O cérebro realmente não sente dor?

O cérebro realmente não sente dor?Happy cake Café feliz / Shutterstock.com

O cérebro não tem nociceptores - os nervos que detectam danos ou ameaça de danos ao nosso corpo e sinalizam isso para a medula espinhal e para o cérebro. Isso levou à crença de que o cérebro não sente dor. Uma crença que entrou na cultura popular.

No filme 2001, Hannibal, há uma cena torturante em que o homônimo Hannibal Lecter corta parte do cérebro de um agente do FBI que está totalmente acordado, embora drogado, e sentado à mesa de jantar.

"Veja o cérebro em si não sente dor", Lecter diz uma horrorizada Clarice Starling.

Mas se o cérebro não sente dor, o que causa dores de cabeça?

Embora o cérebro não tenha nociceptores, muitos dos outros estruturas em nossa cabeça Faça, incluindo vasos sanguíneos, músculos e nervos no pescoço, rosto e couro cabeludo. Dores de cabeça são causadas por problemas com essas estruturas.

Diferentes tipos de nociceptores são ativados por pressão, danos, extremos de temperatura e alguns produtos químicos, como capsaicina (o ingrediente ativo em malaguetas).

“Congelamento cerebral” ou “dores de cabeça com sorvete” parecem ser causados ​​por mudanças repentinas no fluxo sangüíneo nas veias que parte de trás da garganta e do cérebro. A desidratação causa dores de cabeça ao irritar os vasos sangüíneos na cabeça e é uma das razões para a cabeça latejar que muitos experimentam após uma noite bebendo. E qualquer dentista pode dizer que uma dor de cabeça pode indicar você exerce sua mandíbulaTalvez ranger os dentes quando você dorme.

A causa da dor durante a enxaqueca ainda não é bem compreendida, mas acredita-se que seja a ativação de nociceptores nas meninges - o embrulho semelhante ao celofane que envolve o cérebro e a medula espinhal. O que pode causar essa ativação, no entanto, ainda não está claro.

Mesmo que o cérebro não tenha nociceptores, uma dor de cabeça ainda pode sinalizar um problema no cérebro. Dores de cabeça que são prolongadas e não respondem a drogas, ou que são repentina e extraordinariamente grave, podem ser sinais de um problema sério com o cérebro, como um tumor, sangramento ou infecção. Embora esses problemas causem dor, não é por ativar nociceptores no próprio cérebro - porque não tem nenhum - mas porque o cérebro incha e pressiona outras estruturas na cabeça.

Mais do que apenas uma experiência sensorial

Em um sentido fundamental, Hannibal Lecter estava errado sobre o cérebro não sentir dor. Embora o cérebro não tenha nociceptores, o cérebro "sente" todos nossa dor. Isso ocorre porque o nosso cérebro é o órgão através do qual interpretamos, avaliamos e experimentamos todos os sinais sensoriais do nosso corpo.

Cientistas distinguem entre nocicepção - o sinal nervoso de danos ao nosso corpo - e dor, a desagradável experiência emocional e cognitiva que normalmente resulta quando nossos nociceptores são ativados.

Isso significa que a dor é mais do que apenas uma experiência sensorial, é influenciada por nossos pensamentos, sentimentos e relacionamentos sociais. Por exemplo, a forma como sentimos a dor é afetada por nossos pensamentos, como o que acreditamos que a dor possa significar e o que lembramos de experiências dolorosas anteriores.

A dor também é uma experiência emocional: as pessoas com depressão relatam que sentir mais dor na vida diária. E induzindo um mau humor em pessoas normais aumenta a avaliação da dor e reduz a tolerância à dor.

Janet Bultitude: A dor não é apenas sobre o que sentimos.

É também uma experiência social. Em um experimento, os estudantes que foram solicitados a segurar a mão em água dolorosamente fria por tanto tempo quanto possível tolerou a dor por mais tempo se eles achassem que o experimentador era um de seus professores do que se achassem que o experimentador era um colega. Isso mostra que quem nos pergunta sobre a nossa dor é importante.

As influências sociais na dor também mostram os benefícios de ter apoio daqueles que se preocupam com você. Em outro estudo que usou o mesmo método de balde de gelo, as pessoas tiveram uma maior tolerância ao frio doloroso quando outra pessoa observou silenciosamente o experimento, comparado com estar sozinho com o experimentador. E se o “observador” fosse um amigo do mesmo sexo, os participantes tinham maior tolerância, mesmo que o amigo não estivesse realmente dentro da sala, mas estivesse apenas por perto.

Dadas as muitas influências em como sentimos a dor, não é de admirar que encontrar alívio da dor possa ser complexo e frustrante. A boa notícia é que cada uma dessas influências também representa uma maneira de administrar a dor. Ajudar as pessoas a mudar seus pensamentos e sentimentos sobre sua dor são partes importantes do controle da dor, assim como a manutenção das relações sociais.

Sobre o autor

Janet Bultitude, professora de Psicologia Cognitiva e Experimental, University of Bath

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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