Quais são as doenças autoimunes?

Quais são as doenças autoimunes?
Quando as células atacam - a doença auto-imune se desenvolve quando as células imunológicas atacam por engano uma parte do corpo. Ari Moore / Flickr, CC BY-NC-SA

As doenças autoimunes, que incluem uma variedade de doenças diferentes da 80, da artrite reumatoide ao diabetes tipo 1 e esclerose múltipla, ocorrem quando o sistema imunológico ataca o corpo.

Essas doenças são bastante comuns, afetando cerca de um em pessoas 20 na Austrália e Nova Zelândia, mas geralmente são subestimadas porque, apesar de levarem a doenças debilitantes a longo prazo, raramente são a principal causa de morte.

A resposta auto-imune

O sistema imunológico protege o corpo reconhecendo e lidando com uma ampla gama de agentes infecciosos, incluindo vírus, bactérias, fungos e parasitas (coletivamente conhecidos como patógenos). Funciona como um exército, patrulhando o corpo à procura de patógenos e contendo-os ou matando-os antes que possam causar infecção e doença.

Para lidar com uma ampla gama de patógenos, o sistema imunológico produz milhões de células individuais com a capacidade de detectar diferentes alvos gerados aleatoriamente. Como o sistema imunológico não tem como saber qual patógeno pode encontrar, essa abordagem permite detectar um alcance quase ilimitado de alvos.

Quando uma célula imune encontra seu alvo pela primeira vez, ela se replica, de modo que um grande número de células é capaz de reconhecer esse mesmo alvo. Isso fornece ao sistema imunológico células suficientes para conter e matar esse patógeno, além de um estoque de células que reconhecerão o alvo rapidamente no futuro.

É assim que a vacinação funciona - a vacina causa replicação de células imunológicas que podem atingir patógenos específicos e proteger contra infecções futuras.

Um efeito colateral infeliz de produzir células que podem reconhecer tantos alvos é que algumas células reconhecem alvos dentro de nossos próprios corpos. Sob condições normais, essas células são removidas do sistema para não atacarem.


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Mas em algumas pessoas - por razões que permanecem pouco compreendidas - essas células não são removidas. As células pensam que estão atacando um patógeno quando atacam o corpo - e causam doenças auto-imunes. Cada doença auto-imune resulta de células imunes atacando um alvo diferente dentro do corpo.

Condições semelhantes, como asma e alergias, são frequentemente confundidas com doenças autoimunes. Mas eles não são considerados auto-imunes porque não resultam de células imunes atacando seu próprio corpo. Em vez disso, são causadas por células imunes que reconhecem e reagem a um alvo que não causa doenças, como pólen na asma alérgica ou proteína de amendoim em alergias alimentares.

Tratamentos para doenças autoimunes

Abordagens atuais para o tratamento de sintomas de controle de doenças autoimunes em vez de curar. Na maioria dos casos, os tratamentos conhecidos como terapias de substituição funcional substituem uma função perdida durante a doença (como injeções de insulina no diabetes tipo I).

Esses tratamentos são frequentemente combinados com medicamentos anti-inflamatórios, que limitam a quantidade de dano causado pela resposta imune. Várias terapias mais recentes também bloqueiam componentes específicos da resposta imune.

Quais são as doenças autoimunes?
A alergia ao amendoim não é uma doença auto-imune porque não resulta de células imunes que atacam o corpo.
Expo GFAF / Flickr, CC BY-NC-SA

Em casos graves, medicamentos que bloqueiam completamente as respostas imunes são usados ​​para reduzir os sintomas da doença. Isso é conhecido como imunossupressão, e esses medicamentos requerem um delicado ato de equilíbrio; Embora o bloqueio da resposta imune possa proteger contra doenças auto-imunes, infelizmente isso deixa o indivíduo aberto a infecções graves.

Três doenças auto-imunes comuns

Existem muitas doenças autoimunes reconhecidas e uma lista crescente de doenças que tradicionalmente não se acredita estarem ligadas ao sistema imunológico, como esquizofrenia e narcolepsia, agora está sendo reconhecida como tendo componentes autoimunes.

Veja como três doenças auto-imunes comuns funcionam.

Aproximadamente os diabéticos 10% a 15% têm a forma autoimune da doença, conhecida como diabetes tipo 1.

Anteriormente conhecida como diabetes juvenil dependente de insulina, essa doença é causada quando o sistema imunológico ataca as células beta no pâncreas. O pâncreas é uma glândula localizada atrás do estômago e as células beta normalmente produzem insulina (as células beta ainda estão presentes no diabetes tipo 2, mas não respondem mais adequadamente à demanda do corpo por insulina).

A insulina regula os níveis de açúcar (glicose) no corpo, garantindo que você armazene e quebre-o adequadamente. Na ausência de insulina, o corpo começa a usar a gordura como fonte de energia substituta, levando ao acúmulo de substâncias químicas perigosas no corpo, que podem causar uma condição potencialmente fatal conhecida como cetoacidose.

A diabetes tipo 1 é geralmente tratada com injeções de insulina e monitorando os níveis de açúcar no sangue.

A esclerose múltipla afeta o sistema nervoso. As células nervosas do cérebro e da medula espinhal comunicam sinais por todo o corpo e são envolvidas em uma capa protetora chamada mielina, que permite que esses sinais viajem rapidamente.

O sistema imunológico ataca e danifica essa cobertura em pessoas com esclerose múltipla, interferindo nos sinais e causando uma ampla variedade de sintomas físicos e mentais. O corpo é incapaz de reparar os danos, e os sintomas geralmente pioram progressivamente.

Os padrões de ataques auto-imunes podem diferir entre as pessoas, resultando em formas ligeiramente diferentes de doença. Algumas pessoas pioram constantemente, enquanto outras têm muitos ataques curtos, com períodos estáveis ​​no meio. Os medicamentos atuais podem apenas retardar a progressão da doença e controlar os sintomas.

Artrite é um termo para uma variedade de condições que resultam em danos às articulações, causando inchaço, dor, rigidez e diminuição dos movimentos. Embora diferentes formas de artrite tenham causas diferentes, artrite reumatóide resulta de uma resposta auto-imune contra alvos dentro da articulação.

Na artrite reumatóide, as células do sistema imunológico atacam a superfície da articulação, danificando a cartilagem que normalmente reveste o osso, levando à retificação do osso diretamente no osso. Isso leva a danos permanentes nos ossos e tecidos ao redor da articulação, causando dor e diminuindo a mobilidade.

O número de doenças autoimunes está crescendo à medida que descobrimos que mais e mais doenças têm um componente autoimune subjacente. As terapias atuais visam principalmente substituir uma função perdida nos pacientes ou bloquear amplamente a inflamação.

Somente através de uma melhor compreensão de como as doenças auto-imunes se iniciam e como cada doença se desenvolve é que podemos oferecer terapias aprimoradas e, finalmente, curá-las.A Conversação

Sobre os Autores

Steven Maltby, pós-doutorado em Imunologia e Genética, University of Newcastle e Vicki Maltby, bolsista de pós-doutorado, University of Newcastle

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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