainda mais o debate. Afinal, muito pouco da nossa comida é verdadeiramente “natural” e até mesmo as culturas mais básicas são o resultado de alguma forma de manipulação humana.

Entre alimentos orgânicos e tabaco projetado para brilhar no escuro Há um amplo espectro de "modificações" dignas de consideração. Todas essas tecnologias diferentes são às vezes agrupadas em "GM". Mas onde você desenharia a linha?

1. (Seleção não natural

Pense em cenouras, milho ou melancias - todos os alimentos que você pode comer sem muita consideração. No entanto, quando comparados com seus ancestrais selvagens, até mesmo as variedades “orgânicas” são quase irreconhecível.

Domesticação geralmente envolve a seleção de características benéficas, como alto rendimento. Com o tempo, muitas gerações de seleção podem alterar substancialmente a composição genética de uma planta. Seleção feita pelo homem é capaz de gerando formulários que são extremamente improváveis ​​de ocorrer na natureza.

watermellons 5 29Melancias modernas (à direita) parecem muito diferentes de seus ancestrais do século 17 (à esquerda). Christies / Prathyush Thomas, CC BY2. Duplicações do genoma

A seleção desconhecida de nossos ancestrais também envolveu um processo genético que só descobrimos recentemente. Enquanto os humanos têm metade de um conjunto de cromossomos (estruturas que empacotam e organizam sua informação genética) de cada um dos pais, alguns organismos podem ter dois ou mais conjuntos duplicados completos de cromossomos. Esta “poliploidia” é difundida em plantas e muitas vezes resulta em traços exagerados como tamanho da fruta, pensado para ser o resultado de cópias múltiplas do gene.


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Sem perceber, muitas colheitas foram involuntariamente criadas para um nível mais alto de ploidia (inteiramente natural), já que coisas como frutas grandes ou crescimento vigoroso são frequentemente desejáveis. O gengibre e as maçãs são triplóides, por exemplo, enquanto as batatas e o repolho são tetraplóides. Algumas variedades de morango são ainda octoplóide, o que significa que eles têm oito conjuntos de cromossomos em comparação com apenas dois em humanos.

3. Clonagem de plantas

É uma palavra que tende a evocar algum desconforto - ninguém realmente quer comer comida “clonada”. Ainda reprodução assexuada é a estratégia central para muitas plantas na natureza e os agricultores a utilizam há séculos para aperfeiçoar suas lavouras.

Uma vez que uma planta com características desejáveis ​​é encontrada - uma banana particularmente saborosa e durável, por exemplo - a clonagem nos permite cultivar réplicas idênticas. Isso pode ser inteiramente natural com um corte ou corredor, ou artificialmente induzido por hormônios vegetais. As bananas domésticas perderam há muito tempo as sementes que permitiram que seus ancestrais selvagens se reproduzissem - se você come uma banana hoje, você está comendo um clone.

4. Mutações induzidas

A seleção - humana e natural - opera na variação genética dentro de uma espécie. Se um traço ou característica nunca ocorre, então não pode ser selecionado para. A fim de gerar maior variação para a reprodução convencional, os cientistas dos 1920s começaram a expor sementes a produtos químicos ou radiação.

Ao contrário das tecnologias GM mais modernas,reprodução mutacional”É em grande parte não direcionado e gera mutações aleatoriamente. A maioria será inútil, mas alguns serão desejáveis. Mais de 1,800 cultivares de culturas e plantas ornamentais, incluindo variedades de trigo, arroz, algodão e amendoim foram desenvolvidos e lançados em mais de 50 países. A reprodução mutante é creditada estimulando a "revolução verde" no século 20th.

Muitos alimentos comuns, como Toranjas vermelhas e variedades de macarrão de trigo são resultado dessa abordagem e, surpreendentemente, ainda podem ser vendidos como certificados “orgânicos”.

5. Rastreio GM

A tecnologia GM não precisa envolver qualquer manipulação direta de plantas ou espécies. Em vez disso, ele pode ser usado para triagem de características como suscetibilidade a doenças ou para identificar qual cruzamento “natural” provavelmente produzirá o maior rendimento ou melhor resultado.

A tecnologia genética permitiu que os pesquisadores identificassem antecipadamente quais são os ser suscetível à doença de die-ash, por exemplo. Florestas futuras poderiam ser cultivadas a partir dessas árvores resistentes. Podemos chamar isso de seleção humana "genômica-informada".

6. Cisgenico e transgênico

Isto é o que a maioria das pessoas querem dizer quando se referem a organismos geneticamente modificados (OGMs) - genes sendo artificialmente inseridos em uma planta diferente para melhorar o rendimento, tolerância ao calor ou à seca, produzir melhores drogas ou até mesmo adicionar uma vitamina. Sob o cultivo convencional, essas mudanças podem levar décadas. Genes adicionados fornecem um atalho.

Cisgenico simplesmente significa que o gene inserido (ou movido, ou duplicado) vem da mesma espécie ou de uma espécie muito relacionada. A inserção de genes de espécies não relacionadas (transgênicas) é substancialmente mais desafiadora - essa é a única técnica em nosso espectro de tecnologia GM que pode produzir um organismo que não poderia ocorrer naturalmente. No entanto, o caso para isso ainda pode ser convincente.

Campanhas como essas são voltadas para cultivos cis e transgênicos. Mas e as outras formas de comida transgênica? Alexis Baden-Mayer, CC BYDesde o 1990s várias culturas foram projetadas com um gene das bactérias do solo Bacillus thuringiensis. Esta bactéria dá "Milho BtE outras resistências de culturas engenheiradas contra certas pragas, e atua como uma alternativa atraente ao uso de pesticidas.

Esta tecnologia permanece o mais controverso como há preocupações de que os genes de resistência poderiam "escapar" e pular para outras espécies, ou ser impróprios para consumo humano. Embora improvável - muitos abordagens seguras contra falhas são projetados para evitar isso - é claro que é possível.

Aonde você fica?

Todos esses métodos continuam sendo usados. Até mesmo as culturas transgênicas são hoje amplamente cultivadas em todo o mundo e existem há mais de uma década. Eles são minuciosamente examinados e com razão, mas a promessa dessa tecnologia significa que ela certamente merece uma melhoria na alfabetização científica entre o público, se quiser atingir seu pleno potencial.

E sejamos claros, com a população global atingindo nove bilhões por 2050 e a pressão cada vez maior sobre o meio ambiente, os OGMs têm o potencial de melhorar a saúde, aumentar os rendimentos e reduzir nosso impacto. Por mais desconfortáveis ​​que possam nos fazer, merecem um debate sensato e informado.

Sobre o autor

James Borrell, pesquisador de PhD em Genética da Conservação, Universidade Queen Mary de Londres

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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